Por Qué Es Perfectamente Normal Ver A Jesús En Una Tostada

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La capacidad del cerebro para ver rostros donde no existe ninguno depende de las expectativas del cerebro y de una región del cerebro específica para los rostros.

El hombre en la luna. Jesús en pan tostado. La Virgen María en un sándwich de queso asado. Las caras están en todas partes, incluso cuando no están, estrictamente hablando, se supone que deben estar.

Ahora, una nueva investigación revela los procesos cerebrales que subyacen a estas falsas alarmas faciales, un fenómeno llamado "pareidolia facial". Los hallazgos sugieren que las expectativas son importantes. Según informan los investigadores en la edición de abril de la revista Cortex, cuando las personas esperan ver una cara, estas expectativas pueden activar una región del cerebro responsable de procesar las caras.

Pareidolia es un fenómeno bien conocido, responsable de convertir una forma rocosa de relieve en Marte en una cara y una mancha de agua en un paso subterráneo de Chicago hacia la Virgen María. No todos los casos de pareidolia resultan en visiones de caras. Por ejemplo, en 2013, detectives de Internet con ojos de águila juraron que el Curiosity Rover de la NASA había capturado una instantánea de una rata en Marte. [Ver cosas en Marte: una historia de ilusiones marcianas]

Engañando el cerebro

El original

La imagen original de "Face on Mars" tomada por el orbitador Viking 1 de la NASA, en escala de grises, el 25 de julio de 1976. La imagen muestra un macizo remanente ubicado en la región de Cydonia.

Crédito: NASA

Sin embargo, las bases neuronales de este fenómeno se entienden menos, según informan investigadores de la Universidad de Toronto y varias instituciones de China en Cortex. Para estudiar lo que sucede en el cerebro durante estas identificaciones erróneas, los investigadores reclutaron a 20 hombres chinos y les pidieron que observaran las imágenes mientras se encontraban en una máquina funcional de imágenes de resonancia magnética (fMRI). La resonancia magnética magnética mide los cambios en las propiedades magnéticas de la sangre rica en oxígeno y agotada, lo que permite a los investigadores saber qué áreas del cerebro están recibiendo una afluencia de flujo sanguíneo en un momento dado. Este flujo sanguíneo señala una mayor actividad de las neuronas en esas regiones.

Los investigadores primero les pidieron a los hombres que miraran una serie de imágenes, todas las cuales estaban ocultas con el tipo de "ruido" visual y estático que puede ver en una televisión con una conexión de cable defectuosa. Dos imágenes mostraban rostros masculinos, uno fácil de discernir y el otro camuflado. Otros dos mostraron letras, una vez más con una fácil de ver y otra difícil de detectar. La imagen final era puro ruido blanco y negro, con manchas.

Los experimentos de cara y letra se realizaron por separado, con una semana de diferencia para cada participante, pero la configuración fue la misma. Se pidió a los hombres que presionaran un botón de mano si veían una cara (o una letra) y otro si no podían.

Después de esta prueba inicial, los hombres vieron otra serie de imágenes y se les dijo que la mitad contenía caras (o letras). Esta vez, sin embargo, todas las imágenes fueron en secreto solo ruido visual. Se les pidió nuevamente a los hombres que presionaran un botón para indicar si veían una cara o una letra en el patrón.

Tu mente en pareidolia

Los resultados revelaron que la preparación de personas para buscar objetos identificables en patrones aleatorios está destinada a crear algunos golpes. Los participantes informaron haber visto caras el 34 por ciento del tiempo y las letras el 38 por ciento del tiempo, a pesar de que no había ninguna en las imágenes que vieron.

Debido a que los investigadores preguntaron a los participantes sobre las letras y las caras, pudieron descubrir las diferencias en la actividad cerebral asociada con la identificación errónea de una letra y las asociadas con la identificación errónea de las caras. Encontraron esas diferencias en el área de la cara fusiforme (FFA), una pequeña región del lado del cerebro, detrás de la oreja. Desde hace tiempo se sabe que esta región está involucrada en el reconocimiento de rostros, aunque investigaciones recientes sugieren que ayuda a las personas a identificar las diferencias entre los objetos de experiencia. Un observador de aves, por ejemplo, podría usar el FFA para decir la diferencia entre un gorrión y un wren.

El hallazgo de que el FFA está involucrado específicamente en la pareidolia facial se ajusta a estudios previos, escribieron los investigadores. También sugiere que la región no solo se activa en respuesta a las caras reales; También parece activarse en respuesta a la creencia de la gente de que han visto una cara. En otras palabras, escribieron los investigadores, las expectativas de las personas pueden haber llevado a sus cerebros a encontrar patrones borrosos que parecían faciales, creando una impresión falsa.

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