Hormigas Zombis Controladas Por Hongos

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Un hongo convierte a las hormigas carpinteras en muertos vivientes y las hace morir en un lugar perfecto para el hongo.

En una extraña sentencia de muerte parasitaria, un hongo convierte a las hormigas carpinteras en muertos vivientes y las hace morir en un lugar que es perfecto para que el hongo crezca y se reproduzca.

Los científicos no tienen idea de cómo el hongo toma el control de los cerebros de las hormigas con tanta eficacia. Pero un nuevo estudio en la edición de septiembre del American Naturalist revela un increíble conjunto de estrategias que se producen.

Las hormigas carpinteras anidan en lo alto del dosel de un bosque en Tailandia, y caminan hasta el suelo del bosque para alimentarse. El nuevo estudio mostró que el hongo, Ophiocordyceps unilateralis, prefiere terminar en las partes inferiores de las hojas que brotan del lado noroeste de las plantas que crecen en el suelo del bosque. Ahí es donde la temperatura, la humedad y la luz solar son ideales para que los hongos crezcan y se reproduzcan e infecten a más hormigas.

Una vez infectada por el hongo, una hormiga se ve obligada a bajar del dosel a las hojas bajas, donde se sujeta con sus mandíbulas justo antes de morir.

"El hongo manipula con precisión a las hormigas infectadas para que mueran donde el parásito prefiere estar, al hacer que las hormigas viajen mucho durante las últimas horas de su vida", dijo el líder del estudio, David P. Hughes, de la Universidad de Harvard.

Después de que la hormiga muere, el hongo continúa creciendo en su interior. Al diseccionar a las víctimas, Hughes y sus colegas encontraron que el parásito convierte las entrañas de la hormiga en azúcares que ayudan a que los hongos crezcan. Pero deja intactos los músculos que controlan las mandíbulas para asegurarse de que la hormiga mantenga su agarre mortal en la hoja.

El hongo también preserva la capa externa de la hormiga, y se convierte en grietas y grietas para reforzar los puntos débiles, formando así una capa protectora que mantiene a los microbios y otros hongos fuera.

"El hongo ha desarrollado una serie de estrategias novedosas para retener la posesión de su valioso recurso", dijo Hughes.

Después de una semana o dos, las esporas del hongo caen al suelo del bosque, donde otras hormigas pueden infectarse.

Hughes calcula que hacer nidos en el dosel del bosque podría ser una estrategia evolucionada para evitar las infecciones. Las hormigas también parecen evitar alimentarse bajo las áreas infectadas. Esta también podría ser una estrategia adaptativa para evitar la infección, pero se necesita más estudio para confirmarlo, dijo.

Cómo el hongo controla el comportamiento de las hormigas sigue siendo desconocido. "Esa es otra área de investigación que estamos buscando activamente en este momento", dijo Hughes.


Suplemento De Vídeo: Imágenes de una hormiga zombi por un hongo parásito Video BBC Mundo.




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