Por Qué Estamos Todos Locos

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Los seres humanos siguen siendo propensos a actuar mentalmente porque, en formas no extremas, las "enfermedades" mentales pueden ayudar a asegurar la supervivencia.

La selección natural quiere que estemos locos, al menos un poco. Si bien la verdadera locura debilitante no es la intención de la naturaleza, muchos problemas de salud mental pueden ser subproductos del cerebro humano demasiado funcional, afirman algunos investigadores.

A medida que los humanos mejoraron sus técnicas de recolección, caza y cocina, el tamaño de la población aumentó y los recursos se hicieron más limitados (en parte porque cazamos o comimos algunas especies hasta su extinción). Como resultado, no todos podían comer lo suficiente. Las relaciones de cooperación fueron fundamentales para garantizar el acceso a los alimentos, ya sea a través de la agricultura o la caza más estratégica, y es poco probable que sobrevivan aquellos con habilidades sociales directas, explicó David C. Geary, autor de "El origen de la mente" (APA, 2004), y un investigador en la Universidad de Missouri.

Y así, una diversidad de nuevas capacidades mentales, y discapacidades, desplegadas.

La naturaleza de la alegría

Puede parecer que el hombre moderno debería haber evolucionado para ser feliz y armonioso. Pero la naturaleza se preocupa por los genes, no por la alegría, dijo Geary.

Las enfermedades mentales obstaculizan a uno de cada cuatro adultos en América cada año, según el Instituto Nacional de Salud Mental. Y esto no cuenta a los que tenemos cambios de humor más moderados.

Para explicar nuestra susceptibilidad a la mala salud mental, Randolph Nesse en "The Handbook of Evolutionary Psychology" (Wiley, 2005) compara el cerebro humano con los caballos de carrera: al igual que la cría de caballos ha seleccionado patas largas y delgadas que aumentan la velocidad pero son propensas a las fracturas. Los avances cognitivos también aumentan el estado físico, hasta cierto punto.

Tomemos las condiciones mentales comunes uno por uno.

Las personas con personalidades agresivas y narcisistas son las más fáciles de entender evolutivamente; Cuidan el número uno. Pero incluso si 16 millones de hombres hoy pueden rastrear sus genes a Genghis Khan (la definición de la naturaleza del éxito súper se puede medir por su paternidad prolífica), muy pocos déspotas potenciales alcanzan tales alturas. Tal vez para controlar los impulsos egoístas, a favor de medios más probables para el éxito biológico, surgieron lubricantes sociales como la empatía, la culpa y la ansiedad leve.

Por ejemplo, el primero de nuestros ancestros en empatizar y leer las expresiones faciales tuvo una ventaja sorprendente. Podían confirmar su propio estatus social y convencer a otros de compartir comida y refugio. Pero demasiada agudeza emocional, cuando las personas analizan en exceso todas las muecas, pueden causar un nerviosismo motivador sobre el valor social de una persona para transformarse en una implacable ansiedad de incapacidad.

Reflexionando sobre el futuro

Otra innovación cognitiva hizo posible comparar futuros potenciales. Mientras que otros animales se enfocan en el presente, solo los humanos, dijo Geary, "siéntate y preocupate por lo que sucederá dentro de tres años si hago eso o lo otro". Nuestra capacidad de pensar las cosas una y otra vez, puede ser contraproducente y llevar a tendencias obsesivas.

Ciertos tipos de depresión, sin embargo, continuó Geary, pueden ser ventajosos. El letargo y el estado mental interrumpido pueden ayudarnos a desvincularnos de objetivos inalcanzables, ya sea un amor no correspondido o una posición social exaltada. La evolución probablemente favoreció a los individuos que hacen una pausa y reevalúan las ambiciones, en lugar de perder energía siendo ciegamente optimistas.

La selección natural probablemente también mantuvo la puerta abierta para trastornos como el déficit de atención. Abandonar rápidamente una situación de bajo estímulo fue más útil para los cazadores que para las recolectoras, escribe Nesse, lo que puede explicar por qué los niños son cinco veces más propensos que las niñas a ser hiperactivos.

Del mismo modo, en su forma más leve, el trastorno bipolar puede aumentar la productividad y la creatividad. Las personas bipolares (y sus familiares) también suelen tener más relaciones sexuales que las personas promedio, anotó Geary.

El sexo, y la supervivencia de los hijos, es el punto central, en lo que se refiere a la naturaleza. Los estados mentales a veces desagradables conducen a un mayor éxito reproductivo, dijo Geary, "por lo que estos genes permanecen en el acervo genético".

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