Yeti Crabs & Ghost Octopus! Vida Única Encontrada En La 1ª Respiración Antártica De Aguas Profundas

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Un viaje a los primeros respiraderos hidrotermales conocidos en la antártida revela cangrejos peludos, pulpos pálidos y estrellas de mar depredadoras alrededor de fumadores negros.

Los científicos que exploran por primera vez los respiraderos de aguas profundas en la Antártida han descubierto un mundo diferente a todo lo que se encuentra alrededor de otros respiraderos hidrotermales, uno poblado por nuevas especies de anémonas, estrellas de mar depredadoras y montones de cangrejos yeti de pecho velludo.

Era "casi como un espectáculo de otro planeta", dijo el líder de la expedición Alex Rogers, profesor de zoología en la Universidad de Oxford.

Incluso en el asombroso mundo de los respiraderos de aguas profundas, se destacan los descubrimientos antárticos, con las especies desconocidas de cangrejos que se encuentran amontonados alrededor de las cálidas aguas que emanan del fondo marino. Muchos de los animales encontrados en los respiraderos nunca se han encontrado en respiraderos hidrotermales en otros océanos, dijo Rogers. "Ver a estos animales en densidades tan enormes fue increíble", dijo Rogers a WordsSideKick.com.

En el mundo sin días de los respiraderos de aguas profundas, la energía no proviene del sol, sino de la energía hidrotermal generada en la corteza oceánica.

Los cangrejos yeti parecen cultivar "jardines" de bacterias en sus cofres, que están cubiertos con zarcillos peludos. Estas alfombras bacterianas casi con toda seguridad proveen de sustento a los cangrejos, dijo Rogers. A su vez, las estrellas de mar de siete brazos depredadoras acechan la periferia de los respiraderos, comiendo bocadillos desafortunados. [Ver video y fotos de los respiraderos]

"Nos quedamos absolutamente asombrados al ver las comunidades de animales, porque eran muy diferentes de los respiraderos hidrotermales que se ven en otros lugares", dijo Rogers a WordsSideKick.com. Él y sus colegas publicaron sus resultados hoy (3 de enero) en la revista PLoS Biology.

Descubrimiento en las profundidades del mar

La vida extraña florece en los respiraderos de aguas profundas de todo el mundo, pero nadie había encontrado nunca respiraderos hidrotermales en la Antártida, explicó Jon Copley, profesor de ciencias de la tierra y el océano en la Universidad de Southampton que también participó en la investigación. Eso es en gran parte porque es más difícil investigar en el duro Océano Austral que en los climas templados. [Extremófilos: la vida más extraña del mundo]

"Es solo muy recientemente que hemos podido ser lo suficientemente audaces, realmente, para dirigirnos a los polos", dijo Copley a WordsSideKick.com.

En 1999, los estudios de mapeo de la Antártida revelaron indicios de la salida de ventilación hidrotermal en la columna de agua sobre la Cordillera Este de Scotia en la sección Atlántica del Océano Austral, entre la Antártida y Sudamérica y hacia el este. Los investigadores tardaron 10 años en regresar a una expedición en toda regla, durante la cual bajaron las cámaras a dos áreas, 8.530 pies (2.600 metros) y 7.874 pies (2.400 m) de profundidad, alcanzando los primeros destellos de los respiraderos hidrotermales antárticos. Entre ellos se encontraban los "fumadores negros", conductos de ventilación con forma de chimenea que emiten agua sobrecalentada de color oscuro.

Aunque la temperatura de fondo del Océano Austral en el área es de 32 grados Fahrenheit (0 grados centígrados), los fumadores negros brotaron agua tan caliente como 721 grados F (382 grados C).

En 2010, los investigadores regresaron con un vehículo sumergible de operación remota (ROV) llamado Isis. El submarino tomó fotos en primer plano de la sorprendente fauna de ventilación y recolectó muestras de organismos para su identificación.

Nuevo mundo

Entre las nuevas especies se encontraban los cangrejos yeti, apiñados alrededor de los respiraderos hasta 600 por metro cuadrado.

"Están literalmente, en lugares, amontonados unos sobre otros", dijo Rogers. Los cangrejos normalmente no toleran bien las temperaturas frías, por lo que los respiraderos pueden ser un refugio cálido para estos cangrejos, dijo Copley.

A diferencia de los respiraderos en otros océanos, los respiraderos antárticos carecen de gusanos tubulares, mejillones y camarones. En su lugar, albergan nuevas especies de percebes y anémonas, así como un gran caracol de cáscara espiral marrón. Los investigadores incluso vieron pulpos fantasma-pálidos, que parecían atraídos por las luces del ROV.

"Quedamos completamente impresionados por lo que encontramos", dijo Copley. "He trabajado en respiraderos en el Atlántico, el Pacífico y el Océano Índico, pero estos son los respiraderos más lujosos y ricos, en términos de vida, que he encontrado".

El descubrimiento ayuda a llenar un vacío en la comprensión de los investigadores de cómo se dispersa la vida de los fondos marinos en los océanos, dijo Rogers. Esperaban que el Océano Austral fuera una puerta de entrada histórica para que las especies de ventilación viajen entre los océanos Atlántico, Pacífico e Índico, y parece que existen algunas especies, como el cangrejo yeti, que están relacionadas con las especies que se encuentran en otros respiraderos.. Esas relaciones parecen remontarse a la historia geológica, dijo Copley, cuando existía una conexión entre la Antártida y el Pacífico oriental.

Pero las grandes diferencias entre los respiraderos antárticos y los respiraderos encontrados en otros lugares sugieren que el área no es una puerta de entrada sino una región biológica por derecho propio, dijo Rogers. Las frías aguas antárticas pueden actuar como una barrera para las especies que comienzan su vida como nadando y alimentando larvas, dijo. Por otro lado, las larvas que llevan su propio suministro de alimentos en los huevos, conocidas como larvas lecitotróficas, pueden sobrevivir y dispersarse en el frío Océano Austral.

A medida que los humanos explotan cada vez más los mares profundos para la pesca, el petróleo y la minería, entender cómo se dispersan las especies es crucial, dijo Copley.

"Hasta que no entendamos qué gobierna los patrones de vida en los respiraderos de aguas profundas, qué tan interconectados están sus poblaciones, qué tan bien se dispersa la vida de un respiradero a otro, no podemos tomar decisiones responsables sobre cómo administrar estos recursos oceánicos".

Puedes seguir WordsSideKick.com la escritora senior Stephanie Pappas en Twitter @sipappas. Sigue a WordsSideKick.com para conocer las últimas novedades y descubrimientos científicos en Twitter. @wordssidekick y en Facebook.


Suplemento De Vídeo: Ghostly Yeti Crab Swarms Discovered Near Antarctica | National Geographic.




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