¿Cuál Es El Peor Desastre Ambiental De La Historia?

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El ganador del peor desastre ambiental tiene mucha compañía. Conozca cuál es el peor desastre ambiental y cómo lo elegimos.

Nuestro planeta ha capeado muchos eventos desastrosos desde que se fundió hace unos 4.500 millones de años. Más recientemente, el huracán Katrina, la explosión nuclear de Chernobyl y el calentamiento global vienen a la mente. Los contendientes más antiguos que compiten por este dudoso título incluyen la gran era del hielo o la extinción masiva de dinosaurios. ¿Pero cuál fue el peor? ¿Qué evento causó el daño más duradero? Es una pregunta difícil y polémica para responder, pero este artículo lo intentará.

En primer lugar, ayuda a definir qué entendemos por el término desastre ambiental. Las definiciones varían considerablemente. Los desastres pueden ser causados ​​naturalmente o inducidos por el hombre. Pueden ocurrir por única vez o extenderse durante décadas. Además, sus efectos pueden tomar muchas formas. Pueden deteriorar la calidad del aire, contaminar el agua, tomar vidas humanas, destruir paisajes vírgenes o dañar la vida silvestre. A los efectos de este artículo, el desastre ambiental se refiere a los sucesos que fueron eventos ocasionales provocados por el hombre que tuvieron un impacto negativo duradero en el medio ambiente.

Chernobyl, el calentamiento global y el huracán Katrina parecen ser conjeturas razonables. El reactor nuclear que explotó en Ucrania arrojó 50 toneladas de material radioactivo, se quemó durante 10 días y forzó la evacuación de al menos 30,000 personas. Los niveles elevados de radiación causaron que miles de personas finalmente murieran de cáncer y otras enfermedades. Además de las víctimas humanas, la radiación transportada por el viento contaminó millones de acres de bosque [fuente: History Channel].

A pesar del daño ambiental inicial, los árboles contaminados se recuperaron en tres años. Y los bosques en la "zona de exclusión", el área cerrada a los humanos debido a los peligrosos niveles de radiación, ahora están prosperando. En un giro sorprendente de los acontecimientos, la naturaleza que una vez estuvo amenazada por la radiación ahora está floreciendo en ausencia de interferencia humana, mientras que la tierra fuera de la zona de exclusión ahora se ve perjudicada por las acciones de los humanos que viven allí. Por lo tanto, aunque Chernobyl asestó un golpe devastador a las personas en la región, su daño a largo plazo parece en gran medida limitado a la vida humana [fuente: Foro de Chernobyl].

Del mismo modo, el calentamiento global es un proceso prolongado en lugar de un evento único, y el huracán Katrina fue un fenómeno natural. Entonces, ¿qué cumple con nuestros criterios? Descúbrelo en la página siguiente.

El desastre ambiental número uno: Exxon Valdez

Un pescador lleva un ave cubierta con aceite que se derramó del petrolero Exxon Valdez que se rompió en la costa de Alaska.

Un pescador lleva un ave cubierta con aceite que se derramó del petrolero Exxon Valdez que se rompió en la costa de Alaska.

Irónicamente, el peor desastre ambiental en la historia fue un derrame de petróleo que ni siquiera se encuentra entre los 50 derrames de petróleo más grandes [fuente: Lovgren]. Sin embargo, se considera que el derrame de petróleo de Exxon Valdez es el derrame de petróleo más desastroso del mundo en términos de impacto ambiental [fuente: Exxon]. Los 11 millones de galones (o 257,000 barriles) de petróleo que eventualmente escaparon del casco del petrolero continúan afectando el área circundante [fuente: Lovgren]. Tan pronto como el barco llegó a Bligh Reef, el cuerpo de agua de Alaska conocido como Prince William Sound cambió para siempre.

Como recordarán, el petrolero Exxon Valdez salió de Alaska el 23 de marzo de 1989, a las 9:12 p.m. transportando más de 53 millones de galones (1.26 millones de barriles) de petróleo. Apenas tres horas después, después de que el barco se topó con un arrecife, miles de galones de petróleo cubrieron todo dentro del sitio. En total, la cantidad de petróleo derramado fue suficiente para llenar una piscina de tamaño olímpico 125 veces [fuente: Exxon]. Mientras que 11 millones de galones era el número oficial dado por la Guardia Costera de los Estados Unidos en ese momento, algunas personas involucradas en el esfuerzo de limpieza estiman que la cantidad de petróleo derramado fue casi tres veces mayor que [fuente: Knickerbocker].

A pesar de la cantidad relativamente pequeña de petróleo liberado, varios factores contribuyeron a la severidad del derrame: tiempo, ubicación, abundancia de vida silvestre y esfuerzos de limpieza de calidad inferior. En comparación, uno de los mayores derrames de petróleo en la historia, la ruptura de un pozo petrolero en el Golfo de México que liberó 140 millones de galones (3,3 millones de barriles) de petróleo, causó daños relativamente pequeños porque ocurrió en mar abierto, donde las corrientes y Los vientos lo contuvieron hasta que se desintegró [fuente: Stevens].

