¿Cuál Es El Puente Colgante Más Largo Del Mundo?

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En la hora posterior a la salida del sol, los muelles que bordean el estrecho de Akashi estaban en silencio excepto por los sonidos del tráfico marítimo. En esta mañana en particular, sin embargo, un ruido desconocido pronto rompió la espesa niebla y se sumó al creciente estruendo: muchos niños en edad escolar se dirigen hacia el ferry de Shiun Maru, esperando para llevarlos a través del estrecho de 4 kilómetros (2,4 millas) tallado entre el continente Japón y Awaji, una isla al sur.

El viaje de campo del 11 de mayo de 1955 ofrecería a los estudiantes una mirada más cercana al estilo de vida rural de Awaji, incluidos los pueblos pesqueros y las exportaciones de incienso que habrían parecido un mundo lejos de sus bulliciosos alrededores en las prefecturas de Hiroshima, Shimane, Ehime y Kochi.

Un viaje de 45 minutos en barco era la única forma de llegar a la isla, pero requería navegar por la ruta marítima más transitada de Japón, donde pasaban cada día más de 1,400 embarcaciones. Al igual que las manos ansiosas se apoderaron de las barandillas de la cubierta y los ojos excitados observaron una costa distante, una forma surgió de la niebla. Con poca advertencia, el Shiun Maru chocó con un buque de carga.

Muchos de los pasajeros del ferry fueron arrojados a agua helada y se ahogaron. En cuestión de minutos, los que aún se aferraban a las cubiertas de listado del ferry se hundieron con el Shiun Maru. A medida que el rescate se convertía en recuperación, surgió un asombroso número de muertos: 168 pasajeros, incluyendo 100 escolares, habían perecido [fuente: Japan Times].

El hundimiento del Shiun Maru provocó una indignación pública generalizada, lo que estimuló el progreso en un concepto que había sido considerado durante mucho tiempo: un puente de vehículo motorizado para conectar Akashi, al oeste de Kobe, con la isla de Awaji.

El gobierno japonés sabía que la estructura tendría que ser un puente colgante. Este tipo de puente presenta una calzada suspendida por cables que cuelgan de las torres de soporte y, en particular, requiere solo unas pocas columnas para anclarla a la tierra. Esta fue una consideración importante, considerando que el puente del estrecho de Akashi abarcaría una ruta de embarque ocupada. El puente colgante de seis carriles era una solución elegante, costosa y, con casi 4 kilómetros (2,4 millas) de largo, potencialmente imposible [fuentes: Cooper, Curiosity Aroused, National Geographic, PBS, Ryan, Usman].

El puente que construyó el ingenio

A primera vista, la construcción de un puente colgante para abarcar el estrecho de Akashi fue muy fácil. El puente no solo permitiría el tráfico de vehículos motorizados entre Japón y la isla vecina de Awaji por primera vez, sino que Awaji ya no sería la única isla importante desconectada del continente japonés. Además, un puente colgante masivo serviría como testimonio de la ingeniería japonesa.

Solo había un problema: el estrecho de Akashi era uno de los peores lugares del mundo para construir un puente. Pocos constructores de puentes desearon dominar este lugar en particular debido a sus fuertes corrientes, densa niebla y frecuentes tormentas que hundieron cientos de barcos cada año. Los vientos del tifón a menudo atravesaban el corredor a más de 280 kilómetros (180 millas) por hora. Y si eso no fuera suficiente, el estrecho corría a lo largo de una gran falla del terremoto.

Ah, y había otro tema molesto a considerar. Nadie había construido un puente colgante en un agua tan cavernosa (el estrecho de Akashi medía 110 metros, el equivalente a 360 pies de profundidad) o en una longitud tan extensa. En su punto más largo, el puente tendría que estar suspendido 1,991 metros (6,532 pies) para permitir el acceso sin obstáculos al carril de embarque. Para poner esto en perspectiva, el tramo principal del Golden Gate Bridge de San Francisco es de 1,280 metros (4,200 pies), aproximadamente dos tercios de la longitud [fuentes: Cooper, Golden Gate Bridge].

