¿Qué Se Necesitaría Para Revertir El Calentamiento Global?

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Para revertir el calentamiento global, tendríamos que empezar por reducir nuestras emisiones de carbono. Obtenga más información sobre lo que se necesitaría para revertir el calentamiento global.

Si bien algunos científicos no están de acuerdo con el consenso científico general de que el comportamiento humano está contribuyendo al cambio climático, no hay desacuerdo sobre un hecho: la temperatura media de la superficie de la Tierra está aumentando. Si bien algunas regiones de la Tierra están experimentando una tendencia de enfriamiento, la temperatura promedio general ha aumentado alrededor de 0,74 grados centígrados desde la década de 1800 [fuente: Centro Nacional de Datos Climáticos]. Los climatólogos creen que esta tendencia continuará con consecuencias potencialmente devastadoras para nosotros y para el medio ambiente.

Entonces, ¿qué puede hacerse? ¿Hay alguna manera de reducir o incluso revertir la tendencia al calentamiento? ¿O solo podemos tomar medidas para evitar empeorarlo?

La noticia no es del todo mala. Hay algunas medidas que los humanos pueden tomar para frenar, detener o incluso revertir la tendencia al calentamiento. Estas medidas van desde cambiar nuestros comportamientos y hacer algunos sacrificios hasta planes que parecen pertenecer al ámbito de la ciencia ficción.

Una forma de afectar el calentamiento global es reducir las emisiones de gases de efecto invernadero. Los gases de efecto invernadero son importantes. Sin ellos, la Tierra perdería el calor demasiado rápido y la vida tal como la conocemos sería imposible de sostener. Los gases de efecto invernadero, que incluyen vapor de agua y dióxido de carbono, absorben el calor en la atmósfera inferior y lo devuelven a la Tierra. Pero según el Panel Intergubernamental sobre el Cambio Climático (IPCC), un consorcio de más de 2,000 científicos, los seres humanos están aumentando el efecto de los gases de efecto invernadero a través de las emisiones de dióxido de carbono provenientes de la quema de combustibles fósiles.

Suponiendo que las conclusiones del IPCC son precisas, reducir las emisiones de gases de efecto invernadero y plantar árboles podría ayudar a frenar y, eventualmente, revertir las tendencias del calentamiento global. Se necesita tiempo para que el ambiente absorba el dióxido de carbono. En este momento, los humanos producen dióxido de carbono más rápido de lo que el medio ambiente puede absorberlo. No ayuda que los humanos también estén limpiando grandes regiones de bosques por varias razones, lo que también reduce las capacidades de absorción de carbono del medio ambiente.

Pero incluso si quisiéramos convencer a todos para que dejen de talar árboles, comiencen a forestar el planeta, cambien a métodos de producción de energía y combustibles respetuosos con el medio ambiente y, en general, intentemos reducir las emisiones de gases de efecto invernadero, la temperatura de la Tierra podría seguir subiendo. Pueden pasar hasta 1.000 años después de que se detengan por completo las emisiones de gases de efecto invernadero debido a medidas ambientales como el nivel del mar y la temperatura de la superficie del océano para volver a los niveles preindustriales [fuente: NOAA]. Además, otros factores además de las emisiones de gases de efecto invernadero pueden contribuir al calentamiento global.

No hay duda de que si el calentamiento continúa, nos causará grandes problemas. Los niveles del mar subirán cuando el hielo se derrita en el círculo ártico. Los agricultores verán rendimientos reducidos en los cultivos a medida que la temperatura sube. Ciertas regiones experimentarán eventos climáticos extremos, como las olas de calor con más frecuencia. Y es posible que veamos huracanes más grandes con más frecuencia. Pero si el planeta sigue calentando incluso si reducimos las emisiones de gases de efecto invernadero, ¿qué podemos hacer?

El primer paso podría ser encontrar una manera de capturar el carbono de la atmósfera y reciclarlo nosotros mismos, dando un impulso a la naturaleza.

Capturar y reciclar carbono

La captura y el reciclaje de carbono podrían ayudarnos a revertir la tendencia del calentamiento global.

La captura y el reciclaje de carbono podrían ayudarnos a revertir la tendencia del calentamiento global.

Reducir la cantidad de carbono en la atmósfera es una parte importante de revertir la tendencia del calentamiento global. La naturaleza tiene una solución elegante. Las plantas absorben agua y dióxido de carbono de la atmósfera ya través de fotosíntesis Convertirlo en oxígeno y compuestos orgánicos. ¿Podríamos imitar a la naturaleza y sacar carbono del aire?

En 2008, la National Science Foundation patrocinó un taller en el que los científicos discutieron la posibilidad de capturar y reciclar carbono. Es un objetivo elevado. Si pudiéramos capturar el carbono en la atmósfera y convertirlo en una fuente de combustible, podríamos crear un sistema en bucle. En lugar de extraer la Tierra en busca de combustible, podríamos extraerla del aire. La quema del combustible liberaría el carbono de vuelta a la atmósfera como dióxido de carbono. Pero luego simplemente lo capturaríamos y convertiríamos de nuevo.

Si aplica el pensamiento crítico a este enfoque, verá que hay varios desafíos que enfrentamos para hacerlo realidad. Necesitamos una forma de capturar el carbono de la atmósfera. Necesitamos una forma de convertirlo en combustible. Y necesitamos una forma de impulsar el proceso de captura y conversión que no requiere que extraigamos más combustibles basados ​​en carbono o simplemente agregaremos a las emisiones de gases de efecto invernadero existentes.

