Por Qué Los Ojos Son Tan Atractivos

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De todos los primates, los ojos humanos son los más conspicuos. Un nuevo estudio apoya una teoría que explica por qué nuestros ojos están destinados a ver. y ser visto.

Para los humanos, los ojos son más que simples ventanas al mundo exterior. También son portales hacia el interior, que proporcionan a otros vislumbres de nuestros pensamientos y sentimientos internos.

De todos los primates, los ojos humanos son los más conspicuos; nuestros ojos ven, pero también están destinados a ser vistos. Nuestros iris de colores flotan contra telones de fondo blancos y rodean pupilas negras. Este contraste de color no se encuentra en los ojos de la mayoría de los monos.

De acuerdo con una idea, llamada hipótesis del ojo cooperativo, las características distintivas que ayudan a resaltar nuestros ojos evolucionaron en parte para ayudarnos a seguir las miradas de los demás cuando nos comunicamos o cooperamos entre nosotros en tareas que requieren un contacto cercano.

Simios contra humanos

En un nuevo estudio que es una de las primeras pruebas directas de esta teoría, los investigadores del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva en Alemania analizaron el efecto que los movimientos de la cabeza y los ojos tenían en redirigir la mirada de los grandes simios frente a los bebés humanos.

En el estudio, un experimentador humano hizo uno de los siguientes:

  • Cerró los ojos, pero inclinó la cabeza hacia el techo.
  • Mantenía la cabeza fija mientras miraba el techo.
  • Miró al techo con cabeza y ojos.
  • Mantenía la cabeza inmóvil mirando hacia el frente.

Los resultados mostraron que los grandes simios, que incluían a 11 chimpancés, cuatro gorilas y cuatro bonobos, tenían más probabilidades de seguir la mirada del experimentador cuando él solo movía su cabeza. En contraste, los 40 bebés humanos miraron hacia arriba con más frecuencia cuando el experimentador movió solo sus ojos.


Los ojos de un gorila (arriba), un chimpancé (centro) y un niño humano. Crédito: stock.xchng

Los hallazgos sugieren que los grandes simios son más influenciados por la cabeza que por los ojos cuando intentan seguir la mirada de otra persona, mientras que los humanos dependen más de los ojos en las mismas circunstancias.

El estudio, dirigido por Michael Tomasello, se detallará en un próximo número del Diario de la evolución humana.

Las cosas pequeñas

Kevin Haley, antropólogo de la Universidad de California en Los Ángeles, que no participó en el estudio, dijo a WordsSideKick.com él cree que la hipótesis del ojo cooperativo es bastante plausible, especialmente "a la luz de una investigación que demuestra que los bebés y los niños humanos infieren intenciones cooperativas en otros y también muestran intensiones cooperativas".

Las comparaciones de los ojos humanos con las de otros primates revelan varias diferencias sutiles que ayudan a resaltar la nuestra. Por ejemplo, el ojo humano carece de ciertos pigmentos que se encuentran en los ojos de los primates, por lo que la cubierta fibrosa externa, o "esclerótica", de nuestro globo ocular es blanca. En contraste, la mayoría de los primates tienen una esclerótica de color marrón oscuro o oscuro, lo que hace que sea más difícil determinar la dirección en la que miran desde sus ojos solos.

Otra ayuda sutil que nos ayuda a determinar dónde está mirando otra persona es el contraste de color entre nuestra piel facial, la esclerótica y los iris. La mayoría de los monos tienen un bajo contraste entre los ojos y la piel facial.

Los humanos también son los únicos primates para los cuales el contorno del ojo y la posición del iris son claramente visibles. Además, nuestros ojos son más alargados horizontalmente y desproporcionadamente grandes para el tamaño de nuestro cuerpo en comparación con la mayoría de los monos. Los gorilas, por ejemplo, tienen cuerpos masivos pero ojos relativamente pequeños.

La hipótesis del ojo cooperativo explica estas diferencias como rasgos que evolucionaron para ayudar a facilitar la comunicación y la cooperación entre los miembros de un grupo social. Como un ejemplo importante, las madres y los bebés humanos dependen en gran medida del contacto visual durante sus interacciones. Un estudio encontró que los bebés humanos miran la cara y los ojos de su cuidador dos veces más en promedio en comparación con otros monos.

Pista a nuestra humanidad

También se han propuesto otras ideas para explicar por qué los humanos tienen ojos tan visibles. Por ejemplo, la esclerótica blanca puede indicar una buena salud y, por lo tanto, ayudar a señalar a otros nuestro potencial como pareja.

O, como sugirió otro estudio reciente, los ojos visibles pueden ser importantes para promover el comportamiento cooperativo y altruista en individuos que benefician al grupo. El estudio, realizado por Haley y Daniel Fessler, también en UCLA, encontró que las personas eran más generosas y donaban más dinero si sentían que estaban siendo observadas, incluso si los ojos vigilantes eran solo dibujos que se asemejaban a los ojos en una pantalla de computadora.

Tomasello y su equipo señalan en su documento que "estas hipótesis no se excluyen mutuamente, y los ojos altamente visibles pueden cumplir todas estas funciones".

Si es correcta, la hipótesis del ojo cooperativo podría proporcionar una pista valiosa sobre cuándo nos convertimos en los seres sociales que somos. "Sería especialmente útil saber cuándo en la evolución se originaron los ojos altamente visibles de los humanos, ya que esto sugeriría una posible fecha para los orígenes de formas de cooperación y comunicación únicamente humanas", escriben Tomasello y sus colegas.

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