¿Por Qué Los Desastres Como Sandy Golpean Duramente A Los Ancianos?

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Los desastres naturales como el huracán sandy ponen a todos en riesgo, pero los ancianos enfrentan un riesgo particularmente alto de muerte. Un experto lo explica.

NUEVA YORK - Las olas de calor, las inundaciones por tormentas agravadas por el aumento del nivel del mar y otros eventos extremos asociados con el cambio climático pueden afectar a todos cuando golpean, pero el peligro no se comparte por igual.

Un segmento de la población, los ancianos, es particularmente vulnerable cuando ocurre un desastre.

En Louisiana, alrededor del 71 por ciento de los que murieron como consecuencia del huracán Katrina eran mayores de 60 años, y casi la mitad eran mayores de 75, según un informe federal de 2006. Aproximadamente dos semanas después del golpe del huracán Sandy en 2012, el New York Times informó que casi la mitad de los que murieron en la tormenta tenían 65 años o más. Muchas de estas víctimas ancianas se ahogaron en casa; otros murieron por lesiones relacionadas con tormentas, hipotermia y otras causas.

Las olas de calor también son particularmente mortales para los ancianos.

Las personas mayores son más vulnerables por varias razones, dijo Elaine Wethington, profesora de desarrollo humano en la Universidad de Cornell, a los periodistas el martes (5 de marzo).

Ancianos y solos

El aislamiento social a menudo acompaña a la vejez; por ejemplo, las personas se jubilan y pueden ser más limitadas en sus actividades.

"El aislamiento social pone a las personas en una situación en la que están predispuestas a ser más vulnerables a los riesgos de un desastre", dijo Wethington, quien ha estudiado cómo el cambio climático afectará a una población que envejece como parte de una iniciativa patrocinada por el Centro Roybal de Cornell.

"El aislamiento social está impulsado, al menos en parte, por la elección y la preferencia. Es nuestro hábito de vivir", dijo.

Como parte del deseo de mantener su independencia y hacer las cosas por sí mismos, las personas mayores pueden ser reacias a buscar servicios o pedir ayuda a sus hijos por la preocupación de que los están molestando.

"Esta es una motivación muy poderosa; los que interactuamos con las personas mayores a diario nos damos cuenta de lo poderoso que es", dijo.

Pero el aislamiento social puede dejar a las personas mayores sin ayuda en tiempos de crisis.

Una poblacion envejecida

El problema está creciendo con esta población. En 2010, aproximadamente el 13 por ciento de la población de los EE. UU. Tenía 65 años o más. Para 2030, la Oficina del Censo de los Estados Unidos proyecta que el segmento de personas mayores de la población crecerá cerca del 20 por ciento.

Las personas que viven solas antes, en la edad madura y en la edad adulta, tienen más probabilidades de aislarse en la vejez. Y la proporción de adultos estadounidenses que ahora viven solos, un grupo demográfico denominado "singletons", se encuentra en un nivel récord.

Florida recibió una llamada de atención en 2004, cuando los huracanes Charley, Frances y Jeanne azotaron el estado en un lapso de seis semanas, dijo Wethington. [Una historia de destrucción: 8 grandes huracanes]

Estos desastres revelaron tres lecciones: primero, las personas mayores tendían a vivir en los lugares más peligrosos, como los jubilados atraídos por la playa o los ancianos pobres que vivían en zonas de inundación. Segundo, las personas mayores eran las menos propensas a evacuar. (A menudo, los ancianos no pueden conducir o les resulta difícil tomar el transporte público). Y, finalmente, las personas mayores tenían una probabilidad desproporcionada de morir, dijo.

Proteger a los ancianos

En respuesta, hay esfuerzos en Florida para mapear los lugares donde viven las personas mayores y empoderar a las organizaciones locales de la comunidad para llegar a ellos, dijo.

Un esfuerzo similar ocurrió hasta cierto punto antes de la llegada de Sandyin al área de la ciudad de Nueva York. Los centros para personas de la tercera edad enviaron a sus administradores de casos control de puerta a puerta a los clientes y pudieron evacuar a algunas personas, dijo.

Pero hay necesidad de una mejora considerable. Desafortunadamente, las agencias y organizaciones que quieren ayudar no tienen una idea de las direcciones dentro del área de la Ciudad de Nueva York donde viven las personas mayores, dijo Wethington. Los centros de evacuación tampoco estaban bien equipados.

Planificar el futuro

La familia u otras personas cercanas a los ancianos pueden ayudar con la preparación al involucrarlos en la planificación de desastres.

"Parte de esto es el factor de repetición. Simplemente repítalo", dijo sobre los planes de desastre.

También ofreció una advertencia a las personas más jóvenes: "Sería un buen consejo pensar en a dónde nos mudamos cuando nos jubilemos".

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