Por Qué Este Laboratorio Apesta A Carne Animal Y Contiene Una Maleta Llena De Limo

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Para un laboratorio, la clave para rellenar el registro fósil es observar la pudrición de anguilas, gusanos y peces hagfish.

Nota para los lectores: en la versión de rascar y olfatear de este artículo, olerás a un hagfish podrido, a tus tripas de gusano disecadas y una maleta llena de limo.

No te preocupes, no necesitarás una máscara antigás para leerla. Pero es posible que necesite uno para visitar el laboratorio de Sarah Gabbott en la Universidad de Leicester en Inglaterra, donde un equipo de paleontólogos está reconsiderando la forma en que se forman los fósiles observando cómo se descomponen los vertebrados más primitivos del mundo en tiempo real.

Al estudiar cómo se descomponen los gusanos, las anguilas y el hagfish untuoso, Gabbott y sus colegas están tratando de responder una pregunta mucho más amplia: cuando miras un fósil animal, ¿cuánto de ese animal? no son ¿Estás viendo? En particular, ¿cómo pueden los científicos reconstruir el aspecto de los vertebrados más antiguos del mundo cuando la mayoría de su piel, órganos y otras células de tejidos blandos se pudrieron antes de que pudiera ocurrir la fosilización? [En Imágenes: Se encontraron cerebros de dinosaurios fosilizados]

"Interpretar los fósiles de vertebrados muy primitivos es extremadamente difícil", dijo a WordsSideKick.com Gabbott, profesor de paleobiología en la Universidad de Leicester y coautor de un nuevo estudio publicado el 20 de marzo en la revista Paleontología. "Estos vertebrados se conservan en piedra que tiene aproximadamente mil millones de años, y son anteriores a la [evolución] del esqueleto. No tienen dientes. No tienen partes esqueléticas. Por lo tanto, no se sabe qué partes de su anatomía faltan porque simplemente se pudrieron, y qué bits faltan porque aún no han evolucionado ".

Ahí es donde entran los cadáveres.

Una maleta de limo

Para su investigación, Gabbott y sus colegas recolectaron especímenes de toda Europa (lampreas que chupan sangre de un río en Yorkshire, rezumando el hagfish de la costa de Suecia, diversos gusanos e insectos) y los vieron pudrirse en su laboratorio de Leicester. Aquí, el equipo supervisa cada canal en descomposición durante al menos 60 días; algunos especímenes se han estado pudriendo en el laboratorio por casi 10 años.

Los investigadores observaron esta podredumbre de anfioxo en forma de pez en el laboratorio para compararla con un fósil de vertebrado de 500 millones de años encontrado en Canadá.

Los investigadores observaron esta podredumbre de anfioxo en forma de pez en el laboratorio para compararla con un fósil de vertebrado de 500 millones de años encontrado en Canadá.

Crédito: Cortesía de Mark Purnell, Rob Sansom y Sarah Gabbott

¿Por qué centrarse en la desaparición de la exudación, los comederos de fondo tipo anguila? Según Gabbott, las criaturas de tejidos blandos como las lampreas y el hagfish representan "los vertebrados conocidos más primitivos hoy en día" y se parecen mucho a los parientes que vivieron hace 300 millones a 500 millones de años. Al observar qué tipos de tejidos de estas criaturas se descomponen, y cuándo, los investigadores pueden comprender mejor qué tipos de tejidos pueden faltar en los restos fosilizados de los antiguos vertebrados.

El trabajo ha resultado ser esclarecedor, y también muy maloliente. "Hagfish, hay que decirlo, apesta cuando se pudren", dijo Gabbott. También exudan, incluso después de la muerte. Mientras el equipo transportaba una maleta llena de hagfish muertos de regreso a Leicester desde Suecia, los especímenes produjeron tanto limo que se rompió a través de un recipiente de plástico y comenzó a gotear a través de la cremallera de la bolsa. Mientras tanto, los gusanos de trapo (pequeños gusanos marinos que los pescadores usan como cebo) huelen tan nauseabundos cuando se descomponen que los investigadores tuvieron que usar "un tipo especial de máscara de gas" solo para manejarlos, dijo Gabbott.

Afortunadamente, agregó Gabbott, estos experimentos nasalmente desafiantes ya están produciendo resultados sorprendentes. Para empezar, el orden en que decayeron varios tejidos no fue tan intuitivo como predijeron los investigadores.

"Esperábamos que las cosas como los tejidos musculares se descomponieran con bastante rapidez, pero duraron mucho, mucho tiempo", dijo Gabbott. Según un estudio anterior que fue coautora en 2010, el tejido muscular en la lamprea adulta en descomposición duró más de 300 días. Por otro lado, los investigadores esperaban que el cartílago que forma el cráneo de una lamprea se descomponga lentamente, pero en muchos especímenes se pudrió en unos pocos meses.

Para construir un fósil

La sorprendente conclusión de estos resultados, dijo Gabbott, es que los fósiles pueden formarse significativamente más rápido de lo que la mayoría de nosotros imaginamos.

"La mayoría de la gente cree que los fósiles tardan millones de años en formarse", dijo Gabbott. "Pero con estos animales que no tienen partes duras, ni minerales, ni esqueletos ni dientes, todo se ha ido prácticamente después de 100 días. Por lo tanto, el proceso de fosilización debe ocurrir de manera súper rápida, antes de que todo el cuerpo se pudra. lejos."

Para convertir los tejidos blandos en fósiles, los minerales en la tierra, como el fosfato de calcio (de la misma materia de la que está hecho el esmalte de los dientes), de alguna manera se sienten atraídos por las células moribundas incluso cuando se están pudriendo, formando una "mímica" del tejido que estaba allí, dijo Gabbott. Las razones exactas de esto siguen siendo un misterio, una que Gabbott y sus colegas esperan resolver algún día al crear un fósil completo desde cero en su laboratorio.

Mientras tanto, hay mucho más trabajo por hacer con los alimentadores de fondo en descomposición, dijo Gabbott. Por suerte, solo tienes que comprar una máscara de gas una vez.

Publicado originalmente en WordsSideKick.com.


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