Resulta que el gobierno japonés estaba preparado para la tarea aparentemente imposible. Después de tres décadas de planificación, seguidos de 10 años de trabajo por un equipo de construcción de 2 millones de miembros, el Puente Akashi Kaikyo se abrió en 1998 [fuentes: Cooper, Ryan]. Su existencia es un homenaje al ingenio humano.

El Puente Akashi Kaikyo, también conocido como el Puente Perla, tiene tres récords mundiales. Su tramo esencial lo convierte en el puente colgante más largo del mundo. Con dos torres de 80 pisos cada una, es el puente colgante más alto que se haya registrado. Y, debido a que costó 500 mil millones de yenes (aproximadamente US $ 3,6 mil millones en ese momento), fue el puente colgante más caro construido [fuente: National Geographic].

Listo para un viaje de suspenso?

¿Ansiando por una de las vistas más impresionantes del mundo desde el asiento de un automóvil? Diríjase a China, donde el puente colgante más largo del mundo que conecta dos túneles lo llevará directamente al cañón de Dhang. El puente, que se inauguró en marzo de 2012, se extiende por 1,175 metros (3,858 pies) y conecta el Municipio de Chongqing con la ciudad de Changsha [fuente: Huffington Post].

Inventar sobre la marcha: un nuevo método de construcción de puentes

¿Por qué tardaron 40 años en terminar el puente Akashi Kaikyo de Japón? La respuesta es sorprendentemente simple, pero sorprendente. Algunos de los materiales y técnicas de construcción del puente tuvieron que ser inventados en el camino. Y todo comenzó con la primera fase de construcción: las columnas de soporte del puente.

La colocación de torres de concreto preformadas (el método tradicional) en las aguas profundas y rápidas del estrecho de Akashi estaba fuera de discusión. En su lugar, los ingenieros tuvieron que encontrar una manera de construir las torres en el sitio. Se construyeron cilindros gigantes de acero de doble pared y se remolcaron en el estrecho. Mientras un ejército de remolcadores mantenía los cilindros en posición (no es una tarea fácil, dadas las corrientes de carrera), se activaron de forma intermitente enormes grifos de agua incorporados para llenar las paredes de los cilindros.En el transcurso de ocho horas, los cilindros se hundieron lentamente en los cimientos que se habían nivelado en el fondo del mar, golpeando a sus objetivos previstos dentro del ancho centro de un lápiz.

Desafortunadamente, esto fue solo una solución temporal. Los cilindros requerían que las entrañas del concreto permanecieran en su lugar, pero el concreto ordinario se disolvería cuando se vertiera en el agua de mar. Los ingenieros japoneses se vieron obligados a inventar un nuevo tipo de concreto, uno que fuera lo suficientemente grueso como para extenderse por su propio peso sin lavarlo con agua de mar, pero que pudiera ser bombeado a los cilindros hundidos y luego endurecerse a pesar de las condiciones acuosas.

Luego vino el siguiente obstáculo... y el siguiente. A pesar de que solo se les ocurrió una forma completamente nueva de concreto, no funcionaría para las torres de soporte del puente. En cambio, los ingenieros necesitaban un material que oscilara, no se rompiera, cuando el suelo temblaba. Este material a prueba de terremotos, que se espera que soporte episodios con una magnitud de más de 8, era una aleación de acero especial. Bloque a bloque, las torres se forjaron y se ensamblaron como los juegos de titulares de Erector hasta que cada uno rivalizó con la altura de la Torre Eiffel [fuente: Ryan].

Las torres pronto serían probadas. El 17 de enero de 1995, un terremoto de magnitud 8,5 se originó a solo kilómetros del puente. Mientras que el puente no sufrió daños mayores, sus soportes se alejaron unos de otros. Esto dio como resultado que el puente se volviera un par de metros más largo de lo previsto originalmente [fuente: National Geographic].

