¿Qué Pasaría Si El Supervolcano De Yellowstone Entró En Erupción?

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¿sería una supererupción el final de todos nosotros, o solo un gran golpe para la industria del turismo en wyoming?

Si bien los temores de una explosión volcánica de Yellowstone se vuelven virales cada pocos años, hay mejores cosas de las que preocuparse que una superproducción catastrófica que explota desde las entrañas del Parque Nacional de Yellowstone.

Los científicos del Observatorio del Volcán de Yellowstone del US Geological Survey (USGS) siempre critican estos memes preocupantes, pero eso no significa que los investigadores estén ignorando las posibles consecuencias de una supererupción. Además de pronosticar el daño, los científicos monitorean constantemente la región en busca de señales de roca fundida que se escurre bajo tierra. Los científicos analizan las superposiciones pasadas, así como también las explosiones volcánicas más pequeñas, para predecir lo que sucedería si el volcán Yellowstone explotara.

Aquí hay una mirada más profunda de si el volcán de Yellowstone provocaría una catástrofe global.

Sondeando el pasado de Yellowstone

La mayor parte del Parque Nacional Yellowstone se encuentra dentro de tres calderas superpuestas. Las depresiones poco profundas en forma de cuenco se formaron cuando una cámara subterránea de magma hizo erupción en Yellowstone. Cada vez, se desprendió tanto material que el suelo se derrumbó hacia abajo, creando una caldera. Las explosiones masivas ocurrieron hace 2,1 millones, 1,3 millones y 640,000 años. Estas erupciones pasadas sirven como pistas para entender qué pasaría si hubiera otra megaexplosión de Yellowstone. [Yellowstone y Yosemite: dos de los parques nacionales más antiguos del mundo (fotos)]

Un ejemplo de la posible caída de ceniza de una superperupción de Yellowstone de un mes de duración.

Un ejemplo de la posible caída de ceniza de una superperupción de Yellowstone de un mes de duración.

Crédito: USGS

Si una superpotencia futura se parece a sus predecesoras, la lava que fluye no será una gran amenaza. Los antiguos flujos de lava de Yellowstone nunca viajaron mucho más lejos que los límites del parque, según el USGS. Para los vulcanólogos, la mayor preocupación es la ceniza lanzada por el viento. Imagine un círculo de aproximadamente 500 millas (800 kilómetros) a través de los alrededores de Yellowstone; Los estudios sugieren que la región dentro de este círculo podría ver más de 4 pulgadas (10 centímetros) de ceniza en el suelo, informaron los científicos el 27 de agosto de 2014, en la revista Geochemistry, Geophysics, Geosystems.

La ceniza sería bastante devastadora para los Estados Unidos, predicen los científicos. Las consecuencias incluirían la destrucción a corto plazo de la agricultura del medio oeste, y los ríos y arroyos serían obstruidos por la suciedad gris.

Las personas que viven en el noroeste del Pacífico también podrían ahogarse con las consecuencias de Yellowstone.

"Las personas que viven en contra del viento de las erupciones deben preocuparse por las grandes", dijo Larry Mastin, un vulcanólogo de USGS y autor principal del estudio de cenizas de 2014. Las grandes erupciones a menudo generan nubes de paraguas gigantes que empujan las cenizas en la mitad del continente, dijo Mastin. Estas nubes reciben su nombre porque la nube ancha y plana que se cierne sobre el volcán se parece a un paraguas. "Una nube paraguas cambia fundamentalmente la forma en que se distribuyen las cenizas", dijo Mastin.

Pero California y Florida, que cultivan la mayoría de las frutas y verduras del país, solo verían polvo de ceniza.

Un cambio de clima maloliente

Es probable que la próxima superación del volcán Yellowstone arroje vastas cantidades de gases como el dióxido de azufre, que forma un aerosol de azufre que absorbe la luz solar y refleja parte de ella al espacio. El enfriamiento climático resultante podría durar hasta una década. El cambio climático temporal podría alterar los patrones de lluvia y, junto con las heladas severas, causar pérdidas generalizadas de cultivos y hambruna.

Las paredes del Gran Cañón de Yellowstone se componen predominantemente de lava y rocas de una superupción hace unos 500,000 años.

Las paredes del Gran Cañón de Yellowstone se componen predominantemente de lava y rocas de una superupción hace unos 500,000 años.

Crédito: USGS

Pero un megablast de Yellowstone no borraría la vida en la Tierra. No hubo extinciones después de sus últimas tres enormes erupciones, ni tampoco otras supererupciones han provocado extinciones en los últimos millones de años. [Wipeout: Las 7 extinciones más misteriosas de la historia]

"¿Todos vamos a morir si estalla Yellowstone? Es casi seguro que la respuesta es no", dijo Jamie Farrell, experta de Yellowstone y profesora asistente de investigación en la Universidad de Utah. "Ha habido bastantes superuperupciones en los últimos dos millones de años, y todavía estamos por ahí".

