¿Por Qué Los Koalas Abrazan Los Árboles?

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La nueva investigación sugiere que los osos koala abrazan a los árboles para mantenerse frescos en los calurosos días de verano.

La mención de un oso koala a menudo evoca la imagen de una adorable criatura de nariz de cuchara que inclina la cabeza hacia un lado mientras se aferra a un árbol.

Ahora, los científicos han descubierto por qué los icónicos marsupiales australianos abrazan a los árboles: los troncos ayudan a los osos koala a mantenerse frescos, según un nuevo estudio.

"Puede ser una manera realmente útil de deshacerse del calor en un día caluroso", dijo el coautor del estudio Michael Kearney, ecólogo de la Universidad de Melbourne en Australia.

Huggers de arboles

Dado que los koalas pasan tanto tiempo en los árboles, los marsupiales viven en los bosques de Australia donde mastican hojas y duermen, nadie se pregunta por qué abrazaron los troncos. La gente pensó que se estaban tomando un descanso en un lugar más estable después de comer hojas en las ramas, dijo Kearney. [Marsupial Gallery: A Pouchful of Cute]

Como tal, el descubrimiento fue una sorpresa. Kearney y su estudiante, la candidata doctoral Natalie Briscoe, intentaban predecir cómo las criaturas del bosque en la isla francesa, cerca de Melbourne, regularían la temperatura de sus cuerpos a medida que el continente se calienta debido al cambio climático. La región es fresca la mayor parte del año, pero durante el verano, la temperatura aumenta de manera habitual por encima de los 104 grados Fahrenheit (40 grados Celsius), dijo Kearney.

Briscoe midió los niveles de viento y sombra usando una estación meteorológica portátil, pero no encontró ninguna tendencia sorprendente. Luego señaló un termómetro infrarrojo, que mide la temperatura basada en la radiación térmica, en los troncos de los árboles que los koalas estaban abrazando. Los troncos eran considerablemente más fríos que la temperatura del aire ambiente, a veces hasta 9 grados F (5 grados C), dijo Kearney.

También notó que los koalas se aferraban a los árboles de acacia, a pesar de que normalmente comen hojas de eucalipto. [Ver imágenes de los koalas que abrazan árboles]

"A medida que hacía más calor, los koalas bajaron más de los árboles y empezaron a abrazarse realmente en los troncos de los árboles", dijo Kearney a WordsSideKick.com. "Eso nos pareció extraño hasta que descubrimos que los árboles son un poco más fríos".

Sigue así

Koala lleva un pantalón para mantenerse fresco, permitiendo que la humedad evaporada de sus bocas lleve el calor lejos de sus cuerpos.

Cuando el equipo modeló la transferencia de calor del oso koala, encontraron que los habitantes de los árboles ahorran la mitad del agua que habrían usado jadeando si abrazaran los árboles.

Los koalas obtienen la mayor parte de su agua de su dieta, pero como las hojas de eucalipto están atadas con una toxina, los koalas pueden comer solo una cantidad limitada antes de que la toxina dañe a los animales, dijo Kearney.

Así que abrazar árboles podría ser crítico para su supervivencia en los días calurosos, permitiéndoles que se enfríen sin desperdiciar agua preciosa a través del jadeo, dijo Kearney.

No está claro exactamente por qué sus troncos de árboles preferidos son frescos, pero una posibilidad es que atraigan una gran cantidad de agua subterránea, que se mantiene más cerca de la temperatura media anual del aire, en lugar de la temperatura actual del aire, dijo.

Planificación del cambio climático

Los árboles de comida (y abrazo) de Koalas cambiarán su rango con el clima más caluroso y seco generado por el cambio climático, Bill Ellis, un investigador de vida silvestre de la Universidad de Queensland en Australia, que no participó en el estudio, escribió en un correo electrónico a Ciencia viva.

Pero el nuevo estudio sugiere que los alimentos pueden ser una consideración más pequeña para preservar el hábitat del koala de lo que se pensaba anteriormente, dijo.

"Mientras que sembremos árboles que coman koalas, tal vez los otros árboles que sembramos solo necesiten proporcionar la combinación adecuada de características de refugio y disipador de calor", dijo Ellis. "Es un concepto bastante interesante, pero los árboles no nativos podrían ser el futuro para los koalas, siempre que tengan el forraje adecuado".

Según Ellis, más al norte, en el rango del koala, el aire es húmedo y hace más calor, por lo que los científicos deberían ver cómo se desarrolla el abrazo de los árboles en diferentes lugares del hábitat del koala.

"La humedad significa que se reduce el poder de evaporación para el enfriamiento", dijo Kearney. Entonces, abrazar árboles puede ser aún más importante en el norte, donde el enfriamiento por evaporación no funciona tan bien, dijo.

El estudio fue publicado hoy (3 de junio) en la revista Biology Letters.

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Suplemento De Vídeo: Koala abrazo a turista l Video realmente tierno.




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