¿Por Qué Algunas Personas Pueden "Escuchar" Los Colores?

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Alrededor del 4 por ciento de las personas en la tierra experimentan un fenómeno misterioso llamado sinestesia.

Alrededor del 4 por ciento de las personas en la Tierra experimentan un fenómeno misterioso llamado sinestesia: escuchan un sonido y automáticamente ven un color; o, leen una cierta palabra, y un tono específico entra en el ojo de su mente. La condición ha desconcertado a los científicos durante mucho tiempo, pero un pequeño estudio nuevo puede ofrecer algunas pistas.

El estudio, publicado hoy (5 de marzo) en la revista Proceedings de la Academia Nacional de Ciencias, ofrece información sobre lo que podría estar sucediendo en los cerebros de las personas con sinestesia.

Los "estudios previos de la función cerebral que utilizan imágenes de resonancia magnética confirman que la sinestesia es un fenómeno biológico real", dijo el autor principal del estudio, Simon Fisher, director del Instituto de Psicolingüística Max Planck en Holanda. Por ejemplo, cuando las personas con sinestesia "oyen" el color, los escáneres cerebrales muestran que hay actividad en las partes del cerebro relacionadas con la vista y el sonido, dijo. (Sin embargo, no todas las personas con la condición "oyen" imágenes; la condición también puede vincular otros sentidos). [10 cosas que no sabías sobre el cerebro]

De hecho, se ha demostrado que los cerebros de personas con sinestesia están más conectados en diferentes regiones que los cerebros de personas cuyos sentidos no están entrecruzados, dijo Fisher a WordsSideKick.com. La pregunta, sin embargo, fue qué causa este cableado cerebral diferente, dijo.

Para responder a esa pregunta, Fisher y su equipo buscaron la genética.

La sinestesia suele darse en familias, por lo que los investigadores decidieron buscar genes que podrían ser responsables del desarrollo de la enfermedad. Eligieron tres familias, en las que varios miembros de al menos tres generaciones tenían un tipo específico de sinestesia, la llamada sinestesia sonido-color, lo que significa que escuchar sonidos evoca percepciones de colores. Por lo general, un sonido específico o un tono musical se asocia de manera consistente con un color específico para las personas que tienen este tipo de sinestesia. Sin embargo, diferentes miembros de una sola familia pueden ver diferentes colores cuando escuchan el mismo sonido, dijo Fisher.

Los científicos utilizaron la secuenciación de ADN para estudiar los genes de los participantes, dijo Fisher. Luego, para identificar los genes que podrían ser responsables de la enfermedad, los científicos compararon los genes de los miembros de la familia con sinestesia con los genes de los miembros de la familia que no la tenían, dijo.

Pero los resultados no arrojaron un resultado directo: "No hubo un solo gen que pudiera explicar la sinestesia en las tres familias", dijo Fisher. En cambio, "hubo 37 variantes candidatas" o posibles variaciones genéticas, dijo.

Debido a que el estudio incluyó solo a un pequeño número de personas, no hubo datos suficientes para identificar los genes específicos, de las 37 posibilidades, que desempeñaron un papel en la sinestesia. Entonces, en cambio, los científicos observaron las funciones biológicas de cada gen para ver cómo podría estar relacionado con el desarrollo de la enfermedad. "Hubo solo unos pocos temas biológicos que se enriquecieron significativamente a través de los genes candidatos identificados", dijo Fisher. "Uno de ellos fue la axonogénesis, un proceso crucial que ayuda a las neuronas a conectarse entre sí en el cerebro en desarrollo". La axonogénesis se refiere al desarrollo de las neuronas.

Esto es consistente con los hallazgos previos de conectividad alterada en escáneres cerebrales de personas con sinestesia, dijo Fisher. En otras palabras, los genes identificados en el estudio desempeñan un papel en la forma en que el cerebro está conectado, ofreciendo una posible explicación de por qué los cerebros de las personas con sinestesia parecen estar conectados de manera diferente.

Los investigadores ahora están buscando más voluntarios para participar en sus estudios futuros, lo que, esperan, les ayudará a comprender mejor cómo las variaciones de ciertos genes alteran la estructura y función del cerebro. El estudio de la sinestesia podría proporcionar esencialmente una ventana a cómo los cerebros humanos en general crean representaciones sensoriales del mundo exterior, dijo Fisher.

Publicado originalmente en Ciencia viva.


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