¿Qué Es El Eslabón Perdido?

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El "eslabón perdido" es un término a menudo lanzado por los medios de comunicación para describir los fósiles recién encontrados.

El "eslabón perdido" es un término a menudo lanzado por los medios de comunicación para describir fósiles que se cree que superan la división evolutiva entre los primates superiores, como los monos, los monos y los humanos. Muchos científicos se estremecen cuando se usa, porque a menudo sugiere mucha más importancia y el significado de un descubrimiento dado.
El término técnico para los enlaces faltantes es morfologías o formas de transición, y los paleontólogos lo utilizan para describir descubrimientos evolutivos importantes que contienen las características anatómicas de la fisiología más antigua y más reciente. Un buen ejemplo es el último descubrimiento de fósiles de homínidos en África, que se cree que son un posible ancestro inmediato del linaje humano, pero NO un eslabón perdido.
Un eslabón perdido poseería las propiedades evolutivas "intermedias" tanto de los rasgos originales de los ancestros como de los descendientes evolucionados, por lo que muestra una conexión clara entre los dos.
"El eslabón perdido es un término anticuado en biología, que debo decir que la mayoría de nosotros pensamos que debemos olvidar y nunca usar", dijo el paleoantropólogo John Hawks de la Universidad de Wisconsin en Madison a Little Life Mysteries. "Por un lado, es una verdad que nunca podemos recuperar a cada individuo que contribuyó genéticamente a las especies de hoy, por lo que deberíamos esperar que falten 'enlaces'. Por el otro, implica ignorancia total, donde generalmente sabemos mucho sobre formas de transición ".
La historia de la evolución consta de innumerables "vínculos perdidos", ya que las especies se adaptaron continuamente a sus entornos a lo largo del tiempo y fueron reemplazadas por descendientes evolucionados o se extinguieron.
"Probablemente lo más importante es que la mayoría de los fósiles que encontramos no son en realidad enlaces", dijo Hawks. "El número de ramas laterales extintas es mucho mayor que el número de verdaderas conexiones genealógicas en el registro fósil, por lo que cuando encontramos un fósil, no asumimos que sea un antepasado de nada, lo interpretamos como un grupo hermano de algunos cosas."
Si bien todas las especies modernas han seguido diferentes caminos evolutivos, los humanos comparten un ancestro común con algunos primates, como el mono africano. Por ejemplo, la rama de la familia biológica de los homínidos incluye humanos, chimpancés, gorilas y sus ancestros extintos, mientras que los homínidos incluyen esas especies después de que el linaje humano se separó del de los chimpancés.
"La noción del 'eslabón perdido' data de principios del siglo XX, cuando se pensaba que los ancestros humanos formaban una especie de cadena única que retrocedía hasta el pasado más remoto", dijo el paleoantropólogo Ian Tattersall en el Museo Americano de Historia Natural de Nueva York.. "Ahora sabemos que la imagen era mucho más compleja que eso, con muchas especies ahora extintas compitiendo por el espacio ecológico y el éxito evolutivo".
El término "enlaces perdidos" fue utilizado por primera vez en 1851 por el mentor de Charles Darwin, Charles Lyell, para describir muestras de fósiles que había encontrado. Ocho años después, Darwin publicó Sobre el origen de las especies, en el cual, contrariamente a la creencia popular, nunca usó el término al describir sus teorías sobre la evolución.
A lo largo de los años, muchos fósiles de enlaces perdidos se han revelado como engaños, siendo el más famoso el Hombre de Piltdown. En 1912, los científicos declararon a una calavera y una mandíbula hallada en un pozo de grava en Inglaterra como una prueba concreta de la conexión entre los humanos y los monos.
Más de 40 años después, el hombre de Piltdown demostró ser un fraude. No era nada más que la mandíbula inferior de un orangután combinado con el cráneo de un humano moderno.
Más recientemente, los fósiles de un "pájaro-dinosaurio" fueron etiquetados como un eslabón perdido por National Geographic en 1999, pero más tarde se descubrió que era el cuerpo deliberadamente combinado de un ave dentada temprana con la cola de un dinosaurio.

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