¿Por Qué Norteamérica No Se Erosionará?

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Las firmas químicas en la roca antigua en la corteza continental de la región norteamericana han arrojado luz sobre la historia de la erosión del continente y muestran por qué los continentes parecen quedarse por mucho tiempo.

Los norteamericanos deben respirar con calma: una nueva investigación confirma que el continente se ha erosionado muy poco en los últimos 1.500 millones de años y, con toda probabilidad, tampoco dejará mucho terreno en los próximos mil millones de años.

Aunque la conclusión parece una obviedad, los científicos de la Tierra han sospechado durante mucho tiempo que las partes más antiguas del paisaje de América del Norte han sido bastante estables, pero ha sido difícil de confirmar. Ahora, utilizando un conjunto específico de marcadores geoquímicos, un equipo de investigadores ha encontrado una manera de unir la historia de la erosión del continente en los últimos 2 mil millones de años.

"Comprender y reproducir la historia de la erosión en escalas de tiempo de miles de años es algo que es muy, muy difícil de hacer", dijo Terrence Blackburn, un geoquímico del MIT que dirigió el estudio. "Es por eso que esto es tan novedoso".

Un comienzo rocoso

Blackburn y su equipo recolectaron antiguos fragmentos de roca expulsados ​​de las profundidades de la corteza continental, llamados xenolitos volcánicos, de un cinturón de montaña en el oeste de Montana, parte del gran Craton norteamericano. Las cratonas son algunas de las piezas más antiguas de la litosfera de la Tierra, la capa exterior dura que incluye la corteza del planeta y una parte del manto superior. El equipo buscó marcadores geoquímicos de uranio e isótopos de plomo en los xenolitos, que registran los cambios de temperatura dentro de las rocas durante largos períodos de tiempo.

El cambio de temperatura es importante, explicó Blackburn, porque la erosión a gran escala puede realmente cambiar la temperatura de la corteza continental subyacente.

"Si erosiona el material, la isostasia", o la flotabilidad entre la corteza terrestre y el manto, "empujará las muestras desde lo más profundo hacia la superficie, haciendo que se enfríen más rápido", dijo Blackburn a OurAmazingPlanet. Al reconstruir las historias térmicas de las rocas, el equipo de Blackburn pudo estimar cuánta erosión ha ocurrido a lo largo de los 1.800 millones de años de historia de la región.

La respuesta corta no es mucho, al menos no recientemente. Durante los primeros 300 millones de años de vida del cinturón de montaña, creció y se erosionó muy rápidamente, dijo Blackburn. Pero en los 1.500 millones de años transcurridos desde entonces, la corteza y el manto alcanzaron el equilibrio isostático, y la región casi no ha perdido masa por la erosión.

La erosión en todo el mundo

La antigua corteza continental en otras áreas del globo, como el Craton de África Occidental y el Pilbara Craton en Australia Occidental, probablemente comparten historias similares, dijo Blackburn.

Estos trozos resistentes de litosfera contienen algunas de las rocas más antiguas de la tierra y forman los núcleos estables de la mayoría de los continentes. Todos se formaron a través de estallidos de crecimiento rápido y vigoroso y erosión desde el principio, a medida que la corteza continental relativamente ligera se alzaba para descansar sobre el manto más denso. Una vez que esto sucedió, los cratones se estabilizaron y la erosión casi se detuvo. [¿Siempre ha habido continentes?]

Hasta ahora, los científicos no tenían una manera confiable de determinar el tiempo de transición de la erosión rápida a la lenta.

"Un mensaje importante es que, aunque los continentes tienen una fase temprana de crecimiento y construcción de las montañas al nacer", dijo Blackburn, "en realidad la mayor parte de su vida se pasa en un período de extrema estabilidad que dura miles de millones de años. "

Esta historia fue proporcionada por Nuestro Plan de Asombro, un sitio hermano de WordsSideKick.com.


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