El Mundo No Está Preparado Para Eventos Extremos Como Sandy, Según Un Experto

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Desastres devastadores como la supertormenta sandy, el huracán katrina, el terremoto de tohoku y otros, revelan que la sociedad no está tan preparada como debería, dice un experto en peligros naturales.

La tormenta que el huracán Irene llevó a la comunidad costera de Breezy Point en Nueva York en 2011 dejó la casa de Gretchen Ferenz Fox sin tocar. Pero poco más de un año después, Sandy era diferente.

Esta tormenta inundó el sótano de la casa de su familia, destruyó su contenido y se elevó hasta el primer piso. La pared y el pozo de arena, una barrera elevada, alrededor de la casa, las ventanas con bolsas de arena y las renovaciones en el sótano tenían la intención de evitar que el agua se filtrara;

"La casa se inundó, todo el sótano se sumergió en aguas de inundación y aguas residuales, porque tenemos sistemas sépticos en el vecindario", dijo Fox. "Tuvimos una falsa sensación de seguridad, cuando no sufrimos el ingreso de agua de Irene a la casa, que la tormenta [Sandy] no sería peor".

A otros les fue aún peor. El fuego destruyó más de 100 casas; las inundaciones y los vientos amplificaron la destrucción en el extremo occidental de la península de Rockaway en Queens, Nueva York, donde Fox, su esposo y su hijo viven todo el año. [En el suelo: Huracán Sandy en imágenes]

Una rara tormenta

El 29 de octubre, Sandy, una tormenta híbrida de huracán e invierno, tocó tierra y trajo una marejada sin precedentes a The Battery en el extremo sur de Manhattan. La marejada de 11.9 pies (3.6 metros) recibió un impulso de la marea alta, creando una marea de tormenta tan alta como 13.88 pies (4.2 m).

Cuando se midió contra las mareas de tormenta proyectadas causadas por huracanes, el aumento del huracán Sandy estuvo casi fuera de las listas. En comparación, un huracán de 500 años provocaría una marea de tormenta de 10.2 pies (3.1 m), según una investigación que analizó el futuro de las inundaciones causadas por el huracán en la ciudad de Nueva York.

La devastación que provocó reveló la vulnerabilidad de la ciudad de Nueva York y de la región a un evento extremo. Pero Sandy fue solo uno de una serie de eventos que han puesto de relieve la necesidad mundial de comprender y prepararse mejor para los desastres naturales raros y extremos, dijo Tom O'Rourke, un experto en infraestructura y peligros naturales.

Lecciones aprendidas de los desastres.

El huracán Katrina, el terremoto de Tohoku y el desastre nuclear que provocó, así como el terremoto de Christchurch en Nueva Zelanda también proporcionaron vívidas ilustraciones de la necesidad. Sus lecciones son innumerables.

Por ejemplo, al evaluar el riesgo, los funcionarios pueden no tomar en cuenta adecuadamente las pruebas de eventos pasados, o pueden confundir la respuesta a un desastre, dos factores que contribuyeron al desastre nuclear en la planta de energía de Fukushima Daiichi después del tsunami. O los sistemas de protección existentes, como los destinados a mantener seco a Nueva Orleans cuando Katrina golpeó en 2005, pueden fallar en una escala masiva. O las dinámicas no anticipadas pueden convertir lo que debería haber sido un evento moderado en uno devastador, como ocurrió en Christchurch, Nueva Zelanda, relacionado con O'Rourke durante una presentación en Manhattan el 12 de diciembre.

La falsa confianza contribuye a la falta de preparación. Los ingenieros han tenido éxito al tratar con eventos naturales más comunes y menos dramáticos, dijo.

¿El costo? Vidas, daños costosos y perdidas opciones para el futuro.

