Cuando Las Hormigas Van Marchando, Cuentan Sus Pasos

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Al poner algunas hormigas sobre pilotes y cortar las piernas de otros, los investigadores concluyen que un podómetro interno está funcionando.

Un nuevo estudio informa que las hormigas usan un podómetro interno para encontrar el camino a casa sin desviarse.

Las hormigas del desierto en las expediciones de forrajeo usan señales celestes para orientarse en el hogar, pero con pocos puntos de referencia en la tierra árida, los científicos se han preguntado cómo los insectos siempre toman la ruta más directa y saben exactamente qué tan lejos marchar.

El nuevo estudio revela que contar sus pasos es una parte crucial del esquema.

Viejas ideas

A lo largo de los años, los científicos han propuesto varias teorías sobre cómo las hormigas encuentran su camino a casa.

Una es que lo hacen como las abejas y recuerdan señales visuales, pero los experimentos revelaron que las hormigas pueden navegar en la oscuridad e incluso con los ojos vendados. Otra hipótesis refutada fue que debido a que las hormigas se apresuran a un ritmo constante, podrían medir el tiempo que tardaron en llegar y volver. Otros estudios han demostrado que una vez que las hormigas encuentran una buena fuente de alimento, enseñan a otras hormigas cómo encontrarla.

La técnica del "podómetro" de hormigas se propuso por primera vez en 1904, pero no se ha probado hasta ahora.

Los científicos entrenaron hormigas del desierto, Cataglyphis fortis, para caminar por un camino recto desde la entrada de su nido hasta un alimentador a 30 pies de distancia. Si se moviera el nido o el alimentador, las hormigas se romperían de su camino recto después de alcanzar el lugar previsto y buscar su objetivo.

Intenta eso sobre pilotes

A continuación, los investigadores realizaron una pequeña cirugía estética.

Pegaron extensiones de zanco a las piernas de algunas hormigas para alargar el paso. Los investigadores acortaron la zancada de otras hormigas cortando los pies de las criaturas y la parte inferior de las piernas, reduciendo sus piernas a tocones.

Al manipular la longitud de la zancada de las hormigas, los investigadores pudieron determinar si los insectos estaban usando un mecanismo similar a un odómetro para medir la distancia, o contando pasos con un podómetro interno.

Las hormigas sobre pilotes dieron el número correcto de pasos, pero debido a su mayor longitud de zancada, marcharon más allá de su objetivo. Mientras tanto, las hormigas de muñones no alcanzaron la meta.

Después de acostumbrarse a sus nuevas patas, las hormigas pudieron ajustar su podómetro y concentrarse en el hogar con mayor precisión, lo que sugiere que la longitud de zancada sirve como podómetro para hormigas.

El estudio se detalla en la edición del 30 de junio de la revista. Ciencia.

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