Por Qué La Sangre Humana Conduce A Los Mosquitos Silvestres

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Los científicos descubren que la sangre humana contiene compuestos que producen y envían mosquitos.

Este artículo de Detrás de las escenas se proporcionó a WordsSideKick.com en colaboración con la National Science Foundation.

Cuando llegó el momento de que el ecologista químico Walter Leal probara si los humanos producen un olor natural que atrae a los mosquitos, Leal fue el primero en ofrecerse como voluntario.

"Medí mis propios niveles", dijo Leal. "Pensé que sería un buen ejemplo. Si lo haces primero, entonces los demás no se asustarán".

En verdad, había poca o ninguna razón para asustarse. Los científicos solo buscaban la sustancia en sí, no intentaban averiguar si el compuesto atraería a los insectos a una comida de sangre. Y lo encontraron: nonanal, una sustancia hecha por humanos y aves que crea un olor poderoso que los mosquitos Culex encuentran irresistible.

Leal solo tenía que arremangarse. Sus colegas colocaron un instrumento similar a una jeringa junto a su piel, y luego envolvieron su brazo en papel de aluminio para mantener el ambiente confinado. Después de una hora, la punta de la jeringa se inyectó en una máquina especial para ver si contenía nonanal y, de ser así, cuánto había producido su cuerpo.

Mucho, como resultó. "Está ahí. Tengo mucho de eso", dijo. "Creo que lancé 20 nanogramos en una hora. Era alto".

Esos resultados bien pueden explicar lo que le sucedió hace dos años en México durante un viaje de campo de caza de escarabajos cuando, a pesar de las extensas precauciones, los mosquitos lo persiguieron con una venganza.

"Había tantos mosquitos que no podía creerlo", recordó Leal. "Rocié a Deet en todas partes, incluso en mi cabello. A la mañana siguiente, me di cuenta de que habían pasado por mis calcetines y me mordieron como locos, y me los pusieron en calcetines gruesos. Si olvida un lugar en particular, los mosquitos lo encontrarán - y entren. Irán a través de cualquier cosa, incluso vaqueros, siempre y cuando sepan que hay un vaso sanguíneo en el otro lado. Pueden sentir el calor ".

Sin embargo, aunque la mayoría de las personas evitan los insectos, especialmente los que pican, Leal, de 55 años, y un profesor de entomología en la Universidad de California en Davis, los buscan con entusiasmo.

"La diversidad y la fisiología de los insectos es tan notable", dijo. "Un insecto es tan diferente de otro, eso es lo que los hace tan interesantes".

En su investigación, Leal es mejor conocido por su trabajo sobre las feromonas sexuales de los insectos (mensajeros químicos) y la ecología química y la comunicación de los insectos, todo con aplicaciones potenciales para el control de plagas. Descubrió por qué los mosquitos son repelidos por Deet (realmente odian su olor) y ha identificado y sintetizado feromonas complejas de insectos como escarabajos escarabajos, verdaderos insectos, escarabajos de cuernos largos, polillas, gusanos naranjas navales e incluso cucarachas.

"Puedo trabajar con cualquier insecto, incluida la cucaracha", dijo. "No son tan agradables. Se comen casi todo, por lo que es imposible hacer que un entorno no sea accesible para ellos. Y es difícil matarlos: tienen sensores para el aire, por lo que cuando intentas golpearlos, detectan el movimiento". y aléjate. He oído a gente decir que comen cucarachas, solo para demostrar que no son tan malas. No soy una de ellas ".

Su favorito personal? Escarabajos escarabajos. "Son tan hermosas y elegantes", dijo. "Pero es muy difícil trabajar con ellos aquí en California porque muchas de las especies son invasoras. Por eso no podemos tenerlas en California".

Leal creció en Recife, Brasil, donde todavía viven su hermana y tres hermanos. "Soy el único que se fue", dijo. Hizo su primer viaje a Estados Unidos en 1976 como estudiante para ayudar a transmitir noticias sobre el equipo de fútbol brasileño durante la Copa Mundial del Bicentenario. "Todavía tengo ese pasaporte". él dijo.

Se interesó por los problemas ambientales en la universidad y recibió su licenciatura en ingeniería química de la Universidad Federal de Pernambuco en Recife. Obtuvo sus dos títulos avanzados en universidades de Japón, donde pasó 16 años, la mayoría de ellos trabajando para el gobierno japonés. Obtuvo una maestría en química agrícola de la Universidad de Mie en Tsu-Mei, y un doctorado en bioquímica aplicada de la Universidad de Tsukuba en Tsukuba, cerca de Tokio. Se mudó a los Estados Unidos en 2000 cuando se unió a la facultad de UC Davis.

Recientemente, fue seleccionado como miembro de la Entomological Society of America, un prestigioso honor que reconoce hasta diez miembros cada año por sus contribuciones de investigación y enseñanza.

La esposa de Leal es una maestra de escuela primaria y tienen tres hijos. Uno está en la universidad, los otros dos tienen 12 y 9. Él dice que no tiene pasatiempos. "Trabajo tan duro, no me queda tiempo", dijo. "En realidad, tengo pasatiempos, pero no tengo tiempo para hacerlos".

El ciclismo es uno de ellos, por lo que viaja en bicicleta casi todos los días. Le lleva unos diez minutos. "Davis es una ciudad pequeña y apta para bicicletas, con muchos atajos", dijo.

A pesar de que ama a los insectos, Leal dice que no los prefiere a las personas. Todo lo contrario, de hecho. "Me gusta más la gente, por eso trabajo con mosquitos, para proteger a la gente", dijo.

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Nota del editor: Esta investigación fue apoyada por la National Science Foundation (NSF), la agencia federal encargada de financiar la investigación básica y la educación en todos los campos de la ciencia y la ingeniería. Todas las opiniones, hallazgos y conclusiones o recomendaciones expresadas en este material son las del autor y no necesariamente reflejan los puntos de vista de la National Science Foundation. Ver el archivo detrás de las escenas.


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