Por Qué Los Tardígrados Difíciles Y Pequeños Pueden Ser Los Primeros Viajeros Interestelares

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A continuación, se explica por qué los científicos anunciaron un plan para enviar tardíos graduados y rechonchos en el primer viaje con vida más allá de nuestra nube de oort y hacia el espacio interestelar.

La gente se está preparando para extender la vida desde nuestro sistema solar hacia el cosmos. Pero las primeras formas de vida para hacer ese viaje no serán los seres humanos, ni siquiera las criaturas que la mayoría de la gente reconocería. En lugar de eso, los científicos planean enviar pequeños, rechonchos y tardíos graduados en el primer viaje vivo más allá de la nube de Oort (el anillo de escombros helados alrededor de nuestro sistema solar) y hacia el espacio interestelar.

¿Por qué los tardígrados? Bueno, si ha escuchado algo acerca de estos "osos de agua" de ocho patas que viven en la tierra, es probable que sean porque son ridículamente resistentes contra los estragos del universo, estragos tanto extranjeros como domésticos en nuestro planeta. Hervir no los mata. Tampoco la presión extrema ni el frío extremo. Un estudio publicado en línea el 14 de julio en la revista Scientific Reports sugiere que incluso los asteroides de la Tierra, las explosiones de supernova cercanas y las poderosas explosiones interestelares de radiación gamma no podrían eliminar a los buggers.

Esa resistencia, junto con su pequeño tamaño, que alcanza solo un milímetro (0.04 pulgadas) de largo, hace que los candidatos a los recién llegados lleguen al primer crucero fuera del sistema solar. Estos lechones de musgo, como a veces se les llama con adoración, se unen C. elegans, una especie de nematodo que vive en el mantillo, como finalistas para navegar por rayos láser a velocidades relativistas (o aquellas que se aproximan a la velocidad de la luz) a horcajadas de una nave espacial del tamaño de una oblea hacia el extremo más alejado del sistema solar, informa Space.com. El viaje al espacio exterior en obleas alimentadas con láser se originó en el programa Starlight de la NASA, cuyo objetivo es usar fotones para empujar objetos pequeños en fracciones extremas de la velocidad de la luz hacia las estrellas vecinas. [7 enormes ideas erróneas sobre los extraterrestres]

Los tardígrados tienen un poder especial que los hace particularmente útiles para la experimentación extrasolar: son superhidratos y supercongeladores. Bajo extrema deshidratación y frío, se encogen en pequeñas bolitas para esperar el trauma. Cuando las condiciones mejoran, se rehidratan (o derriten sus líquidos internos) y continúan como si nada hubiera cambiado. Eso significa que los autores del proyecto escribieron en su sitio web, que los tardíos interestelares podrían eliminarse, almacenarse y volver a despertarse periódicamente en diferentes condiciones para observar su comportamiento.

C. elegansMientras tanto, haga buenos candidatos para el viaje porque los científicos ya tienen una gran cantidad de datos sobre su genética y comportamiento. Con poco menos de 1,000 células en sus cuerpos, son bastante fáciles de estudiar; y a pesar de su pequeño tamaño, pueden observar su entorno, aprender de él y ajustar sus acciones como resultado. También, como los tardígrados, pueden ser congelados y revividos. [Vida extrema en la tierra: 8 criaturas extrañas]

Por supuesto, también ayuda que ambas especies se encuentren en el extremo inferior de la escala de tamaño del animal. C. elegans son microscópicos, y los tardígrados están justo a este lado de lo visible a simple vista. Eso es lo suficientemente pequeño como para empacar algunos en minúsculas naves espaciales para el primer viaje a las estrellas de la vida terrestre.

Aunque los planes siguen siendo fluidos, el filántropo y financiador ruso del programa Breakthrough Starshot Yuri Milner dijo que el primer viaje interestelar podría ocurrir dentro de 20 a 25 años, con un objetivo propuesto que es nuestro sistema estelar más cercano, Alpha Centauri.

Publicado originalmente en WordsSideKick.com.


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