¿Por Qué Algunos Animales Comen A Su Descendencia?

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Un estudio encuentra algunos factores posibles que pueden hacer que los padres coman a sus propios hijos.

Comer a su descendencia puede parecer impensable, pero se sabe que los animales, desde peces hasta aves, lo hacen. Los científicos no han estado seguros de por qué tal comportamiento habría evolucionado, pero un nuevo estudio arroja luz sobre los factores que pueden llevar a algunos padres a comer a sus crías.

Los zoólogos han observado el canibalismo filial, el acto de comerse la descendencia, en muchos tipos diferentes de animales, incluidos los ratones de banco, los pinzones de casa, las arañas lobo y muchas especies de peces. Paradójicamente, todas las especies también cuidan a los jóvenes que no comen.

A los científicos les resultó difícil explicar cómo coexistían comportamientos aparentemente opuestos en la misma especie y razonaron que debe haber algún beneficio evolutivo para la práctica.

"Si no confiere algún tipo de beneficio, no esperaría que haya evolucionado", dijo el autor principal del estudio, Hope Klug, un estudiante graduado de la Universidad de Florida.

Los estudios anteriores se han centrado en la idea de que los padres podrían estar comiendo sus propios huevos porque obtienen un beneficio energético y podrían utilizarlo como fuente de alimentos cuando otras fuentes escasean. Pero los estudios de algunos peces que tenían dietas complementadas por investigadores arrojaron resultados mixtos: mientras que algunos dejaron de comer a sus descendientes, otros no.

"No se trata solo de conseguir una comida fácil", dijo Klug.

Para probar otras posibles motivaciones, Klug y su colega Michael Bonsall en la Universidad de Oxford modelaron diferentes escenarios de "organismos virtuales" con una computadora, donde se introdujo el canibalismo filial en poblaciones de animales que cuidaban a sus crías. Los resultados de su estudio, financiado por la Royal Society en Inglaterra y la Fundación Nacional de Ciencias de los Estados Unidos, se detallan en la edición de diciembre de la revista. El naturalista americano.

Encontraron que varios factores contribuyeron a que los padres desarrollaran un gusto por sus propios hijos. En algunos casos, canibalizar a sus propios jóvenes ejerce la misma presión evolutiva sobre los huevos que haría un depredador: cuanto más rápido se desarrollen los huevos, mayores serán sus posibilidades de supervivencia.

También se descubrió que el canibalismo aumenta la tasa reproductiva de los padres al aumentar aparentemente el atractivo de la pareja, aunque Klug dice que no están seguros de por qué esto podría ser. También se observó algún beneficio energético al comer los huevos, pero ningún beneficio por sí solo explica la propagación del canibalismo filial a través de la población.

"No se puede explicar el canibalismo filial en todos estos animales con un solo beneficio", dijo Klug.

Klug dijo que el canibalismo filial podría ser una manera de erradicar a las crías que tardan demasiado en madurar y, por lo tanto, requieren demasiado cuidado de los padres: esta estrategia conservaría la energía de los padres para los lotes de crías subsiguientes y de más rápido desarrollo.

"Inicialmente, sobreproducen la descendencia y luego eliminan algunos de la descendencia inferior", explicó Klug.

La competencia general dentro de una especie por recursos también puede limitar a los padres a la cantidad de energía y el tiempo que pueden dedicar a criar a sus crías, por lo que obligan a sus huevos a crecer rápidamente o ser comidos.

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