¿Por Qué El Embarazo Realmente Dura 9 Meses?

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Durante mucho tiempo se asumió que el tamaño de las caderas de la madre es la razón por la cual los bebés nacen con cerebros poco desarrollados, pero una nueva investigación sugiere que ese no es el caso.

Los bebés humanos nacen indefensos y necesitados, un hecho que los antropólogos han explicado durante mucho tiempo señalando el tamaño de la pelvis femenina. Si los bebés nacieran con cerebros más grandes, según la teoría, se quedarían atrapados en el canal del parto. En su lugar, dejan de gestar antes de que crezcan demasiado, lo que da como resultado recién nacidos completamente dependientes.

Pero la historia puede no ser tan simple, según una nueva investigación. Un estudio publicado hoy (27 de agosto) sostiene que no es el tamaño de la pelvis de la madre lo que determina cuándo nace el bebé, sino su metabolismo.

"No hay una restricción pélvica única sobre la duración de la gestación y el tamaño del bebé", dijo a WordsSideKick.com la investigadora del estudio Holly Dunsworth, antropóloga de la Universidad de Rhode Island. "Hay una cierta capacidad metabólica que una madre tiene, y una vez que se alcanza esa capacidad, nace el bebé".

Cabezas de bebé y ancho pélvico.

Los bebés humanos nacen subdesarrollados en comparación con otros primates: nuestros cerebros tienen menos del 30 por ciento de su tamaño adulto al nacer, en comparación con alrededor del 40 por ciento de los chimpancés, nuestro pariente vivo más cercano. De hecho, el cerebro de los bebés humanos tardaría entre 18 y 21 meses en llegar a ese nivel de desarrollo, según el libro del zoólogo Adolf Portmann "A Zoologist Looks at Humankind" (Columbia University Press, 1990).

El problema de colocar la cabeza del bebé a través de la pelvis de la madre se conoce como el "dilema obstétrico". Los antropólogos han teorizado que la evolución ha hecho un intercambio entre los cerebros de los bebés grandes y las pelvis estrechas necesarias para caminar bipedal, dando como resultado bebés nacidos antes de lo ideal.

Pero las matemáticas de Dunsworth sugieren una interpretación diferente. De hecho, dijo, cuando se toma en cuenta el tamaño del cuerpo, los humanos no están interrumpiendo la gestación en absoluto. Después de controlar el tamaño corporal, los embarazos humanos son los segundos en duración solo que los orangutanes y 37 días más largos, no más cortos que los de gorilas y chimpancés, Dunsworth y sus colegas informan en la revista Proceedings de la Academia Nacional de Ciencias.

"En realidad estamos gestando más tiempo de lo que podrías predecir", dijo Dunsworth.

Las madres humanas también invierten mucha energía en sus bebés en el útero. Los investigadores descubrieron que los cerebros humanos de los bebés son un 47 por ciento más grandes que los cerebros de los gorilas bebés, el primate con los bebés más grandes en el futuro. Los recién nacidos humanos también tienen el doble de tamaño que los recién nacidos de gorila. Incluso cuando se controla el tamaño del cuerpo materno, los bebés humanos son más grandes de lo esperado. En otras palabras, los humanos no están haciendo crecer a nuestros bebés más pequeños que el promedio; los estamos sobredimensionando [Estación de procreación: 11 embarazos de animales impares]

Caderas y energía.

A continuación, Dunsworth y sus colegas pasaron al otro lado del dilema: las caderas de mamá. Nuevamente, encontraron poca evidencia para respaldar las suposiciones del dilema obstétrico. Los investigadores calcularon que las caderas más anchas de las mujeres no son menos eficientes energéticamente que las pelvis más estrechas de los hombres.

"Dentro del rango normal de variación en mujeres y hombres, caminar y correr no se ven comprometidos por una pelvis más ancha", dijo Dunsworth.

Lo que es más, para que los cerebros humanos alcancen el nivel de chimpancé del 40 por ciento del tamaño de un adulto, la pelvis solo tendría que ensancharse alrededor de 1.18 pulgadas (3 centímetros), dentro del rango normal de variación de los humanos hoy en día, encontraron los investigadores. Ellos escribieron que este espacio extra no agregaría ninguna carga de energía extra.

Entonces, ¿por qué los bebés nacen después de nueve meses de gestación y no algún otro punto? Dunsworth y sus colegas encontraron que el metabolismo puede contener la respuesta. A los seis meses de embarazo, las mujeres gastan el doble de su energía habitual para mantener activos los procesos metabólicos básicos, una carga que aumenta a medida que el feto crece. La tasa metabólica máxima típica que los humanos pueden mantener es entre 2 y 2,5 veces la media (con algunas excepciones, como los ciclistas profesionales). Eso significa que es posible que el cuerpo femenino simplemente no pueda completar un ciclo de energía suficiente para mantener un embarazo durante más de nueve meses. [8 cambios extraños que ocurren durante el embarazo]

Una nueva historia

Los hallazgos complican la historia "bastante simple" del tamaño del cerebro del bebé establecido por el tamaño pélvico de la madre, dijo John Fleagle, biólogo evolutivo de la Escuela de Medicina de la Universidad de Stony Brook en Nueva York.

"Esta es la consideración más completa y cuidadosa de este problema que alguien haya hecho", dijo Fleagle, quien no participó en el estudio, a WordsSideKick.com.

Los hallazgos básicamente cambian la suposición de que las demandas de caminar y correr sobre la pelvis de la madre determinan el tamaño de la cabeza del bebé y sugieren que, en cambio, el metabolismo de la madre determina la duración del embarazo y el tamaño de la misma y la pelvis se adapta para adaptarse, dijo Fleagle. También es posible que antes de la invención de la agricultura, los humanos no tuvieran la energía para hacer crecer a los bebés tan grandes, lo que significa que el parto y el parto pueden no haber sido tan problemáticos hace decenas de miles de años como lo son hoy.

La pelvis y el tamaño de la cabeza aún desempeñan un papel en el proceso del nacimiento, anotó Wenda Trevathan, antropóloga biológica de la Universidad Estatal de Nuevo México que estudia el parto y no participó en la investigación. El tamaño y la forma del hombro también pueden influir en la forma en que los bebés emergen del canal de parto, lo que significa que, a diferencia de otros animales, los humanos se encuentran mejor cuando reciben asistencia al momento del nacimiento.

En última instancia, dijo Fleagle, puede ser un error pensar que los bebés indefensos son un negativo en evolución. Nacer antes de que el cerebro se establezca permite que los descendientes humanos aprendan de la experiencia.

"El bebé indefenso es un bebé que crece en un entorno con el que tiene que lidiar", dijo.

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