¿Qué Pasó Con La Energía Nuclear?

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La energía nuclear tradicional ha tenido un resurgimiento últimamente.

Nota del editor: Este artículo es parte de una serie ocasional de WordsSideKick.com sobre ideas para aliviar el impacto de la humanidad en el medio ambiente.

A la vuelta del milenio, la energía nuclear parecía estar saliendo, como los teléfonos de línea terrestre. Pero la industria de armas nucleares parece estar de nuevo en boga, gracias en gran parte a los temores del cambio climático.

"El calentamiento global definitivamente ha sido de gran ayuda para nosotros", dijo Don Hintz, presidente de la American Nuclear Society.

Las centrales nucleares no producen una cantidad significativa de gases de efecto invernadero, en contraste con las centrales eléctricas de carbón, que representan el 35 por ciento de las emisiones de dióxido de carbono de los Estados Unidos.

Francia obtiene aproximadamente el 80 por ciento de su electricidad de la energía nuclear y se dice que tiene el aire más limpio en el mundo industrializado, según la cobertura del tema de "60 Minutos" de CBS News.

Políticos e, irónicamente, algunos ecologistas han estado pidiendo nuevos reactores nucleares. En septiembre, la Comisión Reguladora Nuclear (NRC) recibió su primera solicitud en 30 años para obtener una licencia para construir una nueva planta, y hay cerca de 20 aplicaciones más en trámite.

La Agencia Internacional de Energía Atómica pronosticó recientemente que la capacidad nuclear global actual de 370 gigavatios aumentará entre un 20 y un 80 por ciento en las próximas dos décadas.

Sin embargo, algunos sienten que este llamado "renacimiento nuclear" se basa en falsas promesas.

"Hemos sabido durante una década que las plantas de energía nuclear son la peor ruta para resolver el cambio climático", dijo Jim Riccio, analista de política nuclear de Greenpeace.

La industria nuclear ha estado plagada en el pasado por sobrecostos y retrasos en la construcción, dijo Riccio. Lo que sea bueno que más plantas nucleares puedan aportar al medio ambiente llegará demasiado tarde y a un costo demasiado alto.

"Un dólar invertido en energía renovable irá de siete a 10 veces más lejos para reducir los gases de efecto invernadero", dijo Riccio. WordsSideKick.com.

Cambio de debate

La batalla a favor y en contra de la energía nuclear en los Estados Unidos ha estado en curso durante décadas, especialmente después de los accidentes en Three Mile Island en 1979 y en Chernobyl en 1986.

Las principales preocupaciones han sido la amenaza de una fuga accidental de radiación y la falta de sitios de eliminación de residuos radiactivos de larga duración.

Pero en los últimos cinco años, el debate ha cambiado a la luz de los nuevos temores sobre el calentamiento global.

Según cifras recientes del Instituto de Energía Nuclear (NEI), 103 plantas nucleares comerciales en los Estados Unidos generan casi el 75 por ciento de toda la electricidad libre de emisiones, que incluye tecnologías de energía renovable y centrales hidroeléctricas.

"Apoyamos la energía eólica y otras energías renovables", pero abordar el cambio climático probablemente requerirá una fracción de la energía nuclear, dijo Hintz.

En términos de desechos radiactivos, los Estados Unidos tienen más de 50,000 toneladas de combustible nuclear gastado proveniente de reactores nucleares. Si bien esto constituye una pequeña fracción de las casi 2 mil millones de toneladas de dióxido de carbono emitidas por año de las plantas de carbón de la nación, la mayoría de estos residuos altamente radiactivos se almacenan temporalmente en sitios de superficie, donde podrían contaminar las aguas subterráneas o ser utilizadas como terroristas. objetivo.

Hay esperanzas de un futuro nuclear más limpio: los reactores de fusión, en los que se combinan los núcleos, tienen el potencial de proporcionar energía casi ilimitada sin todos los desechos tóxicos asociados con los reactores de fisión tradicionales. Sin embargo, a pesar de los esfuerzos continuos, el poder de fusión aún está lejos de ser una realidad.

"Realmente no tenemos tiempo para perseguir este Santo Grial", dijo Riccio.
Políticamente nacido de nuevo

El NEI estima que la energía nuclear actual cuesta menos de 2 centavos por kilovatio-hora, más barata que la energía generada por carbón. Sin embargo, Riccio dijo que este precio no incluye enormes deudas sobrantes de la construcción anterior.

"Los primeros 75 reactores en los Estados Unidos tenían $ 100 mil millones en gastos". Riccio dijo.

La industria nuclear espera evitar algunos de los problemas que surgieron en el pasado con la ayuda de la Ley de Política Energética de 2005.

La legislación de 2005 ofrece miles de millones de dólares en incentivos a la industria para comenzar nuevas construcciones. También permite a los constructores de reactores solicitar una licencia de operación combinada, que cubre la construcción y operación. Antes, los constructores necesitaban dos licencias separadas, un hecho que dejaba ciertos reactores terminados sin usar por años.

"La belleza de [la nueva licencia] es que todas las demoras serán en la parte delantera antes de gastar miles de millones de dólares", dijo Hintz.

Si todo va bien, las licencias de la NRC se otorgarán en un plazo de tres a cinco años y los primeros reactores estarán en línea alrededor de 2015, dijo Hintz.

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