Para capturar el carbono de la atmósfera, necesitamos diseñar absorbentes. Estos materiales hacen exactamente lo que uno pensaría: absorben un material en particular como una esponja. Los científicos del taller concluyeron que el mejor lugar para comenzar a capturar carbono es de fuentes puntuales: flujos concentrados de dióxido de carbono de cosas como pozos geotérmicos o centrales eléctricas. Necesitamos desarrollar la tecnología para separar el dióxido de carbono de otros gases para la recolección.

Pero eso no aborda más de la mitad del dióxido de carbono que producimos los humanos. Producimos más dióxido de carbono desde nuestros hogares, vehículos y negocios que desde fábricas o pozos [fuente: Prakash, et al.]. Pero como no producimos dióxido de carbono en una corriente constante, como hacen algunas fuentes puntuales, es más difícil de capturar. La concentración de dióxido de carbono en la atmósfera es de aproximadamente 385 partes por millón, es tan difusa que es difícil de capturar.

Suponiendo que los científicos puedan desarrollar la tecnología para capturar el dióxido de carbono, el siguiente paso es convertirlo en otra cosa, como metanol o dimetil éter. Esto también es un reto porque el dióxido de carbono es una molécula muy estable, ya que resiste el cambio. Convertirlo en otra cosa requiere energía. La naturaleza usa el poder del sol. Necesitaríamos utilizar una fuente de energía renovable para evitar agregar más carbono a la atmósfera.

Al igual que necesitamos una mejor tecnología para capturar el dióxido de carbono, necesitamos desarrollar formas eficientes para convertirlo en algo útil. Si el proceso de captura o conversión es demasiado costoso o ineficiente, no tendrá sentido apoyarlo. Los científicos del taller señalaron que nuestra infraestructura de combustible actual apoyaría el combustible desarrollado a partir del carbono capturado. Eso le da a su propuesta una ventaja sobre los combustibles alternativos como el hidrógeno, que requeriría una nueva infraestructura para ser eficaz.

Ahora echemos un vistazo a algunas soluciones que parecen más ciencia ficción que ciencia.

Reflejando la luz del sol

Rodear la Tierra con satélites reflectantes podría reducir la cantidad de luz que llega al planeta.

Rodear la Tierra con satélites reflectantes podría reducir la cantidad de luz que llega al planeta.

En última instancia, el calor de la Tierra proviene del sol, por lo que los planes propuestos para combatir el calentamiento global se centran en reducir la cantidad de calor que la Tierra recibe del sol. Eso significa encontrar una manera de redirigir o bloquear algo de luz del sol.

Esta necesidad ha provocado algunas propuestas interesantes de científicos e ingenieros. Algunos de ellos suenan a ciencia ficción. Un método requeriría que pusiéramos superficies reflectantes en órbita alrededor de la Tierra para reducir la cantidad de energía que llega al planeta desde el sol.

En 2005, el astrofísico Gregory Benford sugirió que construyamos una lente cóncava y la coloquemos en órbita alrededor de la Tierra para que reduzca la luz que llega del Sol a la Tierra. La lente tendría 1.000 kilómetros (621 millas) de ancho y requeriría que los motores la mantuvieran girando en la alineación adecuada con la Tierra.

Ese mismo año, otra propuesta sugirió que creamos un anillo de partículas reflectantes o naves espaciales con superficies reflectantes para bloquear la luz del sol. La propuesta tenía un alto precio: $ 500 mil millones a $ 200 billones, según el método [fuente: Britt].

Otra propuesta en 2006 provino de un científico del Observatorio Steward de la Universidad de Arizona llamado Roger Angel. La idea de Angel fue lanzar billones de lentes redondos para rodear la Tierra. También sugirió usar una pistola electromagnética para disparar las lentes en posición [fuente: Christensen]. La pistola necesitaría una fuente de energía renovable para alimentarla. Desde entonces, incluso más científicos han sugerido enfoques similares que involucran poner objetos reflexivos en órbita.

Pero no todas las sugerencias involucran poner basura en el espacio. Otra opción es cambiar la naturaleza de las nubes bajas sobre el océano. Al sembrar las nubes con la mezcla correcta, los científicos pueden hacer que las nubes sean más reflexivas. La mejor parte de este plan es que involucra rociar agua de mar en el aire, no es necesario usar químicos dañinos. John Latham, del Centro Nacional de Investigación Atmosférica, sugirió que diseñemos una flota de barcos autónomos que puedan rociar agua de mar a través del océano para redirigir la luz solar y reducir el calentamiento global [fuente: PhysicsWorld].

En una entrevista con el Science Channel, el científico y asesor del gobierno canadiense, David Keith, advirtió sobre no confiar demasiado en estas técnicas de ingeniería climática. No es que las técnicas no funcionen; si se diseñan correctamente, deberían funcionar. El mayor problema en la mente de Keith es que si diseñamos un sistema que reduce el calentamiento global, es posible que no sintamos un incentivo para cambiar nuestros estilos de vida que emiten carbono. Pero eventualmente, el problema se volverá a acumular hasta que nuestra solución rápida no sea suficiente para salvarnos y volveremos al punto uno [fuente: The Science Channel].

Revertir el cambio climático es uno de los mayores desafíos que los humanos han enfrentado. Hay consideraciones tecnológicas, económicas y políticas que debemos hacer si queremos revertir una tendencia que de otra manera podría amenazar nuestra existencia.

Obtenga más información sobre el cambio climático y qué podemos hacer al respecto siguiendo los enlaces de la página siguiente.


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