¿Por Qué El Ártico Se Está Convirtiendo En Un 'Gran Gigante'

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El domingo (26 de agosto), el hielo marino del ártico alcanzó un nivel récord con semanas de derretimiento aún por delante. Los científicos del hielo marino explican lo que pasó.

El adelgazamiento a largo plazo del hielo marino del Ártico combinado con una tormenta intensa y ventosa sobre el Ártico a principios de agosto contribuyó a un nuevo récord para la extensión del hielo marino, dijeron los científicos el lunes (27 de agosto).

"Antes, la cubierta de hielo del Ártico era como un gran bloque de hielo", dijo Walt Meier, científico investigador del Centro Nacional de Datos de Nieve y Hielo de los Estados Unidos (NSIDC, por sus siglas en inglés) durante una conferencia de prensa realizada después de que se estableciera el nuevo récord. Domingo (26 de agosto). "Ahora se ha convertido en hielo triturado y eso es mucho más fácil de fundir y derretir más rápidamente. Partes del Ártico se han convertido en un gran fango. Eso los hace más vulnerables a este tipo de tormentas".

La tormenta persistió en el Océano Ártico central durante varios días, lo que trajo condiciones cálidas y muy ventosas a los mares de Chukchi y Siberia Oriental, seguidos de bajas temperaturas. El viento fuerte y la acción de las olas como consecuencia de tormentas como esta pueden aumentar el derretimiento al romper el hielo, según un informe de NSIDC después de la tormenta.

El domingo (26 de agosto), la extensión del hielo marino del Ártico cayó a un nuevo récord: 1.58 millones de millas cuadradas (4.10 millones de kilómetros cuadrados), superando el mínimo anterior, 1.61 millas cuadradas (4.17 kilómetros cuadrados) establecido el 18 de septiembre de 2007, informó el NSIDC. [10 cosas que debe saber sobre el hielo marino]

Los observadores del hielo marino vieron venir esto, al menos hasta cierto punto.

"Tan pronto como quizás en julio pudimos proyectar que la cubierta de hielo de 2012 probablemente sea similar a la de 2007, pero en agosto, cuando tenemos esta tormenta, los valores para 2012 comenzaron a bajar más", dijo Josefino Comiso, Investigador de hielo marino de la NASA.

La extensión del hielo marino describe el área del océano cubierta al menos el 15 por ciento por el hielo marino medido por instrumentos satelitales. Las mediciones satelitales continuas de la extensión del hielo marino se remontan a finales de los años setenta.

La extensión del hielo marino crece y se retira con la temporada cada año. Aunque hay fluctuaciones significativas en este ciclo de un año a otro, a fines de la década de 1990, las mediciones satelitales indicaron que había una fuerte tendencia a la baja en la extensión del hielo marino, dijo Claire Parkinson, climatóloga del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Md.

A fines de la década de 1990, los datos de los submarinos mostraron que el hielo también se estaba adelgazando, dijo Parkinson.

El hielo viejo, que sobrevive año tras año y mantiene espesores de 10 a 12 pies (3 a 3.6 metros), ha estado desapareciendo de las aguas árticas, dijo Meier. Ahora, el hielo marino del Ártico se ha adelgazado y las tormentas lo derriten o lo empujan más fácilmente, dijo. "El Océano Ártico es realmente un lugar diferente de lo que solía ser", dijo.

La pérdida del hielo marino del Ártico tiene serias implicaciones para los animales, osos polares y morsas, que lo utilizan como hábitat.

Los científicos del clima creen que perder el hielo marino del Ártico podría alterar los patrones climáticos globales y acelerar el calentamiento global. [El clima más extraño del mundo]

"Ahora su CA está perdiendo su refrigerante, por así decirlo", dijo Meier.

La gorra blanca y fresca sobre el Ártico desempeña un papel en los patrones climáticos, como los vientos del oeste a gran altitud de la corriente en chorro. Si bien es demasiado pronto para establecer una conexión fuerte entre los cambios en la cubierta de hielo marino y los cambios en el clima, sin duda serían plausibles, dijo.

El color claro del hielo marino es responsable de reflejar la mayor parte de la energía del sol que lo devuelve al espacio. Pero si el hielo se derrite, el agua oscura que ha expuesto absorbe la mayor parte de la energía, que a su vez ingresa al sistema natural. Esta dinámica probablemente funcionó este verano, porque el derretimiento rápido expuso una cantidad inusual de agua, que a su vez almacenó más energía del sol, dijo Meier.

Los hielos marinos generalmente alcanzan su mínimo anual en la tercera semana de septiembre, por lo que se espera que la extensión continúe retrocediendo por algún tiempo, aunque no está claro qué tan lejos llegará, dijeron los científicos.

Si bien los científicos creen que el Ártico se dirige a veranos casi sin hielo, no está claro cuándo llegarán. La variabilidad natural significa que los declives podrían ver períodos de calma y picos, y los científicos no están seguros de cómo se funde el inusual en 2007 y 2012 en este camino, dijo Meier.

"¿Cuánto es la tendencia a largo plazo y cuánto se debe a la variación natural de la cual podemos estabilizarnos o recuperarse en el futuro", dijo.

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