¿Por Qué Estallan Los Géiseres? Se Reduce A La Plomería

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Los científicos están un paso más cerca de comprender cómo estallan los géiseres.

Un estudio reciente encuentra que, al igual que un mundo oculto de rampas y escaleras, la descarriada tubería debajo de los géiseres puede explicar las causas de su erupción. Este hallazgo podría resolver un largo debate sobre el funcionamiento de los géiseres.

Los géiseres hacen erupción: envían vapor y agua caliente a cientos de pies en el aire y, a menudo, liberan un chillido espantoso y el hedor de los huevos podridos, debido a una serie de bucles y cámaras laterales ocultas en la profundidad de la superficie que permiten que el agua hierva primero en la zona. Arriba y luego en cascada hacia abajo, encontró el estudio. [Mire la erupción rara del géiser más alto del mundo | Vídeo]

Según el estudio, existen menos de 1.000 géiseres en todo el mundo. La mitad de ellos están ubicados en el Parque Nacional Yellowstone, lo que atrae a más de 3 millones de turistas cada año. No hay duda de que durante mucho tiempo han cautivado a su audiencia. Pero a pesar de la previsibilidad de algunos géiseres (como Old Faithful, en Yellowstone), han desconcertado a los científicos investigadores.

Para comprender mejor el sistema oculto que se encuentra debajo de la superficie, Michael Manga, investigador de la Universidad de California, Berkeley, ha pasado años estudiando géiseres en Chile y en el Parque Nacional Yellowstone. "Estamos tratando de entender primero, ¿por qué existen los géiseres?" Manga dijo. "¿Por qué no simplemente emiten agua continuamente, como un manantial?"

En 2012, Manga y sus colegas examinaron de cerca el funcionamiento interno de un géiser en Chile conocido como El Jefe, donde el agua hierve a 187 grados Fahrenheit (86 grados centígrados). Debido a que el géiser hace erupción cada 132 segundos como un reloj, los investigadores registraron 3,600 erupciones en seis días. Al colocar sensores de temperatura y presión a una profundidad de 30 pies (9 metros) en el géiser, así como sumergir cámaras de video a una profundidad de 6 pies (1,8 m) por debajo de la superficie, el equipo pudo comprender mejor lo que era pasando bajo tierra antes de una erupción. [Ver fotos de géiseres increíbles del viaje de Manga]

Luego, los investigadores correlacionaron sus mediciones subterráneas con mediciones externas. Usaron sensores sísmicos e instrumentos llamados medidores de inclinación para medir con precisión cómo el suelo tiembla y retumba durante una erupción. Registraron qué tan alto el géiser lanzaba agua al aire cada vez e incluso midieron el sonido masivo producido por pequeñas burbujas que crecían y colapsaban en el aire.

Manga y sus alumnos pudieron usar las imágenes para recrear un modelo de El Jefe a través de un aparato de bucle de bucle en el laboratorio. En la parte inferior del dispositivo, hay una placa de calentamiento para simular la roca caliente que se encuentra debajo de la superficie. Esto calienta el líquido en un tubo de vidrio, lo que permite que brote periódicamente, aunque no brota tan regularmente como el real, ni está acompañado por ese horrible olor.

Encontraron que los géiseres parecen requerir una "geología especial donde el vapor se puede acumular", dijo Manga a WordsSideKick.com. Específicamente, encontraron una serie de bucles y cámaras laterales ocultas a gran profundidad debajo de la superficie que permiten que el agua hierva primero en la parte superior. Esta ebullición reduce la presión sobre el agua de abajo, permitiendo que el agua también hierva. Como tal, la columna hierve de arriba hacia abajo, arrojando agua y vapor a cientos de pies en el aire.

Aunque Robert Bunsen, el primer geólogo en tomar mediciones de presión y temperatura dentro de un géiser en Islandia, fue el primero en postular este patrón en 1846, estudios posteriores en Yellowstone y en otros lugares, encontraron lo contrario, dijo Manga. "Ha habido controversia en la literatura sobre si hervir [primero] ocurre en la parte superior o inferior", dijo. [Infografía: Geología de Yellowstone]

La nueva investigación finalmente resuelve la controversia, demostrando que el agua, de hecho, hierve de arriba hacia abajo. Y son esos pequeños rincones y grietas en la tubería subterránea que primero atrapan el vapor antes de burbujear lentamente para calentar la columna de agua de arriba.

Todavía hay preguntas básicas que el equipo aún tiene que responder, sin embargo, como por qué algunos géiseres son tan fieles. Los géiseres naturales son muy complicados. "Hay todo tipo de caminos y grietas, todo tipo de lugares donde el vapor puede acumularse", dijo Manga. Las condiciones ambientales están cambiando y, sin embargo, los géiseres son perfectamente regulares.

"Los géiseres vienen en una amplia gama de sabores, tamaños y estilos", dijo Manga. Algunos géiseres interactúan entre sí de maneras peculiares; Algunos géiseres son sensibles a los terremotos a cientos de kilómetros de distancia (mientras que otros no lo son), y algunos incluso absorben agua del magma subterráneo, dijo Manga. Está planeando tomar su próximo viaje a Yellowstone este otoño, y espera que otras mediciones ayuden a arrojar luz sobre los misteriosos procesos geológicos ocultos en las profundidades de la superficie.

El estudio fue publicado en la edición de febrero de 2015 del Journal of Volcanology and Geothermal Research.

Sigue a Shannon Hall en Twitter @ShannonWHall. Sigue a WordsSideKick.com @wordssidekick, Facebook & Google+. Artículo original en WordsSideKick.com.


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