¿Gusanos Del Infierno? La Vida Multicelular Más Profunda Encontrada

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Los científicos han descubierto la vida multicelular más profunda, una especie de gusano, a una milla bajo tierra en una mina en sudáfrica, abriendo la puerta a la búsqueda de vida compleja en lugares difíciles, incluso bajo tierra y en el espacio.

¿Qué tan bajo pueden llegar los gusanos? Según un nuevo estudio, al menos 0.8 millas (1.3 kilómetros) debajo de la superficie de la Tierra.

Esa es la profundidad a la que los científicos descubrieron una nueva especie de gusano, apodada Halicephalobus mephisto En honor al demonio de Fausto Mefistófeles. El gusano, publicado esta semana en la revista Nature, es el organismo multicelular vivo más profundo jamás encontrado.

"Intentamos que el título del artículo fuera 'Gusanos del infierno'", dijo el autor del estudio Tullis Onstott, de la Universidad de Princeton. "Pero la naturaleza no fue por eso".

El gusano Moby Dick

Onstott y sus colegas han estado buscando vida en el subsuelo durante 15 años, centrándose en las minas ultra profundas de Sudáfrica, que penetran más de 1.8 millas (3 km) en la Tierra. Ellos y otros equipos de científicos han descubierto que la vida tiene raíces muy profundas, con organismos unicelulares que se encuentran a millas subterráneas. Algunos de estos organismos son bastante extremos: un estudio de 2008 encontró que la vida prosperaba a una milla bajo el fondo marino, sobreviviendo en temperaturas entre 140 y 212 grados Fahrenheit (60 y 110 grados Celsius). [Leer Extremófilos: la vida más extraña del mundo]

Pero encontrando el multicelular, 0.02 pulgadas de largo (0.5 milímetros) H. mefisto Es una historia diferente. El gusano, o nematodo, vive en fracturas de roca llenas de líquido, donde roza las bacterias, dijo Onstott a WordsSideKick.com.

"Es como encontrar a Moby Dick en el lago Ontario", dijo. "Es tan volumétricamente grande. Es 10 mil millones de veces el tamaño de la bacteria de la que se alimenta".

Para encontrar el gusano, Onstott y su equipo tomaron muestras del agua de las perforaciones de la mina a una profundidad de hasta 2.2 millas (3.6 km). También tomaron muestras del suelo alrededor de las perforaciones de la mina y filtraron alrededor de 40,000 galones de agua de superficie para asegurar que los nematodos no estuvieran entrando a la mina desde arriba.

En la mina de oro de Beatrix, encontraron su cantera: el pequeño y simple nematodo, vivo y capaz de reproducirse asexual. Los investigadores pudieron conseguir H. mefisto para reproducirse, y la especie sigue "retorciéndose en el laboratorio", dijo Onstott. [Ver una imagen del nematodo]

Los investigadores no encontraron evidencia del nematodo en aguas superficiales o suelos, lo que indica que es nativo de fracturas de roca profunda. El análisis químico reveló que el agua en la que H. mefisto Las vidas se remontan a por lo menos 2,900 años, lo que significa que ha estado allí por un tiempo, dijo Rick Colwell, un microbiólogo que estudia organismos del subsuelo en la Universidad Estatal de Oregón.

"Han sido bastante cuidadosos en la medición del entorno del que provienen estos organismos", dijo Colwell, quien no participó en el estudio, a WordsSideKick.com.

En experimentos de laboratorio, el equipo de investigación encontró que H. mefisto prefiere picar las bacterias que se encuentran en las fracturas profundas de las rocas, convirtiendo su nariz con gusanos en las opciones de buffet sobre el suelo, como E. coli.

Gusanos en el espacio?

El hallazgo podría animar a los investigadores a ampliar la búsqueda de vida bajo nuestros pies, dijo Colwell, quien junto con otros está trabajando en un proyecto llamado Census of Deep Life, dedicado a catalogar lo que se encuentra debajo de la superficie de la Tierra.

"Cuando iniciamos este censo de vida profunda", dijo Colwell, "puedo ver cómo se expande en la dirección de algunas formas de vida más complejas, como estos nematodos".

Más lejos de casa, el descubrimiento de gusanos multicelulares muy profundos abre posibilidades en la búsqueda de vida extraterrestre, dijo Michael Meyer, el científico principal para la exploración de Marte en la NASA, que no participó en el estudio. Los investigadores han asumido que cualquier vida subsuperficial en un planeta como Marte sería unicelular, dijo Meyer a WordsSideKick.com.

"Este tipo de se abre a, bueno, incluso la vida multicelular podría ser posible", dijo Meyer.

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