¿Cuándo Aprenderemos A Hablar Idiomas De Animales?

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Muchos científicos ya han hecho grandes avances en la decodificación de los lenguajes de los animales, a pesar de que otros científicos piensan que los animales no los tienen.

Koko el gorila puede comprender aproximadamente 2,000 palabras de inglés hablado. Ella no tiene un tracto vocal adecuado para responder verbalmente, por lo que el simio de 40 años firma sus pensamientos utilizando una forma modificada del lenguaje de señas estadounidense. Contando su lengua nativa de gorila, es, por lo tanto, trilingüe.

Y ella no sólo habla de comida. A lo largo de los 28 años en que la investigadora de gorilas Penny Patterson ha trabajado con Koko, el simio ha expresado toda una gama de emociones asociadas con los humanos, dice Patterson, incluida la felicidad, la tristeza, el amor, la pena y la vergüenza.

Alex, el loro gris africano, podía pronunciar unas 150 palabras en inglés al momento de su muerte en 2007. El ave prolija demostró que podía contar hasta seis objetos, distinguir entre numerosos colores y formas, combinar palabras para crear nuevos significados y comprender relaciones relacionales abstractas conceptos como "más grande", "más pequeño", "sobre" y "debajo". En la noche de su muerte, a la edad de 31 años, las últimas palabras de Alex a su guía, la psicóloga de animales Irene Pepperberg, supuestamente fueron: "Sé bueno. Nos vemos mañana. Te quiero".

Desde Chaser, el border collie, y Kanzi, el bonobo, hasta Akeakamai, el delfín, los animales de laboratorio de muchas franjas han sobresalido en el aprendizaje de los rudimentos de las lenguas humanas. Pero a pesar de los grandes avances que estos animales han hecho al cruzar la división de especies y comunicarse con los humanos en términos humanos, las personas rara vez se han aventurado en el otro sentido.

Seguramente, como la especie más inteligente, los humanos podrían aprender a entender a los delfines hablar mejor que los delfines aprenden el lenguaje de señas. En lugar de tratar de enseñar sistemas de comunicación humana a los animales, ¿por qué las personas no los decodifican?

Como resultado, muchos científicos están tratando. Esperan que algún día aprendan delfines, elefantes, gorilas, perros y todas las demás lenguas de los animales. Un científico ya ha descifrado una gran cantidad de perros de las praderas. Pero los investigadores han tenido un comienzo lento y tardío por este camino, porque tienen que superar un gran obstáculo de su propia creación: la idea de que los animales en realidad no tienen idiomas.

"Es un área muy debatida, porque todavía hay personas que quieren separar a los humanos de otros animales", dijo Marc Bekoff, profesor emérito de ecología y biología evolutiva en la Universidad de Colorado, Boulder, y cofundador (con la primatóloga Jane Goodall ) de etólogos para el tratamiento ético de los animales. "Entonces, si estás haciendo un trabajo de campo y ves algo en el sistema de comunicación del animal que parece sintaxis, dirán que no lo es". [6 videos increíbles de la moralidad animal]

Prattle perrito de la pradera

Constantino Slobodchikoff puede haberse aventurado más allá de esta barrera que nadie. Profesor emérito de biología en Northern Arizona University, ha pasado décadas decodificando el sistema de comunicación de los perros de las praderas de Gunnison, una especie nativa de la región de Four Corners en el sudoeste de los EE. UU. Los perros de las praderas son roedores. No son particularmente conocidos por su inteligencia. Y, sin embargo, en docenas de libros y artículos en las últimas tres décadas, Slobodchikoff y sus colegas han presentado una amplia evidencia de que los perros de las praderas tienen un lenguaje complejo. Y él puede entender mucho de eso.

Cuando ven a un depredador, los perros de la pradera se advierten unos a otros con chirridos agudos. Para el oído no entrenado, estos chirridos pueden sonar todos iguales, pero no lo son. Slobodchikoff llama a la alarma una "piedra de Rosetta" al descodificar el lenguaje de las praderas, porque ocurren en un contexto que las personas pueden entender, permitiendo la interpretación.

Espectrogramas de llamadas de alarma de perros de la pradera en respuesta a posibles depredadores.

Espectrogramas de llamadas de alarma de perros de la pradera en respuesta a posibles depredadores.

Crédito: Con Slobodchikoff

En su investigación, Slobodchikoff registra las llamadas de alarma y los comportamientos de escape subsiguientes de los perros de las praderas en respuesta a los depredadores que se aproximan. Luego, cuando no hay un depredador presente, reproduce estas llamadas de alarma grabadas y filma las respuestas de escape de los perros de la pradera. Si las respuestas de escape a la reproducción coinciden con las de cuando estaba presente el depredador, esto sugiere que la información significativa se codifica en las llamadas.

Y de hecho, parece que hay. Slobodchikoff ha descubierto que los roedores tienen distintas llamadas pertenecientes a diferentes especies potenciales de depredadores, como coyotes, humanos o perros domésticos. Sus llamadas incluso especifican el color, tamaño y forma del depredador; por ejemplo, diferenciarán entre un humano con sobrepeso y alto que lleva una camiseta azul y un humano delgado y corto que lleva verde. [Video: Prairie Dog Alarm Call]

Cabe destacar que los perros de las praderas incluso crean nuevas llamadas de alarma en respuesta a objetos extraños introducidos por los investigadores, como la imagen de un gran óvalo negro. Aunque los perros de la pradera nunca hubieran tenido motivos para discutir un objeto de este tipo anteriormente, todos generaron una llamada de alarma idéntica en respuesta a él, lo que sugiere que están describiendo el tamaño, la forma y el color del óvalo de manera estándar.

