¿Por Qué Los Aviones Privados Son Tan Mortales Como Los Coches?

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Los viajes aéreos privados son mucho menos seguros que los vuelos comerciales, como lo destaca una serie reciente de accidentes aéreos privados de alto perfil.

Un avión privado se cobró otra vida cuando el famoso lanzador de béisbol Roy Halladay, de 40 años, murió en un accidente aéreo en el Golfo de México hoy (7 de noviembre), según fuentes de noticias.

Halladay, un ocho veces All-Star que jugó para los Toronto Blue Jays y Philadelphia Phillies, recientemente obtuvo su licencia de piloto y estaba volando un nuevo Icon A5 frente a la costa de Florida antes del accidente, según ESPN. Pero esta pérdida trágica no es inusual. Otro avión privado se estrelló en Alva, Oklahoma, el 4 de noviembre, matando a las dos personas a bordo. En marzo, un avión privado que volaba de Los Ángeles a Aspen, Colorado, se estrelló y mató a 18 personas.

Estos desastres de alto perfil resaltan los peligros persistentes de los viajes aéreos privados. Aunque la aviación general, definida como todos los vuelos civiles nacionales excepto los viajes comerciales programados, se ha vuelto más segura desde la década de 1970, sigue siendo mucho más peligrosa que los vuelos comerciales. Y, preocupando a los expertos en seguridad federal, la tasa de accidentes en la aviación general no se ha movido mucho en la última década. [5 Peligros reales de los viajes aéreos]

"El mensaje que he estado tratando de difundir es que si bien la industria aérea ha mejorado su tasa de accidentes en los Estados Unidos en casi un 80 por ciento en los últimos 10 o 12 años, la industria de la aviación general ha sido plana", dijo Earl Weener., un experto en seguridad de la aviación y miembro de la Junta Nacional de Seguridad del Transporte (NTSB).

Dependiendo de cómo se dividan las estadísticas, los aviones privados pueden ser incluso más peligrosos que la principal causa de muertes en el transporte en los Estados Unidos: los automóviles.

Números en bruto

Las estadísticas nacionales sobre accidentes de aviación general son mantenidas por la NTSB y la Administración Federal de Aviación (FAA). Desde la década de 1970, estas estadísticas muestran mejoras en la seguridad, incluida una caída del 75 por ciento en el total de muertes por accidentes de aviación general, dijo Steve Hedges, portavoz de la Asociación de Propietarios y Pilotos de Aeronaves (AOPA), un grupo de defensa de la aviación general.

Sin embargo, Weener dijo a WordsSideKick.com que las tasas de accidentes en la aviación general se han mantenido sin cambios en la última década. La tasa de mortalidad se sitúa en poco más de 1 muerte por cada 100,000 horas, según un informe de 2010 de la NTSB. Y mientras que los accidentes y muertes en vuelos corporativos y de negocios disminuyen, la tasa de accidentes en vuelos personales ha aumentado en un 20 por ciento en la última década, y la tasa de mortalidad en vuelos personales ha aumentado un 25 por ciento.

Sin embargo, las cifras preliminares de 2013 ofrecen un atisbo de buenas noticias: hubo 1.297 accidentes de aviación general en 2013, lo que representa un descenso respecto de 1.539 en 2012. Además, la marca de 387 muertes en accidentes de aviación general en 2013 fue la más baja en décadas, informó la agencia. Eso equivale a una tasa de mortalidad total de 1,05 por cada 100,000 horas de vuelo.

En comparación, solo dos personas murieron en accidentes de avión comercial en 2013, ambos miembros de la tripulación en un vuelo de UPS Airlines que se estrelló en Birmingham, Alabama. Las muertes fueron las primeras muertes de aerolíneas comerciales en una aerolínea nacional en tres años. (En 2009, el vuelo 3407 de Colgan Air se estrelló en Nueva York, matando a 50.)

En números puros, por supuesto, el transporte más letal para los estadounidenses es el automóvil familiar. Cada año, más de 30,000 personas mueren en accidentes de tráfico, en comparación con las 400 o más que perecen en accidentes de aviación general.

Sin embargo, esos números en bruto significan poco sin contexto: cada vez más personas se unen a la carretera que despegan en una Cessna desde una pista. Ahí es donde las estadísticas se ponen un poco complicadas. La NTSB mide los accidentes por 100,000 horas de vuelo, mientras que los accidentes automovilísticos generalmente se miden en accidentes por millas recorridas.

"Son manzanas y naranjas en muchos casos", dijo Weener.

Haciendo las matematicas

En otras palabras, tome estas comparaciones con un grano de sal: en 2013, los accidentes de tráfico causaron la muerte de 32,719 personas, según la Administración Nacional de Seguridad del Tráfico en Carreteras (NHTSA). La tasa de mortalidad fue de 1.1 muertes por cada 100 millones de millas recorridas por vehículo. Suponiendo una velocidad promedio del vehículo de 50 millas por hora (una gran suposición), la tasa de mortalidad de los automóviles se traduce en 1.1 por cada 2 millones de horas.

