¿Por Qué Prevalecieron Los Humanos?

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Algunos de nuestros parientes homínidos pueden haber tenido herramientas, lenguaje y cultura. ¿por qué prosperamos mientras perecieron?

NUEVA YORK - Hace cien mil años, varias especies parecidas a los humanos caminaban por la Tierra. Había tribus de neandertales fornidos que se asemejaban a una existencia en Europa y el noroeste de Asia, y bandas de denisovanos que habitaban en las cuevas en Asia. Un diminuto, personas hobbitlike llamadas Homo floresiensis Indonesia habitada. Lo que esencialmente eran humanos modernos vagaban por África.

Luego, hace unos 60,000 años, unos pocos miles de esos humanos emigraron de África. A medida que avanzaban lentamente hacia nuevos territorios a lo largo de generaciones, se encontraron con los neandertales, los denisovanos y los hobbits, todos los cuales descendían de grupos de homínidos que habían abandonado África durante las anteriores oleadas de migración. El análisis de ADN muestra que los humanos se cruzaron con estos extraños, pero otros detalles de los encuentros se pierden en la historia. Una cosa está clara: solo quedan los humanos.

¿Por qué prevalecimos? Un panel de expertos discutió sus últimas interpretaciones de evidencia genética y fósil el sábado (2 de junio), en el quinto Festival Mundial de Ciencia anual en Nueva York. El éxito de la humanidad, dijeron, parece ser una "venganza de los nerds" historia de proporciones globales.

Primero, aunque los neandertales tenían un cerebro tan grande como cualquiera, las formas de sus cráneos fosilizados indican que los humanos tenían lóbulos frontales ligeramente más grandes, dijo Chris Stringer, paleoantropólogo del Museo de Historia Natural de Londres. Esa región del cerebro controla la toma de decisiones, el comportamiento social y tendencias tan exclusivamente humanas como la creatividad y el pensamiento abstracto. Mientras tanto, los neandertales eran más anchos y fuertes que nosotros, con cuerpos superiores especialmente poderosos, y su robustez los adaptaba mejor al clima frío de Europa. "En cierto sentido, somos débiles", dijo Stringer. "Físicamente, no teníamos ninguna ventaja sobre los neandertales, todo lo contrario".

Esto sugeriría que los cerebros ganaron sobre la fuerza muscular, y que en lugar de destruir a nuestros enemigos en alguna batalla épica, nuestros ancestros pueden haber sido sobrevivientes más inteligentes, aumentando constantemente nuestros números mientras que nuestros hermanos burlones alcanzaron su desaparición.

La mentalidad nos ayudó a ampliar nuestras dietas, por ejemplo. Teníamos dientes más pequeños que los neandertales, lo que sugiere que pusimos algunas de esas habilidades superiores de pensamiento abstracto para procesar alimentos (como golpear los ñames cocidos), que habrían conferido una gran ventaja de supervivencia. "Mientras más procesamiento hagas antes de que entre en tu boca, más energía ahorrarás", dijo Stringer. "Si quieres que tus hijos sobrevivan, también puedes procesar la comida para ellos".

Antiguas herramientas de caza, como trampas y redes de pesca, sugieren que también pudimos haber sido cazadores-recolectores más eficientes. "Los humanos modernos tenían una tecnología que les permitía obtener una dieta más consistente, confiable y equilibrada", dijo Alison Brooks, antropóloga de la Universidad George Washington. [Top 10 tecnologías que cambiaron el mundo]

Otra capacidad cognitiva práctica permitió la rápida difusión de nuevas tecnologías, así como el intercambio de conocimientos e información relevantes para la supervivencia: éramos, y claramente seguimos siendo, adeptos a los entusiastas de redes sociales. Según Brooks, las excavaciones de antiguos asentamientos humanos en África han encontrado un montón de herramientas de piedra ubicadas a unos 100 kilómetros de donde se extraían las piedras, lo que implica la presencia de una red comercial sofisticada y multidireccional. "Estás viendo un enfoque completamente diferente de la organización social en los humanos modernos... del que estamos viendo en los neandertales", dijo Brooks. "Los neandertales simplemente no hicieron esto".

¿Por qué no lo hicieron? Tales actividades habrían requerido la habilidad de comunicarse en gran detalle, lo que plantea una cuestión importante en términos de la desaparición de los otros homininos: eran neandertales, denisovanos y Homo floresiensis capaces de lenguaje, y si es así, ¿qué tan bien desarrollado estaba su sistema de comunicación? "Si pudieran hablar, entonces tal vez no sea esa la razón por la que los vencimos, pero si no pudieron, es una razón obvia", dijo Ed Green, un biólogo del genoma de la Universidad de California en Santa Cruz, y miembro de el equipo que secuenció el genoma neandertal en 2010 usando ADN de fósiles. "Si piensas en todas las cosas que sabes y calculas cuánto de eso te diste cuenta de lo que te dijeron, es obvio lo importante que es el habla y el lenguaje y poder comunicarte". [El lenguaje humano original como Yoda sonaba]

Los neandertales probablemente tenían algún tipo de lenguaje. Parece que tenían un gen que es crucial para el lenguaje en los humanos, y enterraron a sus muertos, lo que parece una idea demasiado compleja como para haber surgido entre una tribu de mutes. Pero Brooks argumenta que pueden carecer de las cuerdas vocales necesarias para una comunicación compleja. "Los sonidos que hicieron habrían sido un poco menos distintivos", algo así como el discurso de una niña de 2 años, dijo. Eso implicaría que se comunicaron en grupos pequeños, pero no con otros en una red; simplemente no habrían sido capaces de dar sentido a las personas con diferentes acentos.

Extrañamente coincidiendo con la capacidad de los seres humanos para cooperar es nuestra tendencia a ser extremadamente agresivos. Eso, también, nos puede haber ayudado a prevalecer. "William James dijo que 'la historia es un baño de sangre'. Y deberíamos verlo como una poderosa fuerza generadora para lo que somos ", dijo el biólogo evolutivo de Harvard, E.O. Wilson"Si ese rasgo es específico de nuestra especie en comparación con los competidores que cayeron antes que nosotros, eso podría explicar mucho".

Una combinación de estas ventajas cognitivas y de comportamiento nos llevó a superar a los otros homínidos, lo que nos puso en nuestro camino incontestado hacia la dominación mundial. "Es la gran historia de 'La venganza de los nerds' del cerebro", dijo Green. "Somos 7 mil millones de nosotros y tal vez 100,000 de los grandes simios más populosos. No solo hemos desplazado a todas las otras formas de homininos, sino que también estamos en camino de desplazar a los demás grandes simios".

De hecho, somos tan inteligentes que estamos en un aprieto. "Nuestro mayor peligro en este momento es realmente nuestro éxito", dijo Green. "Estamos gravando con el mundo de una manera que nunca se ha hecho antes, y esperamos que seamos lo suficientemente inteligentes como para encontrar una solución a ese problema".

Esta historia fue proporcionada por pequeños misterios de la vida, un sitio hermano de WordsSideKick.com. Sigue a Natalie Wolchover en Twitter @nattyover. Sigue los pequeños misterios de la vida en Twitter @llmysteries, luego únete a nosotros en Facebook y Google+.


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