Sin embargo, los científicos están de acuerdo en que todavía hay mucho que aprender acerca de los efectos globales de las superposiciones. El problema es que estos arrebatos masivos son raros y afectan a algún lugar de la Tierra solo una o dos veces cada millón de años, según un estudio. "Sabemos por la evidencia geológica que se trata de enormes erupciones, pero la mayoría de ellas ocurrieron en el pasado y no tenemos muchos detalles sobre cuáles fueron sus consecuencias", dijo Mastin. "Estos eventos han sido tan poco frecuentes que nuestro consejo ha sido no preocuparse por eso".

Un escenario de daño mucho más probable proviene de los peligros menos predecibles: grandes terremotos y explosiones hidrotermales en las áreas donde los turistas deambulan. "Estos representan un gran peligro y podrían tener un gran impacto en las personas", dijo Farrell.

Los informes de supererupción son exagerados.

La civilización humana seguramente sobrevivirá a una supererupción, así que vamos a romper otro mito. No hay una piscina de roca fundida batiéndose debajo de los icónicos géiseres y ollas de barro de Yellowstone. La corteza terrestre y el manto debajo de Yellowstone son calientes, pero en su mayoría son sólidos, con pequeñas bolsas de roca fundida dispersas por todas partes, como el agua dentro de una esponja. Alrededor del 9 por ciento de la masa caliente está fundida, y el resto es sólido, informaron los científicos el 15 de mayo de 2015, en la revista Science. Esta cámara de magma descansa entre 3 a 6 millas (5 a 10 km) debajo del parque.

Las estimaciones varían, pero una cámara de magma puede necesitar alcanzar un 50 por ciento de fusión antes de que la roca fundida se acumule y salga. "No parece que en este momento el reservorio de magma [de Yellowstone] esté listo para una erupción", dijo Farrell, coautor del estudio de 2015 en la revista Science. [¿Se puede superar un Supervolcano? Tal vez, estudio encuentra

¿Cómo miden los investigadores el magma? Las ondas sísmicas viajan más lentamente a través de la roca caliente o parcialmente fundida que a través de la roca normal, para que los científicos puedan ver dónde se almacena el magma y cuánto hay allí, al trazar un mapa de dónde viajan las ondas sísmicas más lentamente, dijo Farrell.

La región de almacenamiento de magma tampoco está creciendo en tamaño, al menos mientras los científicos hayan monitoreado el subsuelo del parque. "Siempre ha sido de este tamaño, simplemente estamos mejorando al verlo", dijo Farrell.

Las aguas termales en el Parque Nacional Yellowstone son solo uno de los tipos de características térmicas que resultan de la actividad volcánica.

Las aguas termales en el Parque Nacional Yellowstone son solo uno de los tipos de características térmicas que resultan de la actividad volcánica.

Crédito: Dolce Vita / Shutterstock

Cuidado con pequeñas erupciones

Al igual que con el mapeo de magma, la ciencia de pronosticar erupciones volcánicas siempre está mejorando. La mayoría de los científicos piensan que la acumulación de magma sería detectable durante semanas, quizás años, antes de una gran erupción de Yellowstone. Las señales de advertencia incluirían enjambres distintivos de terremotos, emisiones de gases y rápida deformación del suelo.

Alguien que conozca estas señales de advertencia podría mirar el parque hoy y pensar: "¡Vaya, algo raro está sucediendo!" Yellowstone es un volcán viviente, y siempre hay pequeños terremotos que causan temblores y gas que se filtra desde el suelo. El volcán incluso respira: la superficie del suelo se hincha y se hunde a medida que los gases y los fluidos se mueven alrededor del sistema volcánico de "plomería" debajo del parque.

Pero el temblor del día a día en el parque no presagia la fatalidad. El Observatorio del Volcán de Yellowstone nunca ha visto señales de advertencia de una inminente erupción en el parque, según el USGS.

¿Qué buscan los científicos? Por un lado, los terremotos distintivos provocados por el movimiento de roca fundida. El túnel subterráneo de magma activa señales sísmicas que son diferentes de las generadas por el deslizamiento de las líneas de falla. "Veríamos que los terremotos se movían en un patrón y se volvían menos profundos", dijo Farrell. Para conocer los patrones de terremotos que debe buscar, vuelva a visitar la erupción de 2014 del Volcán Bardarbunga en Islandia. Tanto los aficionados como los expertos "observaron" que el magma de Bardarbunga se elevaba bajo tierra rastreando los terremotos. El eventual avance de la superficie se anunció casi de inmediato en Twitter y otras redes sociales. Al igual que en Islandia, todos los datos sísmicos de Yellowstone están disponibles públicamente a través del Observatorio de Volcanes de Yellowstone del Servicio Geológico de los Estados Unidos y la Universidad de Utah.

"Tendríamos una buena idea de que el magma se está moviendo hacia las profundidades poco profundas", dijo Farrell. "La conclusión es que no sabemos cuándo o si volverá a estallar, pero tendríamos una advertencia adecuada".

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Suplemento De Vídeo: ¿ Que pasaría si Yellowstone explotara ?.




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