¿Por Qué Los Humanos Tienen Barbillas?

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Una evolución general hacia caras pequeñas podría explicar por qué los humanos modernos tienen mentones prominentes en comparación con los neandertales, por ejemplo, dicen los científicos.

La nueva Witched Witch of the West puede agradecer la evolución facial por su icónica y puntiaguda barbilla, según sugiere una investigación reciente. Y así pueden todos los demás.

Comparado con otros parientes humanos como los neandertales, los modernos Homo sapiens tienen barbillas particularmente prominentes. Algunos investigadores han planteado la hipótesis de que la barbilla humana moderna ayuda a la mandíbula a resistir las fuerzas generadas por la masticación, dijo Nathan Holton, antropólogo de la Universidad de Iowa.

En un nuevo estudio, Holton y sus colegas encuentran que la teoría de la masticación no contiene agua.

"El desarrollo del mentón no parece tener nada que ver con la resistencia al estrés por flexión", dijo Holton a WordsSideKick.com. "Simplemente no están relacionados". [Los 10 misterios más grandes de los primeros humanos]

En cambio, dijo, la prominencia de la barbilla puede ser simplemente un efecto secundario de que el resto de la cara evolucione para ser más pequeño.

Misterio de la barbilla

Para determinar si la prominencia de la barbilla protege a la mandíbula para que no se doble al masticar, Holton y sus colegas examinaron imágenes de rayos X del Estudio de Crecimiento Facial de Iowa, que rastrearon el desarrollo del cráneo de los niños desde los 3 años hasta la edad adulta. Usando 292 mediciones de 18 mujeres y 19 hombres, los investigadores rastrearon el desarrollo de la mandíbula y la distribución ósea asociada con la protección contra diversos tipos de estrés.

El cráneo moderno (izquierda) muestra un punto que indica el mentón, mientras que el cráneo de la era neandertal (derecha) no muestra tal característica del mentón.

El cráneo moderno (izquierda) muestra un punto que indica el mentón, mientras que el cráneo de la era neandertal (derecha) no muestra tal característica del mentón.

Crédito: Tim Schoon, Universidad de Iowa

Las barbillas se hacen más prominentes con la edad, pero los científicos no encontraron vínculos consistentes entre la prominencia y la resistencia de la barbilla. De hecho, las mandíbulas son relativamente mejores para resistir algunos tipos de fuerzas a la edad de 3 años, cuando las barbillas no están bien desarrolladas, en comparación con la edad adulta, dijo Holton.

Los hallazgos aparecieron en línea el 11 de abril en el Journal of Anatomy.

Caras encogidas

Si las barbillas no confieren protección de la mandíbula, la razón de la barbilla humana puntiaguda es una especie de misterio, dijo Holton. En general, el Homo género (que incluye a los humanos, Neandertales y otros ancestros) ha experimentado una evolución hacia rostros más pequeños a lo largo del tiempo, con Homo sapiens Mostrando las mayores reducciones de tamaño. Entre las características de la cara humana moderna, la mandíbula inferior deja de crecer al final, haciéndola relativamente más prominente en comparación con el resto de la cara.

La barbilla prominente "es una consecuencia secundaria de que los rostros se vuelven más pequeños", dijo Holton.

Entonces, ¿por qué se han reducido las caras? Una posibilidad es que los cambios hormonales asociados con la reducción de la violencia y el aumento de la cooperación tuvieron el efecto secundario de "domesticar" el rostro humano, reduciéndolo así, dijo Holton. Él y sus colegas también están explorando evidencia que apunta a la nariz como el culpable. Como el tamaño general del cuerpo se redujo, Holton dijo que las cavidades nasales no tenían que crecer tanto como para proporcionar suficiente aire para sobrevivir. La cara entonces no tenía que crecer tanto como para sostener la nariz.

"Realmente parece que muchos cambios en el rostro humano moderno se deben realmente a una reducción en el tamaño, por lo que si podemos explicarlo, podemos explicar mucho", dijo Holton.

Sigue a Stephanie Pappas en Gorjeo y Google+. Síguenos @wordssidekick, Facebook & Google+. Artículo original sobre Ciencia viva.


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