¿Por Qué Las Bestias Se Unen?

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Las camarillas sociales entre los animales salvajes ayudan a mantener las poblaciones estables.

Las camarillas sociales entre los animales salvajes en el Serengeti son en realidad el pegamento que mantiene unido al ecosistema y mantiene estables los números de población.

Un nuevo estudio podría explicar por qué las aves se reúnen, manada de ñus, enjambre de abejas y escuela de peces: es menos probable que se conviertan en la próxima comida de un depredador si se unen. En lugar de un problema de compartir alimentos, la razón de los orgullosos leones, por ejemplo, podría tener más que ver con la defensa del territorio y la protección de sus jóvenes.

La tendencia a "seguir a la multitud" y viajar en paquetes no es nada nuevo y cualquiera que haya intentado salir de un concierto o evento deportivo sabe que es natural seguir a los demás.

De hecho, investigaciones anteriores revelaron que los rebaños que son "democráticos", con más seguidores que líderes, tienen más probabilidades de mantenerse unidos. En otro estudio, se descubrió que las pandillas de hormigas eran más agresivas que los singletes. Pero cómo los grupos sociales pueden dar forma a un ecosistema ha sido un tanto desconocido hasta este estudio de Serengeti.

"Cuanto mayor es la tendencia a formar grupos, mayor es la estabilidad de los números de ambas especies a lo largo del tiempo", dijo el autor principal John Fryxell, un biólogo integrador de la Universidad de Guelph en Canadá.

La investigación se detalla en el número del 25 de octubre de la revista. Naturaleza.

Bestias sociales

La teoría ecológica generalmente describe cómo las poblaciones de animales interactúan en función de sus números individuales. Por ejemplo, un ecologista podría decir que a medida que el número de ñus que se alimentan de plantas se disparan, también lo harán los de sus depredadores leones, con los auges y choques que normalmente siguen.

En realidad, los observadores ven menos auges y choques poblacionales. Esto se debe a que el campo de juego cambia cuando los animales forman grupos, como la manada de leones o manadas de ñus. (Los científicos del estudio definieron un grupo social como el que ocurre cuando los animales viven dentro de un área de dos hectáreas, o aproximadamente cinco acres).

"Los modelos ecológicos tradicionales han predicho erróneamente que los depredadores inevitablemente sobreexplotarán a sus presas, lo que provocará frecuentes choques de población", dijo el coautor de Fryxell, el ecólogo de la Universidad de Minnesota Craig Packer.

"Las especies de presa más vulnerables forman rebaños, enjambres, escuelas o bandadas", dijo Packer. "Y la vida en grupo reduce la eficiencia de los depredadores hasta el punto en que la coexistencia probablemente sea la regla y no la excepción".

Dinámica del serengeti

Fryxell, Packer y sus colegas examinaron una gran cantidad de datos sobre los leones depredadores y sus presas, ñus herbívoros, que viven en las llanuras del Serengeti de África, que incluyen: cuatro décadas de observaciones sobre el comportamiento y el número de poblaciones del león, datos sobre el comportamiento de la caza del león y éxito, y censos de ñus y otros rebaños de herbívoros en el área.

Con los datos, utilizaron modelos informáticos para descubrir cómo la vida grupal de la presa o del depredador, así como de ambas especies, afectaría a sus respectivas poblaciones y al ecosistema en su conjunto.

Los ecólogos descubrieron que cuando las presas de ñus se agregaban en grupos, era menos probable que los leones los engancharan, lo que daba como resultado una tasa de consumo menor para cada león que cuando los ñus vivían como individuos.

Cuando los leones y los ñus formaron grupos, la ingesta de presas se hundió aún más. En comparación con los ecosistemas sin grupo (todos los animales esparcidos por el Serengeti), la agrupación provocó una reducción del 90 por ciento en las tasas de matanza de los leones.

La reducción fue similar a la que encontraron los investigadores para otra estrategia de evasión de depredadores: la migración estacional. Varias especies de presas, incluidos los ñus y las cebras, pasan la mayor parte del año en áreas que están lejos del alcance de un orgullo león dado. Si se practican en tándem, con manadas de ñus que migran, podrían reducir el consumo en dos órdenes de magnitud.

Por el bien mayor

A pesar de que los leones en orgullo parecen obtener el extremo corto del palo (menos alimento) en comparación con los leones solitarios, en general, las camarillas sociales funcionaron como estabilizadores del ecosistema, con poblaciones de leones y ñus que permanecieron relativamente a nivel con el tiempo.

En contraste, cuando ambas especies vagaron por las planicies individualmente, los modelos mostraron que el número de individuos en ambas poblaciones sería errático e inestable, y pasaría de los máximos a los mínimos y probablemente llevaría a la extinción de los depredadores y presas.

Los resultados ayudan a explicar por qué la extinción de depredadores y presas, según lo predicho por algunos modelos, no se observa regularmente en la naturaleza, señala Tim Coulson, del Imperial College de Londres, en un documento adjunto. Naturaleza artículo. Coulson no participó en el estudio reciente.

Para obtener una mejor comprensión de la dinámica de la vida silvestre, los ecólogos deben considerar los efectos de la formación de grupos, dicen los autores.

"La gente no había apreciado el grado en que la formación de grupos tiene implicaciones. Este trabajo muestra que quizás deberíamos tener una relación más cercana de los patrones de agrupación", dijo Fryxell.

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