¿Por Qué El Cambio Climático No Intensificará Las Tormentas De Nieve Extremas?

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Aunque las feroces tormentas de nieve serán más frecuentes en este siglo, su intensidad seguirá siendo la misma.

Mejor agárrate a esa pala de nieve. A pesar del calentamiento global, las tormentas de nieve masivas que entierran automóviles y cierran escuelas no desaparecen pronto.

A pesar de que feroces tormentas de nieve serán más frecuentes en este siglo, hay un destello de buenas noticias. Su intensidad se mantendrá casi igual, según un estudio publicado hoy (27 de agosto) en la revista Nature. Esto significa que la cantidad de nieve arrojada durante las peores tormentas de nieve será similar a los registros establecidos en el pasado.

"Los extremos nevados no responden con mucha fuerza al cambio climático", dijo el autor principal del estudio, Paul O'Gorman, un científico atmosférico del Instituto de Tecnología de Massachusetts. [Los 9 lugares más nevados del mundo]

La razón de esta estabilidad radica en la física de la nieve. Una tormenta de nieve es el Goldilocks del clima: demasiado caliente y la nieve se convierte en lluvia, demasiado frío y el aire no puede contener la humedad, por lo que la nieve nunca cae. Acabar con los registros diarios de nevadas requiere un rango de condiciones aún más estrecho. O'Gorman dijo que la temperatura ideal para las nevadas más pesadas ronda los 25 grados Fahrenheit (menos 4 grados Celsius), según su investigación. Las velocidades del viento y el agua en el aire también juegan un papel.

O'Gorman se propuso determinar si el calentamiento global cambiaría la intensidad de los nevados extremos, dada su necesidad de un cierto rango de temperaturas. Simuló escenarios de nevadas en los Estados Unidos hasta el año 2100, utilizando los niveles actuales de emisiones de carbono (conocidos como RCP 8.5) en sus modelos climáticos.

El estudio reveló pocos cambios en la intensidad de las principales tormentas de nieve en las regiones invernales. En áreas donde las temperaturas invernales se ciernen cerca del "punto dulce" de la nieve, las tormentas de nieve más pesadas se volvieron solo un ocho por ciento menos intensas. O'Gorman descubrió que las latitudes más altas cambiarán de sentido contrario, con un 10 por ciento más de nieve durante los eventos extremos. En las regiones donde normalmente hay poca nieve, habrá menos días con tormentas históricas.

"Los extremos de las nevadas prefieren un rango de temperatura alrededor de la congelación, y continuarán ocurriendo aproximadamente a la misma temperatura", dijo O'Gorman a WordsSideKick.com. "Esto es consistente con lo que sabemos sobre la física básica sobre cómo la caída de nieve depende de la temperatura".

Las tormentas de nieve paralizantes de los últimos años han reforzado a los escépticos del cambio climático, que utilizan las nevadas que marcaron un récord como evidencia contra el calentamiento global. Recuerde las tormentas de Snowmageddon y Snowpocalypse a principios de 2010, cuando las ventiscas azotaron la costa este y las fuertes nevadas cerraron la mayoría de las oficinas gubernamentales de los EE. UU. En Washington, D.C.

Pero estas tormentas extremas realmente encajan muy bien con las predicciones de los científicos del clima, de acuerdo con una serie de investigaciones publicadas en la última década.

El aire más cálido retiene más humedad, y agregar humedad a las tormentas es como arrojar combustible más liviano al fuego. El resultado es más lluvia o nieve, dependiendo de las condiciones de la tormenta. La nueva Evaluación Nacional del Clima de los Estados Unidos, lanzada en mayo, proyectó más precipitaciones de invierno y primavera en el norte de los EE. UU. En este siglo, debido a este aumento de la humedad atmosférica.

Por otro lado, los modelos climáticos pronostican menos nieve en general para fines de siglo. El aumento global de las temperaturas anuales significa temporadas de nieve más cortas, con un inicio tardío y un derretimiento primaveral temprano. Esto reducirá el promedio de nevadas para el año, sugieren los estudios. Los modelos de O'Gorman también encontraron que algunas regiones verían una pérdida significativa en el promedio de nevadas invernales.

Suena contraintuitivo: menos nieve, pero más frecuentes tormentas severas de nieve. Aún así, la causa subyacente es la misma: temperaturas más altas. Y los Estados Unidos se están poniendo más calientes: 2014 está en camino de convertirse en el tercer año más caluroso registrado desde 1880, según la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica.

O'Gorman planea analizar los registros de nevadas invernales extremas y ver si existe un patrón de clima invernal similar al de sus resultados de modelado.

"La nieve es muy interesante porque esperamos que sea bastante sensible a los cambios en el clima, pero la gente no ha observado mucho estos eventos de fuertes nevadas", dijo O'Gorman.

Email Becky Oskino la sigues @beckyoskin. Síguenos @wordssidekick, Facebook & Google+. Artículo original sobre Ciencia viva.


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