¿Por Qué Los Marsupiales Se 'Matan A Sí Mismos': Mejor Esperma?

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Los machos de algunas especies de marsupiales que comen insectos tienen una historia de vida muy extraña, que se aparean con la muerte. Un nuevo estudio muestra que esta estrategia es evolutivamente favorable.

Los machos de varias especies de marsupiales que comen insectos tienen una historia de vida muy inusual. Maduran rápidamente, a menudo en menos de un año. Luego, durante una corta y frenética temporada de reproducción, se aparean repetidamente, hasta 14 horas en algunos casos, hasta que su sistema inmunológico se bloquea y sus cuerpos comienzan a desmoronarse. Luego mueren. (Hable acerca de salir con una explosión.)

Esta estrategia, llamada reproducción suicida, o semelparidad, se ve en algunos animales y plantas, pero es bastante rara en los mamíferos, dijo Diana Fisher, investigadora de la Universidad de Queensland, Australia. El comportamiento solo se encuentra en estos marsupiales, un grupo de mamíferos en el que se pueden llevar crías en una bolsa.

La mayoría de los animales que practican esta táctica, como los calamares y las arañas, tienen muchas crías, lo que las hace más comprensibles desde un punto de vista evolutivo: aunque mueren después del apareamiento, es probable que tengan miles de crías a las que transmiten sus genes, dijo Fisher a WordsSideKick.com. Pero los marsupiales, como la mayoría de los mamíferos, solo tienen unas pocas crías a la vez. [Top 10 Swingers del Reino Animal]

No altruista

Cuando el comportamiento se notó por primera vez a mediados del siglo XX entre los marsupiales en Australia y en varias islas del Pacífico como Nueva Guinea, los científicos quedaron perplejos. Al principio, algunos pensaron que el comportamiento podría ser un tipo de altruismo; muriendo, los machos dejaron más insectos para ser comidos por sus descendientes, dijo Fisher.

Pero una investigación reciente, que culminó en un artículo publicado hoy (7 de octubre) en la revista Proceedings de la Academia Nacional de Ciencias, muestra que los machos viven rápido y mueren jóvenes por otra razón: fertilizar a las hembras con esperma de la más alta calidad, con el fin de transmitir sus genes a tantos descendientes como sea posible.

En el estudio, Fisher y sus colegas compararon marsupiales de reproducción suicida (o semielparos) con otros marsupiales que se aparean en múltiples ocasiones a lo largo de la vida (iteroparous). Los investigadores encontraron que los animales semelparos tienen testículos mucho más grandes en relación con el tamaño del cuerpo, que son mejores para almacenar esperma, dijo Fisher. De hecho, estos machos semielparos en realidad dejan de producir esperma antes de que comience el apareamiento, por lo que pueden poner toda su energía en las sesiones de apareamiento maratón. Por ejemplo, masculino Antecino, un grupo de marsupiales parecidos al mousel, pueden aparearse durante 14 horas e incluso romper sus músculos para darles más energía, dijo Fisher.

"Deben confiar en el esperma almacenado durante la temporada de apareamiento, y el reloj no se detiene, porque la cantidad limitada de espermatozoides se pierde continuamente en la orina", dijo Fisher. "Tienen una temporada de apareamiento frenética que dura solo un par de semanas, y los machos generalmente mueren antes de que nazcan los jóvenes".

Vive rápido muere joven

Los científicos también encontraron que las especies semielparas tienen temporadas de reproducción más cortas, por lo que los machos tienen poco tiempo para "sembrar su avena silvestre", por así decirlo.

Todo esto deja a los hombres agotados, y por lo general mueren de infecciones o hemorragias internas, se "aparean a sí mismos hasta la muerte", dijo Fisher. La pareja se cronometró para que las crías nazcan justo antes de que emerja el mayor número de insectos, en el verano, agregó.

En lugar de desquitarse como los machos de algunas especies, como las ovejas de borrego cimarrón, para acceder a las hembras, los machos compiten con su esperma. Las hembras usualmente se aparean con múltiples machos y pueden engendrar descendencia de múltiples padres. Pero el mejor esperma gana, y para maximizar la calidad, los machos sacrifican todo, dijo Fisher. Trabajos anteriores han demostrado que promiscua femenina. Antecino, que se aparean con múltiples machos, tienen más descendientes que aquellos con una sola pareja.

"Esta es una forma de selección sexual posterior al apareamiento en la que los machos compiten con su esperma dentro del tracto reproductivo femenino, en lugar de luchar para obtener acceso a las hembras", dijo Fisher. "Se asocia con tener testículos grandes con una gran cantidad de tejido productor de esperma y, a menudo, también largos tiempos de apareamiento, protección de la pareja y, por supuesto, promiscuidad".

La idea de la competencia de esperma también explica por qué los machos se aparean durante tanto tiempo, para prevenir, o al menos minimizar, la cantidad de tiempo que otros machos pueden aparearse con su pareja, agregó Fisher.

Email Douglas Main o seguirlo en Gorjeo o Google+. Síguenos @wordssidekick, Facebook o Google+. Artículo originalmente en WordsSideKick.com.


Suplemento De Vídeo: Relación y Reproducción | Conflicto Sexual (Apareamiento) - Documental.




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