Y al igual que los diferentes grupos de humanos, las diferentes especies de perros de las praderas tienen dialectos distintos. Los perros de la pradera de Gunnison que los estudios de Slobodchikoff probablemente no entienden las llamadas de los perros de la pradera mexicana, dijo Slobodchikoff.

Su comunicación va más allá de las llamadas de alarma."Los perros de las praderas también tienen lo que yo llamo charladores sociales, donde un perro de la pradera producirá una serie de vocalizaciones, y otro perro de la pradera a través de la colonia responderá con una cadena diferente de vocalizaciones", dijo Slobodchikoff a Life's Little Mysteries. "Puedo mostrar que parece haber cierta sintaxis en estas cadenas, pero como no cambia nada sobre el comportamiento de los perros de las praderas, no puedo decir nada sobre el contexto, y no tengo forma de descifrar la información posible contenida en estos chatters [sociales] ". [Las ratas son cosquillas y otros datos extraños de los animales]

En su nuevo libro, "Chasing Doctor Dolittle: Aprendiendo el lenguaje de los animales" (St. Martin's Press), cuya publicación está programada para el 27 de noviembre, Slobodchikoff expone los últimos esfuerzos de él y otros científicos para aprender las lenguas de los animales.

Habla de delfines

Si los animales aparentemente tan simples como los roedores tienen un lenguaje repleto de sustantivos, adjetivos, sintaxis y dialectos, piense lo que podrían estar diciendo los animales de orden superior.

Los elefantes celebran funerales por sus muertos y se sabe que han organizado incursiones en aldeas humanas en represalia por la caza furtiva. Los chimpancés hacen guerras. Comportamientos animales complejos como estos requieren lenguajes complejos, dijo Bekoff. "La gente se pregunta: '¿Cómo coordinan los lobos sus cazas?' Es por tener sistemas de comunicación realmente complejos ".

Considerar los delfines. Forman fuertes vínculos sociales, y un estudio reciente descubrió que incluso muestran cultura, prefiriendo socializar con otros delfines que usan las mismas herramientas simples que ellos. Los delfines también hacen una variedad de vocalizaciones, como clics y silbidos. Es probable que esos no tengan sentido. Entonces, ¿la gente aprenderá lo que está diciendo?

Resulta que los científicos han estado tratando de hacerlo durante más de medio siglo. "Sabemos mucho más de lo que sabíamos hace unas décadas, pero todavía estamos muy lejos de la comunicación bidireccional", dijo Stan Kuczaj, director del Laboratorio de Conducta y Cognición de los Mamíferos Marinos de la Universidad del Sur de Mississippi.

Kuczaj dijo que el principal obstáculo ha sido descubrir cuáles son las unidades de comunicación con delfines.

Los sonidos monosilábicos y otros "fonemas son los bloques de construcción de las lenguas humanas", dijo Kuczaj a Los pequeños misterios de la vida. "No sabemos qué son los componentes básicos de los sistemas de comunicación con delfines. ¿Son silbidos, clics? Ahora sabemos que también usan el tacto y la postura. Creo que aprenderemos más sobre las unidades al estudiar el desarrollo de la comunicación. en becerros de delfines. Y luego el siguiente nivel es, ¿qué significan las combinaciones de las unidades? "

Denise Herzing y sus colegas en el Proyecto Wild Dolphin han descubierto que los delfines parecen dirigirse entre sí con nombres, vocalizaciones que los investigadores llaman "silbidos distintivos". Estos sugerirían que los silbatos son unidades de comunicación, pero la forma en que los clics y las posturas de los delfines ingresan queda por determinar.

Kuczaj piensa que eventualmente podremos descifrar el código, pero no todos están de acuerdo en que hay un código para ser descifrado. Justin Gregg, un investigador de una organización internacional de investigación de delfines llamada Dolphin Communication Project, cree que los delfines pueden no tener unidades de lenguaje en absoluto.

"Después de 50 años de estudiar la comunicación con delfines, no parece que los delfines estén produciendo vocalizaciones similares a las palabras que luego podemos" descodificar "de la forma en que piensas cuando piensas en" aprender "una lengua extranjera o en" descifrar "los jeroglíficos egipcios. "Gregg dijo. "Esto se debe a que los sistemas de comunicación animal y el lenguaje humano son muy diferentes. La comunicación con delfines probablemente no contiene 'símbolos' o 'gramática' parecidos a palabras en la forma en que pensamos con el lenguaje humano. En la actualidad, no hay razón para creer que la comunicación con delfín funcione como el lenguaje humano, y por lo tanto no hay un 'lenguaje' para que aprendamos en primer lugar ".

Solo el tiempo dirá si esa distinción entre comunicación y lenguaje se confirma. Después de todo, si los perros de las praderas tienen la locuacidad de describir un óvalo negro no natural en medio de ellos, muchos científicos creen que probablemente también lo haga un sorprendente número de otros animales sociales.

Esta historia fue proporcionada por pequeños misterios de la vida, un sitio hermano de WordsSideKick.com. Sigue a Natalie Wolchover en Twitter @nattyover o Life's Little Mysteries @llmysteries. También estamos en Facebook y Google+.


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