¿Por Qué Tardó Tanto En Inventar La Rueda?

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La rueda parece un invento primitivo, pero en realidad solo sucedió recientemente, y fue un gran logro.

Las ruedas son el arquetipo de una tecnología primitiva de nivel cavernícola. Pero, de hecho, son tan ingeniosos que tardaron hasta 3500 a. C. para que alguien los invente. Para entonces, era la Edad de Bronce, los humanos ya estaban lanzando aleaciones de metal, construyendo canales y veleros, e incluso diseñando complejos instrumentos musicales como arpas.

Lo complicado de la rueda no es concebir un cilindro rodando por su borde. Es averiguar cómo conectar una plataforma estable y estacionaria a ese cilindro.

"El golpe de brillantez fue el concepto de rueda y eje", dijo David Anthony, profesor de antropología en el Hartwick College y autor de "El caballo, la rueda y el lenguaje" (Princeton, 2007). "Pero hacerlo también fue difícil".

Para hacer un eje fijo con ruedas giratorias, explicó Anthony, los extremos del eje tenían que ser casi perfectamente lisos y redondos, al igual que los orificios en el centro de las ruedas; de lo contrario, habría demasiada fricción entre estos componentes para que las ruedas giren. Además, los ejes tenían que encajar perfectamente dentro de los orificios de las ruedas, pero no demasiado, debían ser libres para girar. [¿Qué hace que las ruedas parezcan girar hacia atrás?]

El éxito de toda la estructura fue extremadamente sensible al tamaño del eje. Un eje grueso generaría demasiada fricción, mientras que uno estrecho reduciría la fricción, pero también sería demasiado débil para soportar una carga. "Resolvieron este problema haciendo que los primeros vagones fueran bastante estrechos, de modo que pudieran tener ejes cortos, lo que hizo posible tener un eje que no era muy grueso", dijo Anthony a Little Life My Little Mysteries.

La sensibilidad del sistema de rueda y eje a todos estos factores hizo que no se pudiera haber desarrollado en fases, dijo. Era una estructura de todo o nada.

Quien lo haya inventado debe haber tenido acceso a grandes losas de madera de árboles de tronco grueso para tallar grandes ruedas redondas. También necesitaban herramientas de metal para cincelear agujeros y ejes de ajuste fino. Y deben haber tenido la necesidad de transportar cargas pesadas sobre la tierra. Según Anthony, "fue la carpintería la que probablemente retrasó la invención hasta 3500 a. C. o así, porque fue solo después de alrededor de 4000 a. C. que los cinceles de cobre y las gubias se hicieron comunes en el Cercano Oriente".

La invención de la rueda fue tan desafiante que probablemente sucedió solo una vez, en un solo lugar. Sin embargo, desde ese lugar, parece haberse extendido tan rápidamente por Eurasia y Medio Oriente que los expertos no pueden decir con certeza dónde se originó. Las primeras imágenes de carros con ruedas se han excavado en Polonia y en otras partes de las estepas euroasiáticas, y esta región está superando a Mesopotamia (el actual Irak) como el lugar de nacimiento más probable de la rueda. Según Asko Parpola, un indólogo de la Universidad de Helsinki en Finlandia, hay razones lingüísticas para creer que la rueda se originó con la gente de Tripolye de la Ucrania moderna. Es decir, las palabras asociadas con ruedas y carros derivan del lenguaje de esa cultura.

Parpola piensa que los modelos en miniatura de vagones con ruedas, que se encuentran comúnmente en las estepas euroasiáticas, probablemente son vagones de escala humana anteriores. "Es... sorprendente que se hayan fabricado tantos modelos en la cultura Tripolye. A menudo se piensa que estos modelos han sido juguetes para niños, pero para mí es más probable que fueran contrapartes en miniatura de cosas reales", dijo. "La primacía de los modelos en miniatura es sugerida por el hecho de que las imágenes de animales con ruedas incluso provienen de las culturas indígenas nativas de América Central, donde nunca se fabricaron ruedas reales".

Juguetes o no, esos modelos populares de antaño tienen sus contrapartes en los Hot Wheels de hoy y en los camiones de bomberos en miniatura. ¿Quién aprecia los vehículos con ruedas más plenamente que los bebés y niños pequeños? Su fascinación casi universal por la forma en que los pequeños vehículos pueden rodar por el piso, y la alegría que obtienen del transporte en vehículos de tamaño natural, llama la atención sobre el notable ingenio de la rueda.

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