¿Por Qué Los Pigmeos De África Son Tan Cortos?

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Un nuevo estudio de los pigmeos de áfrica occidental en camerún identifica los genes que pueden ser responsables del tamaño relativamente pequeño de los pigmeos.

Por qué los pigmeos de África occidental tienen una estatura tan baja, mientras que los grupos vecinos no la tienen, ha sido un misterio. Ahora, nuevas investigaciones sugieren que los cambios únicos en el genoma de los pigmeos han llevado a adaptaciones para vivir en el bosque y las han mantenido cortas.

Los investigadores analizaron los genomas, el "código de construcción" que dirige cómo se forma un organismo, de los pigmeos de África occidental en Camerún, cuyos hombres tienen un promedio de 4 pies y 11 pulgadas de alto, y los compararon con sus parientes vecinos, los Bantus, que promedian 5 pies, 6 pulgadas, para ver si estas diferencias eran genéticas o un factor de su entorno.

"Ha habido un largo debate sobre por qué los pigmeos son tan cortos y si se trata de una adaptación a vivir en un ambiente tropical", dijo la investigadora del estudio Sarah Tishkoff, de la Universidad de Pennsylvania, en un comunicado. "Nuestros hallazgos nos dicen que la base genética de rasgos complejos como la altura puede ser muy diferente en poblaciones globalmente diversas".

Poblacion corta

Estudia al investigador Alain Froment, del Museo del Hombre en Francia, en la camisa a rayas con un grupo de pigmeos.

Estudia al investigador Alain Froment, del Museo del Hombre en Francia, en la camisa a rayas con un grupo de pigmeos.

Crédito: Evan Leach

Las poblaciones pigmea y bantú se separaron genéticamente hace unos 60,000 a 70,000 años; luego, hace aproximadamente 4,000 a 5,000 años, comenzaron a cruzarse.

Algunas mujeres pigmeas, después de tener relaciones sexuales con un hombre bantú, han dado a luz a bebés medio bantú, un fenómeno que integra los genes bantú en la población pigmea. Estas mujeres y sus descendientes se quedan en el pueblo pigmeo, y no se mezclan con los bantúes. Sin embargo, las crías resultantes del apareamiento entre un hombre pigmeo y una mujer bantú son raras, por lo que los bantus no tienen muchos genes pigmeos.

Los investigadores analizaron los genomas de 67 pigmeos y 58 bantus en busca de cambios que proporcionen información sobre la ascendencia de un individuo. Estos cambios son errores ortográficos pequeños y no dañinos en el código (las bases químicas A, C, T y G) que conforman el genoma. Por ejemplo, un Bantu puede tener una A donde un Pigmeo tiene una T.

Al analizar una gran cantidad de estos cambios, los investigadores pueden determinar qué parte del genoma de un individuo es Bantu y cuánto es Pigmeo.

Seleccionado para la estatua

Los investigadores también utilizaron estos datos de cambio de letras para buscar áreas del genoma asociadas con la altura y aquellas que fueron "seleccionadas de forma natural" para partes del genoma que se transmiten de generación en generación porque proporcionan algún tipo de ventaja de supervivencia.

Estudia a la investigadora Sarah Tishkoff (centro) con mujeres pigmeas de Camerún.

Estudia a la investigadora Sarah Tishkoff (centro) con mujeres pigmeas de Camerún.

Crédito: Evan Leach

Los datos revelaron que la altura tenía un componente genético relacionado con la ascendencia bantú: cuanto más ancestros bantúes tenía un individuo de la tribu pigmea, más alto era el individuo que solía ser. Una parte del genoma, en el cromosoma 3, fue especialmente importante en este rasgo, dijeron los investigadores.

"Continuamos viendo muchos de ellos [estas diferencias de una sola letra] resaltan esa región en el cromosoma 3", dijo Tishkoff. "Simplemente parecía un punto caliente para la selección y para una diferenciación muy alta y, como resultado, también una asociación muy fuerte con la altura".

Genes de altura

Los investigadores enfocaron los genes en esta área del genoma. Uno de los genes que encontraron ya se había asociado con cambios de altura en otras poblaciones, pero el resto no.

Encontraron nuevos cambios en las vías hormonales y la inmunidad que parecían estar en correlación con la baja estatura del pigmeo. Estos podrían haber sido seleccionados por su influencia en la altura o porque los cambios en estos genes desempeñan otras funciones en el cuerpo que eran ventajosas para los pigmeos, dijo Tishkoff.

Por ejemplo: se puede seleccionar un componente de inmunidad porque ayuda a los pigmeos a combatir las infecciones que prevalecen en su hábitat. Y el vínculo con las vías hormonales también tiene sentido, dijo Tishkoff, porque los cambios en ellos podrían ayudar a los pigmeos a reproducirse en edades más tempranas. Una altura más corta podría ser un subproducto de estos cambios.

El estudio fue publicado el jueves (26 de abril) en la revista PLoS Genetics.

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