Ronroneo Para Golosinas: Cómo Se Domesticaron Los Gatos

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Un equipo ha encontrado los cambios genéticos que llevaron a la domesticación del gato, algunos de los cuales están asociados con la búsqueda de recompensas y el procesamiento del miedo.

Hace miles de años, un gato salvaje comenzó a detenerse en las afueras de un campamento humano, tal vez para comerse a los ratones que viven en los graneros de las personas. Ahora, miles de millones de mascotas domésticas e innumerables videos de gatos más tarde, los investigadores han revelado las raíces genéticas de la relación especial entre humanos y gatos.

Un nuevo estudio ha revelado los cambios genéticos que hacen que los gatitos se acurruquen con los humanos y hagan ronroneos por las golosinas. Muchos de los cambios han alterado la motivación del gato para buscar recompensas y han cambiado su temor a nuevas situaciones, dijo el coautor del estudio Wesley Warren, genetista del Genome Institute de la Washington University School of Medicine en St. Louis.

El equipo también descubrió los cambios genéticos que hacen a los gatos entusiastas de los cazadores nocturnos y por qué sus narices no son tan sensibles como las de sus primos caninos. [Aquí, Kitty, Kitty: 10 datos para los amantes de los gatos]

Misterio domestico

Los gatos y los humanos se remontan: algunos estudios sugieren que los gatos se domesticaron por primera vez hace unos 9,000 años en el Cercano Oriente, mientras que otros rastrean la domesticación del gato a China hace unos 5,000 años.

Pero aunque la relación entre usted y Gingersnap puede parecer completamente natural, la domesticación es una rareza extrema en el mundo animal. Los humanos solo han domesticado un puñado de animales, como el perro, la vaca, el pollo, la oveja y la cabra, y los científicos no sabían qué genes estaban involucrados en el proceso de domesticación.

Luego, en la década de 1950, los científicos de una granja de pieles en Novosibirsk, Rusia, comenzaron a criar zorros por su amistad con los humanos. Dentro de unas pocas generaciones, los zorros menearon sus colas y lamieron las caras de los humanos con afecto. En el camino, los zorros desarrollaron orejas flojas; abrigos más ligeros, parcheados; y colas rizadas: rasgos que se encuentran en otros animales domesticados, como perros, cerdos y ovejas.

El estudio del zorro, que todavía se está llevando a cabo en la actualidad, insinuó que algunos de los genes de domesticación del comportamiento estaban relacionados con esos genes de cola rizada y orejas caídas. Y un estudio publicado a principios de este año en la revista Genetics encontró que los animales domesticados tienen cambios en su cresta neural, un grupo de células embrionarias que guían el desarrollo de varios sistemas de órganos.

Pero sin un análisis genético avanzado, era difícil distinguir exactamente qué genes eran responsables de la domesticación.

Gato grande pequeño gato

En 2007, los científicos secuenciaron el genoma de un gato abisinio llamado Canela (que ya murió). Pero ese análisis no estaba completo, por lo que los científicos no podían decir mucho sobre los genes que sustentan la domesticación.

Warren y sus colegas hicieron una segunda secuencia del genoma de Cinnamon, junto con los genomas de varios otros gatos domésticos y dos especies de gatos monteses, y los compararon con los genomas del tigre, el perro y muchos otros animales. [Código animal: nuestros genomas favoritos]

En los gatos domésticos, los genes relacionados con la motivación y el miedo habían enfrentado una fuerte presión evolutiva a lo largo de la historia, lo que llevó a los gatos a ser menos tímidos y más motivados por las recompensas, dijo Warren.

En comparación con los perros, los gatos domésticos y sus primos salvajes, como los tigres, tenían varias copias más de los genes de los receptores para detectar feromonas u hormonas sexuales. Esto podría ayudar a las criaturas solitarias a encontrar compañeros, dijo Warren.

Los perros, en contraste, tienen muchas más copias de genes para los receptores del olfato, lo que puede explicar su sorprendente sentido del olfato. Los genes para la visión nocturna felina y la audición aguda también estaban bajo una fuerte selección tanto en los grandes felinos como en los gatitos domésticos. Esas áreas del genoma pueden explicar por qué los felinos son cazadores tan expertos, dijo Warren.

Orígenes del gato

Los hallazgos ayudan a sustentar algunos de los cambios biológicos asociados con la domesticación en gatos.

"El estudio es excelente, especialmente en la definición de cambios en el genoma que han llevado a la domesticación o, más correctamente, a la adaptación de los antepasados ​​de los gatos domésticos que les permitieron asociarse con los humanos y, por lo tanto, obtener tanto protección de sus depredadores como una amplia suministro de alimentos (roedores) ", dijo Niels Pedersen, un investigador veterinario de la Universidad de California, Davis, que no participó en el estudio, en un correo electrónico.

El documento proporciona un trampolín para analizar los gatos con mayor detalle, agregó Dominic Wright, genetista de la Universidad de Linkoping en Suecia, que tampoco participó en el estudio.

"Será genial tomar algunas de estas regiones que identifican e ir más lejos con ellas", dijo Wright a WordsSideKick.com.

Pero el estudio solo identificó regiones genéticas relativamente grandes que cambiaron en el gato doméstico, y aún no está claro qué hacen exactamente esos genes o cómo están regulados, agregó.

Para entender realmente eso, los científicos ahora deben concentrarse en estas regiones genéticas específicas, estudiar animales con diferentes versiones de los genes y luego analizar los efectos en su comportamiento, dijo Wright a WordsSideKick.com.

Los hallazgos fueron publicados hoy (10 de noviembre) en la revista Proceedings de la Academia Nacional de Ciencias.

Sigue a Tia Ghose en Gorjeo y Google+. Siga WordsSideKick.com @wordssidekick, Facebook y Google+. Publicado originalmente en WordsSideKick.com.


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