¿Por Qué Los Neuróticos No Se Han Extinguido?

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Un estudio encuentra que la cantidad de niños que las personas tienen puede predecirse según su personalidad

Un estudio encuentra que la cantidad de hijos que tienen las personas puede ser predicha por su personalidad, al menos en ciertas poblaciones con altas tasas de natalidad.

Para las mujeres, los altos niveles de neuroticismo, un rasgo de personalidad que significa una tendencia a sentirse ansiosos y de mal humor, se asociaron con tener más hijos. No en vano, la extroversión estaba vinculada a más descendientes para los hombres.

El estudio, realizado en Senegal, es uno de los pocos que aborda las preguntas: ¿por qué las personalidades humanas difieren, para empezar, y cómo la evolución ha dado forma a estos rasgos? Se piensa que la población senegalesa estudiada se parece más al entorno en el que evolucionaron los humanos.

Sugiere por qué algunos rasgos de personalidad aparentemente desventajosos, como el neuroticismo, pueden haberse quedado en el curso de la evolución. E indica que hay más en la personalidad que solo la capacidad de causar una buena primera impresión.

"No debes pensar en los rasgos de personalidad solo en términos de cómo afectan tu felicidad, o cómo otras personas podrían percibirte", dijo el investigador del estudio Markus Jokela, de la Universidad de Helsinki en Finlandia. "Cuando estás considerando los orígenes evolutivos de la personalidad, entonces, obviamente, el éxito reproductivo y los comportamientos relacionados con el éxito reproductivo son muy importantes".

Personalidad y fertilidad.

La mayoría de los estudios anteriores centrados en la evolución de la personalidad humana se han llevado a cabo en países occidentalizados, poblaciones en las que el acceso al control de la natalidad ha permitido que las parejas tengan menos hijos; y la atención hospitalaria de calidad significa menos jóvenes, ambos factores que no son característicos de las sociedades preindustriales.

Jokela y sus colegas estudiaron cuatro aldeas en el Senegal rural que practican la poligamia y tienen tasas de natalidad y mortalidad más altas que las de los países más desarrollados.

Usaron cuestionarios para evaluar los rasgos de personalidad de los padres en 65 familias. Examinaron las denominadas dimensiones de personalidad de los "Cinco Grandes" (extroversión, neuroticismo, amabilidad, franqueza y conciencia), rasgos considerados los componentes básicos de la personalidad de cualquier persona.

Las mujeres con niveles de neuroticismo por encima del promedio tenían 12 por ciento más niños que aquellas con niveles por debajo del promedio.

Los hombres con extroversión por encima del promedio (sociable y extrovertido) tenían un 31 por ciento más de posibilidades de alcanzar un estatus social alto que aquellos con extroversión por debajo del promedio. Los extrovertidos también tenían un 40 por ciento más de probabilidades de tener más de una esposa, y tenían un 14 por ciento más de hijos que aquellos con niveles por debajo del promedio.

El neuroticismo tenía un inconveniente cuando se trataba de la aptitud física de los niños. Los niños pequeños (de 0 a 5 años) de madres con altos niveles de neuroticismo tenían un IMC que era 18 por ciento más bajo que los niños de madres con bajos niveles de neuroticismo. Un IMC bajo indica que los niños podrían estar desnutridos. Sin embargo, este resultado solo fue cierto en familias con bajo rango social.

"Uno esperaría que menos de esos niños, descendientes de mujeres altamente neuróticas, sobrevivirían a largo plazo", dijo Jokela.

De hecho, el neuroticismo parecía ser una espada de doble filo en términos de reproducción, con la cantidad óptima en algún lugar en el medio. Para las mujeres, un nivel intermedio de neuroticismo se asoció con el máximo éxito reproductivo, lo que significa tener la mayor cantidad de hijos que usted esperaría vivir hasta la edad adulta.

Muchos han sospechado que la personalidad proporciona algún tipo de compensación entre el número de descendientes y su salud, pero el estudio actual es uno de los primeros en proporcionar evidencia experimental de tal compensación, dijo Jokela.

¿Por qué el neuroticismo significa más niños?

Los científicos no están seguros de por qué el neuroticismo lleva a más niños en esta sociedad, pero tienen algunas especulaciones. El neuroticismo se ha relacionado con la competitividad, y es posible que, en una sociedad donde la descendencia sea altamente valorada, las mujeres neuróticas tengan más bebés para superar a otras esposas.

Además, las mujeres neuróticas podrían ser más activas sexualmente que otras, lo que está de acuerdo con estudios previos que han relacionado el rasgo de la personalidad con la ansiedad por el apego (pareja pensativa) y la alta motivación sexual en los países occidentalizados, según los investigadores. En poblaciones con menos acceso al control de la natalidad, un impulso sexual alto podría traducirse en más niños.

Curiosamente, los estudios en países desarrollados han encontrado que el neuroticismo en realidad disminuye la probabilidad de tener familias numerosas, o no tiene ningún efecto. Esto sugiere que el impacto de un rasgo de la personalidad en la fertilidad puede depender del contexto cultural.

Los investigadores tampoco saben por qué los niños de mujeres neuróticas estaban en peor forma física. Pero podría ser que las mujeres con más neuroticismo tengan dificultades para manejar familias más grandes, dijo Jokela.

El hecho de que la personalidad de los hombres no afectara la forma física de los niños podría reflejar los diferentes roles que tienen los hombres y las mujeres en la crianza de los hijos en esta sociedad, dijo Jokela, con las mujeres que tienen un papel más importante.

Los resultados fueron publicados el 7 de junio en la revista Proceedings de la Academia Nacional de Ciencias.

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