Zombie Orugas Lluvia Muerte De Copas De Los Árboles

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Los científicos han encontrado un gen viral que controla el comportamiento de las polillas gitanas. Las orugas de polilla gitana infectadas por un virus, conocido como baculovirus, se hipnotizan para trepar a la parte superior de los árboles para morir, licuar y llover partículas virales en el follaje.

Un solo gen en un virus de la oruga envía a sus víctimas corriendo hacia las copas de los árboles, donde mueren y sus cuerpos se licuan, enviando un exceso de partículas de virus a sus hermanos y hermanas de abajo.

Esta especie de baculovirus infecta solo las orugas de las polillas gitanas, esencialmente convirtiéndolas en zombies. Evita que las orugas se muden y las envía a las hojas de los árboles durante el día (un comportamiento que normalmente guardan para la cobertura de la oscuridad), donde mueren entre las hojas mientras esperan para mudar.

"Mueren allí, y luego se derriten unas horas después de morir, y están goteando el virus en las hojas de abajo", dijo el investigador del estudio Kelli Hoover, de la Universidad Estatal de Pennsylvania. "Antes sabíamos que este comportamiento beneficia al virus, pero no sabíamos cómo estaba causando el comportamiento". [Ver imágenes de orugas zombies]

Extraños vagabundos

El extraño comportamiento de la oruga se observó por primera vez hace 100 años y se atribuyó a la infección de un virus. Ahora los investigadores, liderados por Hoover, han descubierto que un solo gen en el virus causa este efecto. El gen, llamado egt, interfiere con la hormona de la muda de la oruga y parece desempeñar un papel en la necesidad de escalar de la oruga.

Descubrieron esta increíble propiedad al infectar a las orugas con un baculovirus normal y el mismo virus que carece del gen egt. Las orugas infectadas con el virus que no tenían, por ejemplo, murieron en el fondo de recintos especialmente diseñados (botellas altas de soda) destinadas a imitar sus ambientes naturales. Esas orugas infectadas con el virus que contiene egt murieron aferradas a la parte superior de las botellas, con pocas posibilidades de propagar el virus a los hermanos, ya que eso significaría que otros tendrían que caminar sobre un charco de Goo para infectarse.

El virus no solo hace que las orugas se arrastren hacia arriba, sino que también evita que se muden, lo cual es una gran ayuda para el virus, ya que las orugas no comen, no crecen y, por lo tanto, producen una sustancia pegajosa con menos virus.

Virus de propagación

Las orugas infectadas con baculovirus cuelgan del follaje, donde se derriten y gotean el virus en las hojas de abajo.Esta es una especie de oruga mariposa monarca que muestra este comportamiento, aunque está infectada con un tipo diferente de baculovirus que el del estudio.

Las orugas infectadas con baculovirus cuelgan del follaje, donde se derriten y gotean el virus en las hojas de abajo. Esta es una especie de oruga mariposa monarca que muestra este comportamiento, aunque está infectada con un tipo diferente de baculovirus que el del estudio.

Crédito: Michael Grove

El virus se multiplica con fuerza en casi todas las células del cuerpo de la oruga. Cuando la oruga muere entre las hojas, experimenta un proceso de licuefacción natural en el cual su exoesqueleto se desintegra. Cada gota de goo oruga contiene millones de virus.

Las aves incluso ayudan a dispersar el virus; Cuando bufan un bocadillo de oruga de las hojas, lo golpean en las ramas para eliminar parte de su cabello. El video en cámara lenta muestra que esta acción no solo dispensa el cabello, sino que también expulsa gotas de oruga licuada. El virus incluso puede sobrevivir en el intestino de las aves, para llover como bombas virales desde arriba en sus heces.

Estas orugas zombis son solo un ejemplo donde un parásito puede controlar otro organismo. Por ejemplo, las hormigas zombis infectadas con hongos son atraídas a su muerte para propagar su parásito, y de manera similar, un protozoo llamado toxoplasmosis hace que los ratones infectados se acerquen a los gatos, el huésped definitivo del parásito.

Puede que ni siquiera estemos a salvo de ese control mental.

"¿Quién sabía que un virus podría cambiar el comportamiento de su huésped?" El autor del estudio, Jim Slavicek, del Servicio Forestal de los Estados Unidos, dijo en un comunicado. "Tal vez es por eso que vamos a trabajar cuando tenemos un resfriado".

Un problema poopy

Las polillas gitanas tienen un patrón diurno en el que trepan sobre las hojas para alimentarse durante la noche y regresan a las grietas de la corteza o al suelo durante el día para esconderse de los depredadores. Estos animales están infectados y muriendo, por lo que escalan la corteza durante el día.

Las polillas gitanas tienen un patrón diurno en el que trepan sobre las hojas para alimentarse durante la noche y regresan a las grietas de la corteza o al suelo durante el día para esconderse de los depredadores. Estos animales están infectados y muriendo, por lo que escalan la corteza durante el día.

Crédito: Michael Grove

Aprender más sobre cómo el virus interactúa con su huésped podría ayudar a los investigadores forestales a diseñar mejores métodos de control para las orugas de las polillas gitanas, que pueden convertirse en plagas a medida que sus poblaciones se disparan.

De hecho, el servicio forestal utiliza estos virus para controlar los brotes de orugas de polillas gitanas en áreas donde los pesticidas pueden dañar a los insectos en peligro de extinción.

Hoover incluso ha sido afectada por polillas gitanas fuera de control, que se hicieron cargo de un árbol de nogal en su patio. "Necesitaba un sombrero porque había mucha excremento, excrementos de insectos, lloviendo del árbol", dijo Hoover a WordsSideKick.com. "Me sentaba allí y los veía marchar arriba y abajo del baúl".

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