El Primate Más Alto Del Mundo Grita Como Un Murciélago

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El tarsier filipino una vez se pensó tranquilo, pero resulta que este primate es el primate más agudo conocido por el hombre, tan agudo que los humanos no pueden escuchar sus llamadas.

Un pequeño primate de los enormes ojos de Filipinas puede comunicarse en ultrasonido puro, emitiendo llamadas tan agudas que los oídos humanos no pueden detectarlas.

La investigadora del estudio Marissa Ramsier notó el descubrimiento irónico en un animal que siempre se ha considerado una criatura de la noche tranquila. "Resulta que no está en silencio. En realidad está gritando y no tenemos idea", dijo Ramsier, un biólogo evolutivo de la Universidad Estatal de Humboldt en California.

El ruido más agudo que un humano puede oír tiene una frecuencia de aproximadamente 20 kilohertz. El tarsier filipino puede escuchar hasta 91 kilohercios, y grita en el rango de 70 kHz. Esos números ponen las habilidades auditivas del tarsier en el mismo rango que los murciélagos y mucho más allá de cualquier otro primate conocido.

Orejas mas ásperas

Los tarsiers filipinos se encuentran solamente en las islas de Filipinas. Son una de las especies de primates más pequeñas: cuando son adultos, tienen aproximadamente el tamaño del puño de un hombre.

Aunque son nocturnos, los tarseros carecen de tapetum lucidum, la capa de tejido en los ojos de animales como los gatos que permite una visión nocturna fuerte. En cambio, los tarsiers filipinos tienen ojos gigantes, parecidos a los de los lemures.

"Están más estrechamente relacionados con el grupo que incluye monos, monos y humanos, pero en muchos aspectos se parecen a lémures y loris", dijo Ramsier a WordsSideKick.com.

Toda esta rareza hizo que los tarsiers filipinos tentaran a los sujetos para investigar la audiencia de primates, dijo.

"La gente había pensado bastante bien que los monos y otros primates escuchan lo mismo que nosotros, pero eso se basó en datos limitados", dijo Ramsier.

Los tarsiers son sujetos de prueba difíciles, sin embargo, porque están en peligro y no responden bien al cautiverio. Ramsier y sus colegas tenían que ser creativos y rápidos. Capturaron seis tarsiers en la isla de Mindanao y colocaron a cada uno en una cámara de amortiguación de sonido, donde se les expuso a ruidos de diferentes frecuencias de un altavoz dentro de la cámara. Los electrodos no invasivos midieron su respuesta cerebral a los sonidos. Es más o menos la misma prueba que los hospitales dan para determinar si los bebés recién nacidos tienen la gama completa de audición, dijo Ramsier.

Las pruebas tomaron aproximadamente una hora cada una, dijo Ramsier, después de lo cual los tarsiers fueron liberados nuevamente en su hábitat natural.

Se descubrió que los tarseros escuchaban lanzamientos de hasta 91 kilohertz, mucho más altos que el galago (también llamado bush baby), cuyo límite de 65 kHz se pensaba que era el más alto para un primate.

Gritos ultrasonicos

Pero la audiencia era solo la mitad de la ecuación. Para averiguar si los tarseros también podían hacer ruidos ultrasónicos, los investigadores sacaron el equipo de grabación. En las islas de Bohol y Leyte, la antropóloga de A&M de Texas, Sharon Gursky-Doyen, "se dio cuenta de que estos animales estaban abriendo la boca y ella no escuchaba nada", dijo Ramsier. "Tenía la previsión de conseguir un detector de murciélagos, y fue capaz de obtener esa vocalización en una grabación". [Escucha una grabación ralentizada]

En total, los investigadores capturaron las llamadas de 35 tarsiers salvajes usando un micrófono de ultrasonido. Descubrieron que ocho de los animales gritaban en ultrasonido puro, de 67 a 79 kHz, con la frecuencia más común en alrededor de 70.

Los resultados se publicarán hoy (7 de febrero) en la revista Biology Letters.

"Esta es la primera vez que se ha demostrado que un primate utiliza la vocalización que está solo en el ultrasonido, por lo que esta llamada no usa nada en las frecuencias más bajas que podamos escuchar", dijo Ramsier.

Otros primates tienen elementos ultrasónicos para sus llamadas, pero las frecuencias dominantes han estado bien dentro del rango de audición humana, dijo Ramsier. Los únicos otros mamíferos conocidos que usan comunicación ultrasónica son las ballenas y delfines, algunos murciélagos y roedores y gatos domésticos (que se comunican con sus gatitos en ultrasonido). [10 hechos para los amantes del gato]

Los investigadores no saben con certeza por qué los tarseros evolucionaron con gritos tan agudos, pero los gritos pueden actuar como una línea privada para conversaciones solo de tarseros. Al comunicarse en tonos altos, los tarseros pueden evitar que los depredadores escuchen su "conversación", dijo Ramsier. También pueden usar sus habilidades auditivas para escuchar a los insectos, algunos de los cuales producen sus propios sonidos ultrasónicos.

"Es este beneficio de duelo", dijo. "Pueden comunicarse sin que los depredadores los escuchen y también pueden localizar algunas fuentes potenciales de alimentos".

(Aunque los murciélagos usan sus gritos ultrasónicos para la ecolocación, Ramsier duda que los tarseros puedan hacer lo mismo).

Los tarsiers filipinos son primates impares, dijo Ramsier, por lo que pueden ser únicos en sus habilidades ultrasónicas. Pero también es posible que otros primates estén hablando en canales que los humanos aún no han notado.

"Podría haber todo un mundo de señales esperando a que las escuchemos", dijo. "Sólo tenemos que escuchar".

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