¿Por Qué Las Cebras Tienen Rayas? No Es Para Camuflaje

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Las rayas negras gruesas pueden ayudar a las cebras a regular el calor de su cuerpo creando remolinos de viento a pequeña escala que enfrían sus cuerpos en el calor del sol africano, según sugiere un estudio reciente.

Las rayas negras y gruesas de las cebras pueden haber evolucionado para ayudar a estas criaturas icónicas a mantenerse frescas en el calor africano del mediodía, sugiere un estudio reciente.

Muchos animales africanos lucen algunas rayas en sus cuerpos, pero ninguno de estos patrones contrasta tan claramente como el de la cebra. Los investigadores han luchado durante mucho tiempo para explicar el propósito del exclusivo pelaje blanco y negro de la cebra. Algunos han sugerido que las rayas pueden ayudar a las cebras a camuflarse y escapar de los leones y otros depredadores; evitar las picaduras de moscas portadoras de enfermedades; o controle el calor del cuerpo generando brisas a pequeña escala sobre el cuerpo de la cebra cuando la luz y las rayas oscuras se calientan a diferentes velocidades.

Sin embargo, pocos científicos han probado estas explicaciones y muchos argumentan que las franjas cumplen una compleja combinación de propósitos. [Ver imágenes de las cebras de las llanuras en el sur de África]

Ahora, los investigadores con sede en la Universidad de California en Los Ángeles (UCLA) han producido uno de los estudios de franjas de cebra más completos hasta el momento, al examinar cómo 29 variables ambientales diferentes influyen en los estilos de franjas de planicies de cebras en 16 sitios diferentes desde el sur hasta el centro de África.

Los científicos encontraron que la definición de franjas a lo largo de la espalda de una cebra se correlacionaba más estrechamente con la temperatura y la precipitación en el entorno de una cebra, y no se correlacionaba con la prevalencia de leones o moscas tsetsé en la región. Estos hallazgos sugieren que las rayas del torso pueden hacer más para ayudar a las cebras a regular la temperatura de su cuerpo que a evitar a los depredadores y las moscas tsetsé, informó el equipo el martes (13 de enero) en la revista Royal Society Open Science.

"Esta pared contra la que seguimos chocando era: 'Bueno, ¿por qué la cebra debe tener rayas para la depredación? Otros animales tienen depredadores, y no tienen rayas'", dijo el coautor del estudio Ren Larison, investigador del Departamento de Ecología y Biología Evolutiva de UCLA. "Y otros animales son mordidos por moscas, y tampoco tienen rayas".

Otros animales también necesitan regular la temperatura corporal o termorregulación, señaló Larison, pero las cebras pueden beneficiarse especialmente de un sistema de enfriamiento adicional porque digieren los alimentos de manera mucho menos eficiente que otros pastores en África. Como tal, las cebras necesitan pasar más tiempo fuera del calor del sol del mediodía, comiendo más.

"Las cebras tienen la necesidad de seguir alimentándose a lo largo del día, lo que las mantiene a la intemperie más tiempo que otros animales", dijo Larison a WordsSideKick.com. "Un mecanismo de enfriamiento adicional podría ser muy útil en estas circunstancias".

El equipo descubrió que las cebras de las llanuras con las franjas del torso más definidas generalmente vivían en la región ecuatorial del norte de su rango, mientras que aquellas con franjas del torso menos definidas eran más comunes en las regiones del sur, más frías del rango, un hallazgo que Apoya la explicación de la termorregulación.

Aún así, los investigadores no han probado experimentalmente la teoría de que las franjas blancas y negras pueden generar brisas a pequeña escala sobre el cuerpo de una cebra, y algunos investigadores no creen que las franjas realmente puedan crear este efecto.

"No creo que te gustaría tener muchos pelos negros en la parte superior de la espalda si quisieras mantenerte fresco", dijo Tim Caro, profesor de biología de la vida silvestre en la Universidad de California en Davis. que estudia rayas de cebra pero no participó en el nuevo estudio. "Es el último color que querrías".

Caro dijo que las regiones con climas más cálidos y húmedos son particularmente susceptibles a varias especies de moscas portadoras de enfermedades, además del tsetse que el equipo consideró en su estudio, y que la relación que los investigadores encontraron puede ser una función de la evitación de la mosca, no la termorregulación. Las moscas parecen tener problemas para reconocer las superficies rayadas, pero los científicos aún no han descubierto por qué, dijo Caro a WordsSideKick.com.

Los coautores del estudio enfatizaron que sus hallazgos requieren una investigación de seguimiento y que las rayas de una cebra probablemente tienen múltiples propósitos. Por ejemplo, las rayas en la espalda de una cebra pueden ayudar a la termorregulación, mientras que las rayas en las piernas del animal, donde las cebras son más propensas a ser mordidas por moscas, pueden ayudarlas a evitar las moscas portadoras de enfermedades que no sean tsetses, dijo Larison.

"Realmente, el trazado es algo extraordinario, así que necesitas algo extraordinario para explicarlo", dijo Larison.

Los investigadores planean probar su hipótesis de termorregulación, ya sea estudiando el comportamiento de las corrientes de aire sobre las pieles de cebra, o implantando cebras silvestres con sensores de temperatura, si se les otorga permiso para hacerlo, dijo Larison.

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