¿Por Qué Las Misiones De Rescate De La Antártida Son Tan Difíciles?

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El clima extremo ha bloqueado los intentos de rescate de un científico que sufrió un derrame cerebral en el polo sur en agosto. La antártida está al final de su temporada de invierno, pero aún es muy oscura, fría y ventosa para volar un avión de rescate al continente.

En la mayoría de los lugares, cuando tiene un derrame cerebral, lo envían directamente al hospital. Pero las cosas se ponen más complicadas cuando tienes un derrame cerebral en medio de la capa de hielo de la Antártida.

Renee-Nicole Douceur, gerente de la Estación del Polo Sur Amundsen-Scott, sufrió un derrame cerebral en agosto. Permanece en la estación de investigación de EE. UU. Debido a su lejanía y al clima extremo que golpea la capa de hielo en el invierno austral. Las autoridades dicen que ha sido demasiado peligroso enviar un avión de rescate.

La estación de investigación tiene personal médico disponible, y Douceur, de 58 años, ha estado dando entrevistas a los medios de comunicación, sugiriendo que ella está haciendo frente. Aun así, los funcionarios médicos y su familia la quieren de regreso a casa lo antes posible. [Vida extrema: científicos en el fin de la tierra]

Un avión de carga está programado tentativamente para despegar desde allí el 17 de octubre, si el clima lo permite.

Un avión de rescate que salga de la estación Amundsen-Scott tendría que volar a la estación McMurdo, en la costa antártica, y luego a Christchurch, Nueva Zelanda. Pero el duro clima invernal de la Antártida es notoriamente impredecible, por lo que cualquier intento de rescate es particularmente peligroso.

"Puedes obtener un buen pronóstico y entrar a McMurdo y pensar que estás aterrizando, y de repente hay vientos de 60 millas por hora", dijo el coronel de la Guardia Nacional Aérea Ronnie Smith, quien realizó misiones en el Polo Sur durante 12 temporadas de verano. Smith ahora trabaja en la Base de la Fuerza Aérea Scott en el condado de St. Clair, Illinois.

Invierno salvaje

La Antártida no solo es el continente más frío, sino el más seco, el más alto y el más ventoso, según el World Factbook de la CIA. La temperatura más alta en la Tierra se registró allí en 1983, cuando el aire exterior alcanzó menos de 129 grados Fahrenheit (menos 89 grados Celsius) en la Estación de Investigación Vostok, que se encuentra en el centro de la capa de hielo de la Antártida Oriental, a unas 800 millas (1,300 kilómetros) del Polo Sur geográfico. El continente es tan frío que si los motores de los aviones se apagan durante el invierno, el combustible se puede congelar en una gelatina.

La Antártida se encuentra al final de su temporada de invierno, que comienza a mediados de febrero y dura hasta fines de octubre, cuando comienza la primavera y los vuelos al Polo Sur por lo general. Sin embargo, por ahora, todavía es demasiado oscuro, frío y ventoso. Para aterrizar con seguridad o despegar en el continente, los funcionarios han dicho.

La National Science Foundation dirige los programas polares de los Estados Unidos. Refiriéndose a la situación de Douceur, la portavoz de la NSF Deborah Wing dijo en una declaración: "Al considerar si intentar una evacuación médica de emergencia muy arriesgada durante la temporada de invierno en la Antártida, la NSF siempre debe equilibrar "la condición del paciente con la posibilidad de lesiones o la pérdida de la vida del paciente, la tripulación de vuelo y el personal en tierra en el Polo Sur".

Un taxi C-17 Globemaster III sale de la pista anual de hielo marino cerca de la Estación McMurdo, Antártida, el 26 de noviembre de 2007, durante la Operación Congelación Profunda. Los C-17 vuelan grandes cargas de carga desde Christchurch, Nueva Zelanda a la Antártida, mientras que el LC-130 Hércules, estacionado en McMurdo, vuela cargas de carga más pequeñas a puestos de investigación en todo el continente.

Un taxi C-17 Globemaster III sale de la pista anual de hielo marino cerca de la Estación McMurdo, Antártida, el 26 de noviembre de 2007, durante la Operación Congelación Profunda. Los C-17 vuelan grandes cargas de carga desde Christchurch, Nueva Zelanda a la Antártida, mientras que el LC-130 Hércules, estacionado en McMurdo, vuela cargas de carga más pequeñas a puestos de investigación en todo el continente.

Crédito: foto / tecnología de la Fuerza Aérea de los Estados Unidos. Sargento Shane A. Cuomo.

Volando en el viento huracán

El Programa Antártico de EE. UU. Opera cuatro aeródromos desde fines del invierno hasta la temporada de verano austral. Estas no son tus pistas típicas. La Pista de Hielo Blanco Pegasus, por ejemplo, se asienta sobre un estante glaciado de 110 pies de espesor (34 metros) con varios centímetros de nieve en la parte superior.

Durante el invierno, el continente está oscuro las 24 horas del día. Las pistas no tienen luces permanentes porque están en el hielo. Los aterrizajes y despegues pueden ser peligrosos incluso cuando el sol brilla en las pistas; El viento puede levantar la nieve y bloquear la visión de los pilotos.

"Cuando los vientos llegan a ser de 20 o 30 mph [30 a 50 kph], genera tanta nieve que no se puede ver la pista", dijo Smith. "No se necesita mucho para crear un blanco".

Durante un aterrizaje en blanco, los pilotos deben aterrizar en una parte de la pista de hielo marino antártico que se ha inspeccionado y se sabe que está libre de peligros. Esencialmente, los pilotos aterrizan ciegos.

Incluso los mejores pronósticos no pueden predecir cómo cambiará el clima antártico. La estación McMurdo está a casi 10,000 pies (3,000 metros) sobre el nivel del mar, donde una columna de aire extremadamente frío a menudo se hundirá repentinamente y rodará sobre el terreno, aumentando la velocidad y agitando los vientos.

"Usted puede tener casi un viento de huracán instantáneo", dijo Smith a OurAmazingPlanet. "Setenta millas por hora [113 kph] no es nada. Puede ser de hasta 100 mph [160 kph], no hay problema".

Ciencia robusta

Sin embargo, la investigación continúa durante todo el año en la Antártida. En el verano, según el recuento de la CIA, la población humana del quinto continente más grande aumenta a más de 4.000, mientras los investigadores y equipos de apoyo lanzan misiones desde las estaciones de investigación antárticas. En el invierno, aproximadamente 1,000 personas permanecen en temperaturas valientes tan bajas como menos 94 F (menos 70 C).

El clima actual en Amundsen-Scott es mayormente claro con cristales de hielo y niebla. La visibilidad es de dos millas (3,2 km). La temperatura es de menos 76 F (menos 60 C), con una sensación térmica de menos 110 F (menos 79 C), según la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica de los Estados Unidos.

Raytheon Polar Services, la compañía que administra la estación a través de un contrato con la NSF, dijo que planea volar un avión de carga desde el Polo Sur a la Estación McMurdo en octubre.17, el tiempo lo permite, informó el New York Times. Si la condición médica de Douceur le permitía abordarlo, podría volar a Nueva Zelanda desde allí para recibir tratamiento adicional.

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