¿Por Qué 200,000 Antílopes Cayeron Muertos En 3 Semanas?

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Una enfermedad misteriosa de 2015 que mató a 200,000 antílopes saiga fue un patógeno oportunista desencadenado por el clima cálido y húmedo.

Un día de mayo de 2015, un puñado de antílope saiga en peligro crítico cayó, muerto. Esto no fue necesariamente alarmante para los científicos en el área que estaban ocupados monitoreando la manada; el antílope saiga (Saiga tatarica tatarica) de la estepa de Asia Central se enfatizan en la primavera, que es la temporada de parto, y las muertes ocurren todos los días. Pero al día siguiente, más antílopes murieron. En el tercer día, estaban cayendo por cientos.

En tres semanas, 200,000 antílopes saiga, el 62 por ciento de la población mundial, murieron. Y ahora, los científicos han aprendido que el asesino estaba al acecho dentro de los animales todo el tiempo.

Un nuevo estudio revela que los rumiantes fueron asesinados por una bacteria que normalmente vive en las amígdalas de los antílopes sin causar ningún problema. Pero el clima inusualmente cálido y húmedo provocó el crecimiento excesivo de las bacterias, Pasteurella multocida, que posteriormente encontró su camino en el torrente sanguíneo de los antílopes y los mató. [Fotos: Muerte en masa del antílope saiga]

Desafortunadamente para el antílope (y el ecosistema de la estepa), el cambio climático parece estar promoviendo un clima más cálido y húmedo en la región, dijo el líder del estudio Richard Kock, un veterinario de vida silvestre en el Royal Veterinary College de la Universidad de Londres.

En mayo de 2015, hubo una muerte masiva del antílope saiga Torgai Betpak Dala, Kazajstán.

En mayo de 2015, hubo una muerte masiva del antílope saiga Torgai Betpak Dala, Kazajstán.

Crédito: Cortesía del equipo de monitoreo de salud de saiga Conjunta en Kazajstán (Asociación para la Conservación de la Biodiversidad, Kazajstán, Instituto de Bioseguridad, Gvardeskiy RK, Royal Veterinary College, Londres, Reino Unido)

Envenenamiento de la sangre

Kock y su equipo estaban en el campo, estudiando las manadas de antílopes saiga, cuando comenzó la muerte. A los pocos días, era obvio que el antílope estaba en crisis, dijo a WordsSideKick.com. Lo más alarmante, dijo, fue que cada antílope que cayó enfermo murió. Las enfermedades que matan a todas las víctimas son raras en la naturaleza, dijo, simplemente porque las bacterias que matan a sus anfitriones de manera demasiado eficiente también terminan muriendo antes de que puedan propagarse.

En este caso, casi toda la población de antílopes saiga de Kazajstán Central se eliminó en tres semanas, se cortó por septicemia hemorrágica o envenenamiento de la sangre. Los únicos sobrevivientes fueron unos 30,000 antílopes que estaban lejos al norte o fuera del área de la población principal. [Imágenes: Antiguas bestias del Ártico]

"Literalmente, los animales comienzan a sangrar en todos los órganos y se apaga y el sistema inmunológico simplemente no puede responder con la suficiente rapidez", dijo Kock. En la estepa, el antílope sano comenzó a mostrar signos de letargo y debilidad y luego murió en unas horas.

Kock y sus colegas encontraron P. multocida A lo largo de los tejidos, leche y sangre de antílope muerto. Ningún otro agente patógeno estaba lo suficientemente extendido como para explicar la muerte, dijo. También se sabía que la bacteria causaba septicemia hemorrágica.

"Si ese organismo entra en el torrente sanguíneo, es una cortina para ti", dijo Kock.

Oportunistas del clima

Pero ¿por qué tenía P. multocida De repente comenzó a causar estragos? La enfermedad claramente no se había propagado de una manada a otra, dijo Kock, porque las manadas individuales que estaban a más de 100 millas de distancia fueron atacadas en una sucesión corta.

Steffen Zuther de ACBK y la Sociedad Zoológica de Frankfurt trabaja con estudiantes en la región de Irghiz en Kazajstán en 2016, tomando medidas biológicas de un joven antílope saiga.

Steffen Zuther de ACBK y la Sociedad Zoológica de Frankfurt trabaja con estudiantes en la región de Irghiz en Kazajstán en 2016, tomando medidas biológicas de un joven antílope saiga.

Crédito: Cortesía del equipo de monitoreo de salud de saiga Conjunta en Kazajstán (Asociación para la Conservación de la Biodiversidad, Kazajstán, Instituto de Bioseguridad, Gvardeskiy RK, Royal Veterinary College, Londres, Reino Unido)

"No fue una infección de animal a animal", dijo. "Era solo la aparición de un patógeno en cada animal".

Los investigadores comenzaron a analizar los factores ambientales que podrían haber provocado la muerte masiva. Cavaron en registros históricos de muertes anteriores, y descubrieron que un gran número de antílopes saiga también habían muerto en 1981 y 1988. Luego utilizaron datos satelitales y otros registros para reconstruir las condiciones climáticas que condujeron a las muertes.

Encontraron que la alta humedad, más del 80 por ciento, era el hilo conductor que unía los eventos de muertes en masa. La humedad fue significativamente mayor en los 10 días antes de que comenzaran las muertes en los sitios de muerte que en los sitios donde el antílope no murió en masa. Las bacterias que viven en las amígdalas de los antílopes pueden ser sensibles al aire cálido y húmedo que respiran los animales, dijo Kock. Parece que crecen rápidamente en respuesta, derramándose en el torrente sanguíneo.

A lo largo de las últimas décadas, las condiciones en la estepa se han vuelto más cálidas y más húmedas, dijo Kock, lo que significa que los antílopes saiga podrían correr un riesgo aún mayor en el futuro. Las temperaturas medias en mayo han aumentado 18 grados Fahrenheit (10 grados centígrados) en la última década, dijo. La tendencia no prueba que el cambio climático esté impulsando los inusuales tramos húmedos o las muertes masivas, dijo Kock, pero las muertes serían compatibles con el cambio climático y sus efectos. Los investigadores planean hacer más monitoreo ambiental, tal vez incluso ajustando antílope individual con collares que registran el clima, para averiguar más sobre los riesgos. P. multocida se encuentra en todo el mundo, por lo que es una pregunta abierta si las condiciones cambiantes podrían desencadenar brotes similares en otras regiones.

Hay algunas subpoblaciones de antílope saiga, en Mongolia y en otros lugares, dijo Kock, pero están amenazadas por la caza y las enfermedades de los animales domésticos. Si las muertes se vuelven más comunes, este extraño rumiante podría desaparecer rápidamente.

"Una especie como esta es muy resistente y puede reproducirse muy rápidamente y es muy dura", dijo. "Pero ha sido sometido a presiones extraordinarias".

Artículo original en WordsSideKick.com.


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