El puente más largo del futuro

El puente Akashi Kaikyo en Japón es actualmente el puente colgante más largo del mundo. Pero no por mucho tiempo. En 2017, se espera que se abra el puente colgante del Estrecho de Messina que conecta Italia con la isla de Sicilia, y que tome el primer lugar del mundo. El puente colgante incluirá 12 carriles para tráfico motorizado, así como dos líneas ferroviarias, y abarcará más de 4.82 kilómetros (3 millas) [fuente: Adnkronos, Brown].

El puente Akashi Kaikyo: Hecho, pero nunca terminado

La autopista que conduce al puente Akashi Kaikyo. El puente transformó un viaje en ferry de 45 minutos en un viaje en automóvil de cuatro minutos.

La autopista que conduce al puente Akashi Kaikyo. El puente transformó un viaje en ferry de 45 minutos en un viaje en automóvil de cuatro minutos.

Seis años después del proceso de construcción, y en 1995 el puente Akashi Kaikyo sobrevivió a su primer terremoto. Seguramente, el ir sería más fácil, ¿verdad?

Incorrecto. Los cables de soporte del puente se convirtieron en el siguiente punto de contención. Debido a que la porción suspendida más larga del puente medía más de una milla, los cables de acero ordinarios eran demasiado pesados. En su lugar, los ingenieros japoneses tuvieron que inventar una solución: un nuevo tipo de cable de acero que fuera flexible, increíblemente fuerte y compuesto por una nueva mezcla de aleaciones y silicona. Con solo 5 milímetros (1/5 pulgada) de espesor, una sola hebra de este ingenioso acero podría soportar el peso de tres rinocerontes. Miles de estos hilos se compactaron en un solo cable de alambre de acero de más de 300,000 kilómetros (190,000 millas) de largo y se instalaron en helicóptero para sostener las carreteras de Akashi Kaikyo [fuente: Curiosity Aroused].

Para levantar las 290 secciones de la cubierta de la calzada en su lugar, se construyeron grúas solo para este proyecto. Las vigas de la plataforma incluían un diseño triangular estratégico para permitir el flujo de aire, pero también incorporaban brazos verticales para actuar como timones, estabilizando la plataforma durante los fuertes vientos [fuente: National Geographic].

Finalmente, en 1998, 10 años después de que comenzara la construcción del puente Akashi Kaikyo, se colocó la última pieza de cubierta. El puente colgante de seis carriles, que transformó un viaje en ferry de 45 minutos en un viaje en automóvil de cuatro minutos, estaba completo. Pero no ha terminado.

Aunque diseñado para durar 200 años, el puente Akashi Kaikyo requiere un mantenimiento diario. La Autoridad del Puente Honshu-Shikoku, encargada del mantenimiento del puente, opera un centro de control que controla todo, desde el movimiento horizontal y vertical del puente hasta el sistema de aire acondicionado diseñado para evitar la corrosión de sus armaduras de acero. Los viajeros pagan un peaje de 2,300 yenes (aproximadamente US $ 25) para cruzar el puente en automóvil [fuente: Autoridad del Puente Honshu-Shikoku].

Los ingenieros japoneses pueden haber diseñado y construido un puente colgante que mantiene los récords mundiales por triplicado, pero no podrán descansar sobre sus laureles. La tecnología emergente, incluidos los cables ligeros de fibra de carbono, podría algún día hacer posible la construcción de puentes colgantes con un alcance 10 veces mayor que el de Akashi Kaikyo [fuentes: Curiosity Aroused, National Geographic, Ryan].

Nota del autor: ¿Cuál es el puente colgante más largo del mundo?

Uno de mis sueños es visitar Japón. Mis padres han viajado a Japón, mi tía y mi tío hicieron su hogar en Tokio, y mi esposo pasó los primeros dos años de su vida allí. Y ahora puedo agregar una línea de pedido más a mis objetivos de viaje: atravesar el puente Akashi Kaikyo. Si bien la razón por la que se creó el puente es triste, es impresionante descubrir el ingenio que se utilizó para construirlo. Una cosa es construir el primer puente colgante de esa longitud. Es otro inventar los materiales y técnicas para hacerlo posible.


Suplemento De Vídeo: El puente más largo del mundo.




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