El desastre nuclear de Fukushima, por ejemplo, ha afectado las actitudes hacia la energía nuclear, no solo en Japón sino también en otros países, como Alemania y Suiza, dijo a una audiencia. Esto tiene ramificaciones en los esfuerzos para reducir las emisiones de gases de efecto invernadero, ya que la energía nuclear se considera una fuente de energía baja en carbono. Y hay consecuencias geopolíticas también. Si Japón se aleja de la energía nuclear y comienza a importar gas natural, esto los pondrá en competencia con otras naciones, como China.

"Este evento realmente cambió el futuro, y cambió el futuro de manera tan significativa que eliminó algunas de nuestras opciones", dijo O'Rourke a WordsSideKick.com.

Se espera que el cambio climático agrave los peligros de ciertos tipos de eventos, por ejemplo, elevando el nivel del mar.

Repensando el futuro

Fox y su esposo compraron su casa hace cinco años, después de mudarse de Brooklyn. A solo media cuadra de la Bahía de Jamaica y dos cuadras y media del Océano Atlántico, la casa también les dio la oportunidad de vivir cerca de la naturaleza, en una comunidad dentro del Área de Recreación Nacional Gateway del Servicio de Parques Nacionales.

"Pensamos en los riesgos y nunca en mis sueños más salvajes habría considerado una tormenta de esta magnitud y los impactos que tuvo sobre nosotros", dijo.

Pero después, mudarse nunca fue una opción. La familia ahora está enfocada en reconstruir y ayudar a sus vecinos a hacer lo mismo. Su esposo, Tom Fox, ha recibido fondos en nombre de los residentes en su bloque para un proyecto de demostración respetuoso con el medio ambiente llamado Rebuilding Breezy Green. [¿Salve el planeta? 10 Soluciones Bizarras]

Los zorros compraron su casa con la intención de retirarse allí; ella tiene 53 años y él 65. Pero después del huracán Sandy, vieron cómo los residentes mayores de la comunidad tenían que depender de miembros de la familia o voluntarios para reconstruirlos, los Zorros se dieron cuenta de que tal vez no pudieran permanecer en la casa que aman a medida que envejecen.

"Nos imaginábamos si uno de nosotros viviera solo y tuviera la carga de limpiar y reconstruir. Eso podría ser demasiado para soportar en nuestros años de edad avanzada", dijo. "Es emocionalmente difícil pensar en eso".

Fox, quien trabaja para el programa de Extensión Cooperativa de la Universidad de Cornell, asistió a la conferencia de O'Rourke la semana pasada, que fue organizada por la Asociación de Ingenieros Estructurales de Nueva York y por el Capítulo de Nueva York-Noreste del Instituto de Investigación de Ingeniería de Terremotos.

Preparando mejor

Después de detallar la dinámica que convirtió los eventos naturales extremos en desastres, O'Rourke ofreció algunas soluciones.

Es imposible actualizar todo a la vez, por lo que las comunidades locales deben priorizar y evaluar qué infraestructura es crítica, o como lo expresó O'Rourke, "demasiado grande para fallar". Luego, se deben hacer diseños para abordar escenarios posibles, no solo probables, haciendo preguntas como, por ejemplo, "Si el agua cae sobre la pared del mar, ¿qué hacemos?" él dijo.

Las actualizaciones importantes, como la sustitución de tuberías viejas por polietileno de alta densidad más resistente, se vuelven mucho más realistas cuando se realizan poco a poco con el tiempo.

Para poder hacer que estos cambios tan costosos sucedan, los líderes deben participar, los ingenieros y los planificadores deben hablar entre ellos, y las comunidades deben aprovechar el dinero privado.

Fox dijo que la presentación de O'Rourke le dio la oportunidad de salir de su experiencia personal y de pensar en el desastre en un contexto más amplio.

"Espero que todos aprendamos y no ayudemos con nuestros problemas y nuestros vínculos débiles", dijo Fox, y agregó que, en cambio, las comunidades deberían usar un evento como Sandy como una oportunidad para prepararse mejor para el futuro.

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