¿Por Qué Los Mamíferos Que Ponen Huevos Extraños Todavía Existen?

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Algunos mamíferos todavía obtienen un beneficio de supervivencia de poner huevos.

La razón por la cual todavía existen mamíferos extraños y que ponen huevos hoy en día puede ser porque sus ancestros se llevaron al agua, ahora sugieren los científicos.

Los mamíferos que ponen huevos (los monotremas, incluidos el ornitorrinco y los osos hormigueros espinosos) son parientes excéntricos del resto de los mamíferos, que tienen crías vivas. Además de poner huevos, otros caprichos los hacen parecer más reptiles que nuestros parientes. Tienen un modo de andar reptil con piernas en los costados en lugar de debajo del cuerpo, por ejemplo, y un solo conducto para la orina, las heces y el sexo en lugar de aberturas múltiples.

Estos bichos raros a menudo se consideran "fósiles vivientes" primitivos que arrojan luz sobre lo que podrían haber sido nuestros antepasados ​​lejanos.

Invasión australiana

Hace mucho tiempo, los monotremas y sus parientes cercanos fueron los mamíferos dominantes en toda Australia. Ahora solo quedan dos tipos de monotremas en el planeta: los ornitorrincos y las cuatro especies de equidnas, o osos hormigueros espinosos. Como todos los mamíferos, poseen pelo, leche, glándulas sudoríparas, tres huesos del oído medio y una región del cerebro conocida como neocortex.

Los monotremas se eliminaron casi totalmente cuando sus primos marsupiales portadores de bolsas, ejemplos modernos de los cuales incluyen a los canguros, invadieron Australia hace 71 millones a 54 millones de años. Los Marsupiales parecen tener una serie de ventajas sobre los monotremas: sus cuerpos parecen ser más eficientes en la locomoción, y el hecho de que den a luz a crías vivas podría brindar un mejor cuidado a los jóvenes.

Además, antes de que los marsupiales llegaran a Australia, habían emigrado de Asia a América y a la Antártida. Los marsupiales de lucha que presuntamente tuvieron con todos los animales en estos continentes durante este viaje podrían haberlos preparado para la competencia, "mientras que los mamíferos australianos [incluidos los monotremas] que se extinguieron con la llegada de los marsupiales en su mayor parte se han aislado en Australia durante mucho tiempo ", explicó el investigador Matthew Phillips, biólogo evolutivo de la Universidad Nacional de Australia en Canberra.

Todas estas fortalezas ayudan a explicar por qué los marsupiales triunfaron en Australia. El misterio entonces es por qué sobrevivieron los monotremas.

¡Nada para ello!

Ahora Phillips y sus colegas sugieren que los ornitorrincos y los equidnas vivían porque sus antepasados ​​buscaron refugio donde los marsupiales no podían seguir: el agua.

Los ornitorrincos son criaturas anfibias, mientras que las equidnas (las ostras) son terrestres. Sin embargo, las nuevas pruebas genéticas y las comparaciones con monotremas fósiles sugieren que las equidnas solo se separaron de los ornitorrincos hace 19 a 48 millones de años. Esto significa que las equidnas recientemente tuvieron predecesoras semiacuáticas y solo más tarde recolonizaron la tierra. Varios aspectos de la biología equidna son consistentes con un ancestro anfibio parecido a un ornitorrinco: un cuerpo aerodinámico, miembros posteriores que sobresalen hacia atrás que podrían actuar como timones, y los contornos de un pico similar a un pato durante el desarrollo embrionario.

"Se conocen fósiles parecidos a ornitorrincos desde hace al menos 61 millones de años. Se pensaba que el registro fósil mucho más corto para las equidnas, de hace aproximadamente 13 millones de años, se debió a la naturaleza irregular del registro fósil", dijo Phillips. Sus nuevos hallazgos sugieren que "la falta de fósiles echidna tempranos fue de hecho porque simplemente no habían evolucionado todavía".

Los investigadores conjeturan que los marsupiales no pueden permitirse una invasión sustancial de los ambientes acuáticos porque cuando nacen, necesitan mamar leche constantemente durante semanas; los marsupiales recién nacidos podrían ahogarse si sus madres alguna vez tuvieran que aventurarse en el agua.

La evidencia encaja

Estos hallazgos eliminan una aparente contradicción entre los datos fósiles y la evidencia de ADN, dijo Zhe-Xi Luo, curador de paleontología de vertebrados en el Museo Carnegie de Historia Natural en Pittsburgh.

El biólogo evolutivo Peter Waddell en la Universidad de Purdue en West Lafayette, Indiana, explicó que un estudio anterior basado en fósiles monotremas tempranos había sugerido que el ornitorrinco y el equidna se separaron hace más de 110 millones de años, mientras que los datos moleculares sugieren una divergencia mucho más reciente.

"Matt Phillips y sus colegas han reevaluado los datos fósiles y moleculares y han llegado a la conclusión de que la división platypus-echidna es, de hecho, relativamente reciente", dijo el especialista en mamografía Robin Beck en el Museo Americano de Historia Natural de Nueva York. "En pocas palabras, los huesos y los genes parecen contar esencialmente la misma historia, lo cual es tranquilizador".

"Otro aspecto interesante de este estudio es que sugiere que la equidna evolucionó de un ancestro que era muy parecido a un ornitorrinco moderno, a pesar del hecho de que los equidnas y los ornitorrincos son anatómicamente muy diferentes", agregó Beck. "Esta hipótesis se ha sugerido anteriormente, pero el documento actual proporciona la evidencia más convincente hasta el momento de que esto es lo que realmente sucedió. No solo eso, sino que el documento sugiere que el cambio de una forma de cuerpo similar a un ornitorrinco a una forma de cuerpo similar a un equidna aparece "ha ocurrido sorprendentemente rápido, en menos de 15 a 25 millones de años. Que un cambio tan importante en la morfología general pueda ocurrir tan rápidamente es intrigante".

Preguntas abiertas

"El indicio de que los equidnas pueden haber evolucionado después de que los marsupiales llegaron a Australia" contradice la suposición común de que los monotremas son fósiles vivientes que solo pisan agua en un sentido evolutivo, y esperan extinguirse ante la competencia con mamíferos "superiores", como los marsupiales ". Phillips añadió.

El registro fósil de monotremas sigue siendo muy incompleto, en particular entre hace unos 100 y 25 millones de años, dijo Beck, y señaló que los fósiles que llenan esta brecha de 75 millones de años "se pueden encontrar en Australia, América del Sur o incluso en la Antártida. Sin embargo, hay una La cantidad de sitios fósiles en Australia que tienen entre 20 y 25 millones de años, y los resultados del documento actual sugieren que los equidnas evolucionaron durante este período. Con suerte, futuras expediciones a estos sitios descubrirán equidnas fósiles que demuestran el cambio desde un ornitorrinco. Al igual que a una forma de cuerpo como equidna ".

Dado que un rasgo a menudo considerado primitivo - la puesta de huevos - podría haber ayudado a los monotremas a sobrevivir hasta el día de hoy, futuras investigaciones podrían investigar si lo mismo ocurre con otras características de los suyos. Por ejemplo, sus hombros parecidos a reptiles son pobres para correr rápido, pero proporcionan un fuerte refuerzo. Esto permite una gran musculatura de hombros y brazos para su uso en maniobras rápidas en el agua para el ornitorrinco o la excavación de equidnas, dijo Phillips.

Los científicos detallaron sus hallazgos en línea el 21 de septiembre en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias.

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Suplemento De Vídeo: EL ASOMBROSO MISTERIO DE LOS EQUIDNAS.




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