El Salvaje 'Lagarto De Jesús' Caminó Una Vez En Las Aguas Tropicales De Wyoming

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El cráneo fosilizado de un pariente lagarto de jesús de 48 millones de años vivió en el tropical wyoming, cuando el clima era más cálido en américa del norte.

Un estudio reciente encuentra que hace unos 48 millones de años, un pariente lejano del "lagarto de Jesús", llamado así por su habilidad para caminar sobre el agua, se lanzó sobre las selvas tropicales de la antigua Wyoming.

El antiguo lagarto también pudo haber realizado la hazaña aparentemente milagrosa, aunque los investigadores no pueden decir con seguridad porque no encontraron las patas del animal. Desde el fósil que encontraron, un cráneo con una sonrisa dentuda, en 2008, afirmaron que el animal era probablemente del mismo tamaño que un moderno lagarto de Jesús: aproximadamente 2 pies (0,6 metros) de largo de la cabeza a la cola.

Wyoming ya no es el hogar de lagartos salvajes de Jesús. Estos días, los reptiles viven en la región que abarca desde el centro de México hasta el norte de Colombia, prosperando en las temperaturas más altas cerca del ecuador, según el estudio. [Ver imágenes de lagartijas modernas y antiguas de 'Jesús']

Pero durante la época del Eoceno, Wyoming era aproximadamente 16 grados Fahrenheit (9 grados centígrados) más cálido de lo que es ahora, y apoyaba un clima tropical exuberante, de acuerdo con fósiles de plantas y otros animales que se encuentran en sus depósitos, dijo el investigador del estudio, Jack. Conrad, profesor asistente de anatomía en el Colegio de Medicina Osteopática NYIT y investigador asociado de paleontología de vertebrados en el Museo Americano de Historia Natural de la ciudad de Nueva York.

"Durante el Eoceno, esa parte del país era casi como una selva tropical", dijo Conrad a WordsSideKick.com. "Había muchos árboles, lagos de agua dulce y ríos".

Es probable que el lagarto se moviera hacia el sur a medida que el clima en América del Norte se enfrió, dijo.

Conrad nombró a la nueva especie Babibasiliscus alxi - "babi" para la palabra Shoshone que significa "primo varón mayor" porque es el pariente más viejo de los lagartos modernos de Jesús, y "basiliscus" para el género de los lagartos de Jesús. El nombre de la especie honra a John P. Alexander, ex gerente de colecciones en el Museo Burke en la Universidad de Washington, quien encontró el fósil.

B. alxi Puede ser el miembro más antiguo del grupo de lagartos de Jesús, Corytophanidae, que incluye iguanas y camaleones, dijo Conrad. Los fósiles que revelarían la historia evolutiva de Corytophanidae son escasos, ya que la mayoría de los ancestros vivían en áreas tropicales, donde las condiciones no son óptimas para la fosilización. (Por ejemplo, los minerales necesarios para fosilizar un espécimen generalmente son "reciclados rápidamente" por la selva tropical, dijo Randall Nydam, profesor de anatomía en Midwestern University en Arizona, que no participó en el estudio).

Dado el limitado registro fósil, B. alxi Puede que solo sea un pariente lejano, y no el miembro más antiguo del grupo, dijo Nydam.

Caminante de agua

El antiguo lagarto probablemente pasó la mayor parte del tiempo en los árboles, al igual que sus parientes modernos, dijo Conrad, quien ha visto lagartos salvajes de Jesús en Guatemala.

Los lagartos de Jesús de hoy en día miden aproximadamente 2 pies de largo (0.6 metros), pero cerca de dos tercios de eso es cola, dijo Conrad.Estas largas colas actúan como timones y ayudan a los animales a cambiar de dirección.

Los lagartos de Jesús de hoy en día miden aproximadamente 2 pies de largo (0.6 metros), pero cerca de dos tercios de eso es cola, dijo Conrad. Estas largas colas actúan como timones y ayudan a los animales a cambiar de dirección.

Crédito: Ana Balcarcel.

"Tienen pies muy grandes y pueden mover sus piernas muy rápidamente", dijo. "Pueden usar solo la tensión superficial del agua para batir sus pies sobre el agua y levantarse antes de que el agua se cierre alrededor de los dedos".

Es posible que el antiguo lagarto también se deslizara sobre el agua en la antigua Wyoming, dijo.

Una tomografía computarizada (TC) del fósil mostró que tenía una fractura curada en la mandíbula. La fractura lo habría convertido en un reto para B. alxi para cazar, ya que muchos lagartos usan sus caras para atacar a sus presas, dijo Conrad.

"Esta es una mandíbula bastante severa que se rompe según lo que podemos ver en la tomografía computarizada", dijo Conrad. "Por lo general, se necesita un animal bastante resistente para sobrevivir a algo así".

Otros aspectos del cráneo arrojan luz sobre la vida del lagarto. Tenía una cresta ósea que lo habría hecho lucir constantemente enojado (como un águila calva) pero habría ocultado sus ojos del sol, dijo Conrad.

B. alxi También tenía dientes pequeños con tres cúspides distintas que lo habrían ayudado a comer serpientes, lagartos, peces, insectos y plantas, dijo Conrad. Sus grandes pómulos pueden haber ayudado a capturar presas más grandes, agregó.

El fósil es un hallazgo raro, dijo Nydam.

"Está completando un registro que creo que necesita mucha atención", dijo. El fósil agrega evidencia de que los lagartos Corytophanidae vivían en latitudes norteñas durante el Eoceno, y "ayuda a explicar cómo [ellos] terminaron en América Central y del Sur", dijo.

Los hallazgos fueron detallados en línea hoy (1 de julio) en la revista PLOS ONE.

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