¿Qué Pasó Con La Energía Geotérmica?

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El calor minero de la tierra tiene potencial y escollos.

Nota del editor: Este artículo es parte de una serie ocasional de WordsSideKick.com sobre ideas para aliviar el impacto de la humanidad en el medio ambiente.

La mayor fuente de poder del mundo se encuentra a pocos kilómetros bajo nuestros pies. La energía geotérmica, que se basa en el calor del interior de la Tierra, podría abastecer la demanda mundial de energía actual durante más de 30,000 años.

El truco es aprovecharlo. Según la Asociación Internacional de Energía, la energía geotérmica representa menos de la mitad del consumo mundial de energía.

La mayoría de las plantas geotérmicas activas están ubicadas en lugares volcánicamente activos, como Islandia, donde la corteza exterior de la Tierra es delgada.

"La geotermia convencional tiene un uso limitado porque la geología requerida no se encuentra en todas partes", dijo el geofísico Roy Baria de la empresa Mil-Tech UK LTD.

Baria y otros están diseñando lugares no convencionales donde el calor está más abajo y no hay espacio para que fluya el agua. Estas mejoras geológicas pueden tener sus inconvenientes: un proyecto en Suiza se cerró a principios de este año debido a los terremotos inducidos.

Problema de botón caliente

Una planta geotérmica típica captura el vapor que se escapa del subsuelo y lo utiliza para girar las palas de las turbinas que generan electricidad. La primera central eléctrica de este tipo comenzó en Italia en 1904 y continúa funcionando hasta el día de hoy.

Considerada una tecnología verde, la geotermia plantea problemas medioambientales. En ciertos casos, la extracción de vapor puede permitir que otros gases, como el dióxido de carbono (CO2), se escapen. Sin embargo, la cantidad de CO2 liberado por kilovatio-hora de electricidad es solo un pequeño porcentaje de las centrales eléctricas de carbón.

Aunque suministra energía de forma más consistente que el viento voluble y la puesta de sol diaria, la energía geotérmica no es completamente renovable. El desarrollo geotérmico más grande del mundo, los Geysers en California, en realidad comenzó a declinar porque esencialmente se quedó sin vapor.

"Fue sobreproducido", dijo Robert Zierenberg, geólogo de la Universidad de California en Davis.

Los géiseres se han estabilizado, gracias a las inyecciones subterráneas de aguas residuales importadas. Con el temor o el agotamiento de los recursos naturales, los ambientalistas han luchado contra el desarrollo de otros proyectos geotérmicos en lugares como Hawai y Yellowstone.

De la tierra de hielo y nieve.

Pero en Islandia, la geotermia es aceptada con gusto.

"Islandia es un caso ideal para la geotermia porque es una isla volcánica sin reservas naturales de combustibles fósiles", dijo Peter Schiffman, también de la U.C. Davis Las plantas geotérmicas suministran aproximadamente una cuarta parte de la energía eléctrica de Islandia, y el calor sobrante se utiliza para calentar hogares e invernaderos.

"Los islandeses han tomado tanto como pueden de su recurso geotérmico", dijo Zierenberg. WordsSideKick.com.

Pero les gustaría tomar aún más. Zierenberg y Schiffman son parte del Proyecto de perforación profunda de Islandia (IDDP), que espera aumentar la potencia normal de 5 megavatios de una planta geotérmica en un factor de 10. Esto requerirá excavar en la roca más caliente jamás utilizada.

Las plantas de energía geotérmica típicas aprovechan el vapor de las fisuras subterráneas donde la temperatura es de aproximadamente 400 grados Fahrenheit (200 grados Celsius).

Al perforar 3 millas hacia abajo en un lugar seleccionado, el IDDP alcanzará temperaturas de 840 grados Fahrenheit (450 grados Celsius). A esta temperatura y presión, el agua se encuentra en una extraña fase de gas líquido llamada supercrítica, que transporta 10 veces más energía que el vapor, dijo Schiffman.

El desafío será adivinar dónde está esta agua supercrítica. El fluido solo puede fluir en rocas que están fracturadas, por lo que el IDDP ha elegido un sitio donde la actividad sísmica es alta.

"Miramos cerca de las áreas del terremoto porque ahí es donde se está produciendo el agrietamiento", dijo Zierenberg.

Mejorar la naturaleza

En otras partes del mundo, como Australia, Japón y Nevada, los geoingenieros están generando sus propios pequeños terremotos para hacer que la roca seca caliente sea susceptible a la energía geotérmica.

"El camino a seguir son los sistemas geotérmicos diseñados o mejorados", dijo Baria. A menudo referidos como EGS, estos proyectos requieren la perforación de un pozo a unas pocas millas hacia abajo y el bombeo de agua a alta presión. Esto induce pequeños eventos sísmicos que fracturan la roca y proporcionan una ruta para que el agua fluya. Luego se perfora un segundo pozo para llevar el agua hervida a la superficie.

Durante el proceso de fracturación, el tamaño típico de los eventos sísmicos ni siquiera se registraría en la escala de Richter, según Baria.

"Normalmente son los cacahuetes", dijo. "Lo notas como una molestia, pero no es una amenaza para las estructuras".

Sin embargo, el bombeo de agua a alta presión en un sitio de EGS suizo en diciembre pasado indujo cuatro terremotos en Basilea que iban de 3.1 a 3.4 en la escala de Richter.

"Ese proyecto no debería haberse iniciado allí", dijo Baria, porque Basilea tiene un historial de terremotos, incluido uno que destruyó la ciudad en 1356. "Aconsejamos que no era un buen lugar".

Las autoridades locales en Basilea han pospuesto el proyecto mientras se realiza una revisión.

Tierra de oportunidades

En una ubicación elegida correctamente, los terremotos no deberían ser una preocupación, dijo Baria. La mejor roca para perforar es la ígnea, que se puede encontrar debajo del 70 por ciento de la superficie terrestre de la Tierra. De hecho, un informe reciente del MIT encontró que el potencial de EE. UU. Para EGS es 50 veces mayor que el de otras fuentes potenciales de energía del país combinadas.

El mayor obstáculo es el costo de la perforación, que generalmente deberá ser de al menos 3 millas hacia abajo. Baria espera que la planta de energía EGS promedio cueste entre $ 20 y $ 30 millones y que dure entre 20 y 25 años.

Zierenberg dudaba que los Estados Unidos estuvieran listos para ese tipo de desarrollo a gran escala.

"Es diferente en Islandia. Están más dispuestos a abrazar la energía geotérmica porque pueden ver cómo se derriten sus glaciares", dijo Zierenberg.

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Suplemento De Vídeo: ¿Como Funciona la Energía Geotermica? - Transmark / Motion Graphics.




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