Tomando la tasa de mortalidad preliminar de 2013 en la aviación general de 1.05 muertes por cada 100,000 horas de vuelo y escalando hasta 2 millones de horas, se obtiene una tasa de comparación de 21 muertes de aviación general por cada 2 millones de horas. Esto sugiere que subirse a un avión privado es aproximadamente 19 veces más peligroso que subir al sedán familiar. [Las 10 principales causas de muerte]

Por otro lado, uno podría preferir medir los accidentes por milla, en lugar de la cantidad de tiempo que pasamos en el vehículo. Según la AOPA, descifrar los datos por milla pone la tasa de accidentes de la aviación privada en una sexta parte de la tasa de accidentes en automóviles. Por supuesto, los aviones cubren muchas más millas por hora que los automóviles, por lo que esta información revela poco sobre el riesgo por viaje.

Hay otra incertidumbre en los datos, no importa cómo los recorte: no se sabe cuántas millas y horas vuelan los aviones privados. Las horas de vuelo utilizadas se registran en las encuestas de la Administración Federal de Aviación (FAA), que solo una fracción de los pilotos privados realizan, según la NTSB. La organización reconoce que el registro de la FAA para administrar la encuesta es obsoleto e irregular.Algunos expertos, incluido Robert Goyer, piloto y editor de Flying Magazine, dicen que los números federales son una buena estimación. Otros no están de acuerdo.

"Algunos observadores piensan que los pilotos vuelan mucho menos", dijo Goyer a WordsSideKick.com. Si esos observadores tienen razón, la tasa de accidentes por hora sería más alta que la informada.

¿Por qué aviones privados se estrellan?

La mayoría de los accidentes de aviación general finalmente se reducen a un error de piloto, según las estadísticas de NTSB. La agencia ahora se está enfocando en hacer que el vuelo privado sea más seguro al abordar una de las categorías más grandes de accidentes: la pérdida de control.

Es una categoría amplia, que describe cualquier choque en el que el piloto pierde el control de la aeronave y no puede recuperarla antes de golpear el suelo.

"En general, es una situación de estancamiento / giro, sin la altitud necesaria para recuperarse", dijo Weener. Un ejemplo podría ser un piloto que pierde el motor de un avión monomotor en el despegue y decide intentar regresar al aeropuerto para aterrizar, solo para detenerse. Otra situación podría ser si un piloto hace el turno de acercarse para aterrizar demasiado lento, deteniéndose a baja altura y enviando el avión a un giro irrecuperable.

Otro ejemplo, dijo Goyer, es lo que se conoce en la jerga de la aviación como "VFR en IMC" - Reglas de vuelo visual en condiciones meteorológicas instrumentales. En esencia, un piloto no calificado para volar solo con sus instrumentos vuela en tiempo nublado u otra situación de baja visibilidad y termina volando a ciegas. [Weirdo Weather: 7 Rare Weather Events]

En comparación con los vuelos comerciales, las aeronaves privadas carecen de funciones de seguridad y redundancias, incluidos copilotos, sistemas de respaldo para información de navegación y motores adicionales. (Perder un motor en una nave de un solo motor es obviamente mucho peor que perder uno en un avión bimotor, dijo Goyer, y esencialmente no hay aviones comerciales monomotor en vuelo).

Se requiere que los pilotos privados completen los controles de capacitación y competencia cada dos años, pero esos requisitos son mínimos, dijo Weener. En cambio, recomienda una capacitación anual, con especial atención a los puntos débiles de un piloto. Los requisitos de entrenamiento más exigentes para los pilotos de aviones corporativos podrían ayudar a explicar por qué los vuelos de negocios son más seguros que los vuelos personales, agregó Weener.

Los avances tecnológicos también podrían ayudar a que los vuelos personales sean más seguros, dijo Goyer. Los nuevos aviones en el mercado tienen características de seguridad que los pilotos solo podían soñar hace décadas.

"Hay pantallas computarizadas en muchos de los aviones pequeños que vuelan hoy en día con una confiabilidad mejorada y una redundancia mejorada, y nuevos sistemas de seguridad que te dirán cuándo estás demasiado cerca del terreno o si hay otro tráfico cerca", dijo.

La NTSB está ahora tomando los métodos utilizados para reducir las muertes de las aerolíneas comerciales a casi cero y llevando esas soluciones a la comunidad de aviación general, dijo Weener. La mayoría de estos son mejoras de seguridad voluntarias, como proporcionar más información a los instrumentos de la cabina del avión sobre el posicionamiento de la nave durante el aterrizaje. Los accidentes que involucran medicamentos de venta libre o sin receta han llevado a alertas de la FAA para pilotos privados sobre cómo volar en medicamentos. Y Weener y sus colegas están animando a los pilotos a enfocarse en sus habilidades y en la gestión de riesgos.

Es un mensaje que parece resonar en la comunidad de aviación general.

"Decir que aprendemos de los accidentes es una gran subestimación", dijo Goyer. "Aprendemos tanto de estudiar accidentes que es una parte absolutamente crítica de la imagen de seguridad en la aviación general".

Organizaciones como el Club IMC se esfuerzan por crear pilotos más seguros mediante la organización de reuniones locales dedicadas a la enseñanza de instrumentos de vuelo. Para reducir aún más el índice de accidentes y muertes entre los entusiastas de la aviación privada, se adoptará un "enfoque multifacético", dijo Goyer.

"No hay una respuesta fácil", dijo. "Se trata de pilotos que comprenden los riesgos y luego vuelan sus aviones en formas que eviten esos riesgos".

Este artículo se publicó originalmente el 5 de febrero de 2015. La escritora principal Laura Geggel lo actualizó el 7 de noviembre de 2017.

Artículo original en WordsSideKick.com.


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