Prevención Del Zika: El Zumbido De Los Mosquitos Modificados Genéticamente

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Los científicos están explorando la posibilidad de utilizar mosquitos modificados genéticamente para frenar la propagación del virus zika.

Con el virus Zika en aumento en partes de América del Sur y Central, los expertos están buscando nuevas formas de frenar la propagación del virus potencialmente peligroso.

El virus del Zika puede causar una infección con síntomas leves, pero a los expertos les preocupa que las infecciones en mujeres embarazadas pueden provocar una condición llamada microcefalia en sus hijos. La microcefalia afecta el cerebro y afecta gravemente el desarrollo cognitivo de un niño. El 1 de febrero, la Organización Mundial de la Salud anunció que la microcefalia posiblemente relacionada con el virus Zika constituye una emergencia de salud pública.

Aunque aún no se ha desarrollado, una vacuna tiene el potencial de ofrecer una protección generalizada contra el virus para las personas que entran en contacto con ella. Pero otro medio posible para prevenir la propagación del Zika es atacar al mosquito que transporta el virus, con la esperanza de prevenir las picaduras, y la exposición al virus, en primer lugar. Una forma de hacer esto sería usar insecticidas para eliminar los mosquitos; Sin embargo, otra técnica que está ganando popularidad es el uso de mosquitos modificados genéticamente. [Preguntas frecuentes sobre el virus del Zika: Preguntas más frecuentes respondidas]

Al manipular ciertos genes en los mosquitos, los científicos pueden causar que la población se bloquee (o, en otras palabras, se extinga), dijo Anthony James, profesor de microbiología y genética molecular en la Universidad de California, Irvine.

Este es el equivalente genético de un insecticida, dijo James a WordsSideKick.com.

Hay varias formas de hacerlo. Una de las opciones es insertar un gen letal en el esperma de los mosquitos machos que causa que sus descendientes mueran antes de llegar a la edad adulta, dijo James. Otra opción es manipular los genes en las hembras para que no puedan volar, y por lo tanto no encuentren compañeros, y no dejar descendencia, dijo.

Aparte de estos enfoques de "supresión de la población", los científicos también están estudiando un método llamado "reemplazo de la población". Usando el reemplazo de la población, los científicos modificarían un gen para reducir la capacidad del mosquito para transmitir un patógeno, dijo.

Esta técnica ha sido probada en mosquitos que portan el parásito que causa la malaria, dijo James. Sin embargo, es una idea menos popular en la lucha contra un flavivirus como el virus Zika, porque en lugar de apuntar solo a un flavivirus, un investigador querría apuntar a todos ellos, lo que requeriría ingeniería suficiente, dijo. Otros flavivirus transmitidos por los mosquitos incluyen el dengue, la fiebre amarilla y la chikungunya.

De hecho, con el virus Zika, la técnica de supresión de la población es más simple, dijo James. Al eliminar los mosquitos que portan flavivirus, las tasas de todas estas enfermedades disminuirían, dijo.

Actualmente, una compañía británica llamada Oxitec tiene una variedad de Aedes aegypti mosquitos (una de las especies que portan flavivirus) que se pueden usar para suprimir la población utilizando machos que portan un gen letal.

Los mosquitos fueron diseñados para reducir la propagación del virus del dengue, pero debido a que los mismos mosquitos portan el Zika, también podrían funcionar para el virus del Zika, dijo James.

Los ensayos de campo de estos mosquitos se están llevando a cabo actualmente en Brasil, según la compañía.

Una desventaja potencial de la supresión de la población es que podría afectar a poblaciones "no dirigidas". En otras palabras, los investigadores consideran si matar a una población afectará a otros en el área, por ejemplo, aquellos que dependen de esa especie para su alimentación.

Pero esto no es una preocupación con Aedes aegypti los mosquitos, dijo James. "Es importante enfatizar que [A. aegypti"son una especie invasora" en el Hemisferio Occidental, dijo James. Eso significa que no son una parte natural del ecosistema, y ​​eliminarlas podría tener efectos positivos, en lugar de dañar el ecosistema, dijo.

También hay preocupaciones sobre qué pasaría si el gen manipulado se transfiriera a otra especie. Una forma de evitar esto es manipular los genes en los mosquitos machos, que no pican y, por lo tanto, no entran en contacto con otras especies, dijo James.

Sigue a Sara G. Miller en Twitter @SaraGMiller. Siga WordsSideKick.com @wordssidekick, Facebook y Google+. Publicado originalmente en WordsSideKick.com.


Suplemento De Vídeo: Mosquitos transgénicos.




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