En contraste, el derrame de Exxon ocurrió dentro de un cuerpo de agua que albergaba una gran cantidad de vida silvestre en lugar de en el océano abierto donde el petróleo podría disiparse y descomponerse por la acción de las olas. Los siguientes animales fueron asesinados por el derrame:

  • 250,000 aves marinas
  • 2.800 nutrias de mar
  • 300 focas
  • 250 águilas calvas
  • 22 ballenas asesinas

[fuente: Knickerbocker]

Las 10,000 millas cuadradas (25,900 kilómetros cuadrados) y 1,500 millas (2,414 kilómetros) de la costa cubierta con petróleo abarcaban un bosque nacional, cuatro refugios de vida silvestre, tres parques nacionales, cinco parques estatales, cuatro áreas críticas de hábitat y un santuario estatal de caza [fuente: Knickerbocker].

Diez años después, solo dos de las 23 especies animales lesionadas por las manchas de aceite se habían recuperado completamente [fuente: Knickerbocker]. A partir de 2004, las poblaciones de loons, focas, patos arlequines y arenques del Pacífico todavía se vieron afectados por el derrame [fuente: Lovgren], y se alteró toda la cadena alimentaria.

Miles de trabajadores participaron en los esfuerzos de limpieza, pero como se sabía poco sobre los métodos efectivos de limpieza, los trabajadores no tuvieron el éxito que podían tener.Además, la limpieza no comenzó hasta tres días después del derrame, después de que una tormenta hubiera extendido gran parte del petróleo a la costa antes de que pudiera ser contenida. A pesar del esfuerzo de limpieza, varias millas de la costa todavía están contaminadas, y quedan hasta 200 toneladas de petróleo crudo [fuente: Hoare, National Wildlife]. Incluso en áreas donde las aguas superficiales parecen claras, el petróleo a menudo se esconde debajo de la superficie en pequeñas bolsas enterradas por sedimentos.

Puede tomar décadas para que el príncipe William Sound se cure completamente. El aceite que queda en el sonido es casi la misma composición que hace décadas: un factor desconocido ha reducido la tasa de descomposición del aceite a solo el 4 por ciento al año [fuente: Hyder].

-Otros eventos, aunque menos conocidos, también han causado un daño ambiental considerable. Aprende sobre otros desastres ecológicos a continuación.

Horizonte de aguas profundas

Si bien el desastre de Deepwater Horizon derrama cientos de miles de barriles de petróleo en el Golfo de México, es difícil estimar su impacto ambiental. El mayor impacto puede ser en los ecosistemas de aguas profundas. No sabemos mucho sobre estos hábitats o cómo su daño podría afectar al resto del medio ambiente. Puede llevar décadas aprender el alcance del daño.

Más desastres ambientales: Amoco Cádiz y Baia Mare

Los bomberos trabajan para bombear crudo en la costa de Francia después del derrame de petróleo de Amoco Cádiz.

Los bomberos trabajan para bombear crudo en la costa de Francia después del derrame de petróleo de Amoco Cádiz.

La insaciable demanda mundial de recursos naturales causa indirectamente gran parte del daño que los humanos infligen en la Tierra. En esta página, conocerá otras dos de estas catástrofes de gran alcance.

Derrame de petróleo de Amoco Cádiz

En 1978, más de una década antes de que alguien hubiera oído hablar del Exxon Valdez, un petrolero llamado Amoco Cádiz rompió su tanque en rocas en el Canal de la Mancha. Antes de que los rescatistas pudieran llegar a él, una tormenta dividió el barco y provocó que toda su carga de 68 millones de galones (1,6 millones de barriles) de petróleo se filtrara en las aguas de la costa de Bretaña, Francia [fuente: Stevens].

Al igual que el derrame del Exxon Valdez, el accidente de Amoco Cádiz fue difícil de limpiar debido a los mares violentos. Poco después de la separación del petrolero, se formó un peligroso parche de aceite y agua que contaminó todo lo que se derramó. Una mancha de petróleo de 18 millas de ancho por 80 millas de largo (29 kilómetros de ancho por 128 kilómetros de largo) contaminó 250 millas (400 kilómetros) de la costa y mató a 300,000 aves [fuente: BBC].

Gran parte del petróleo se abrió camino en áreas protegidas en pantanos o bajo sedimentos donde no se degradaba fácilmente. Los científicos en la escena observaron especies completas eliminadas. Según un estudio publicado por el Consejo Nacional de Investigación, criaturas que viven en el fondo, como los erizos y las almejas, sufrieron una "mortalidad masiva", y las tasas de crecimiento de varias especies de peces disminuyeron posteriormente. En ese momento, los investigadores estimaron que el ecosistema no volvería a los niveles previos al derrame durante varias décadas y, de hecho, 20 años después, las poblaciones de animales todavía mostraban los efectos [fuente: Stevens, Cedre].

Baia Mare Derrame De Cianuro

El petróleo, sin embargo, no está detrás de cada derrame tóxico. El 30 de enero de 2000, se rompió la represa que restringía el agua contaminada de una operación de extracción de oro en Rumania. Los 26 millones de galones (100 millones de litros) de líquidos y desechos contaminados contenían de 55 a 110 toneladas de cianuro y otros metales pesados. El derrame viajó a través de los ríos de Rumania, Hungría y Yugoslavia, llegando finalmente a la principal vía fluvial del río Danubio. Tanto Hungría como Yugoslavia observaron enormes cantidades de peces muertos muertos por los metales tóxicos. Hungría reportó 1,367 toneladas de ellos [fuente: PNUMA / OCHA].

Cianuro es un contaminante extremadamente tóxico que bloquea la absorción de oxígeno; los peces son casi mil veces más sensibles que las personas [fuente: PNUMA / OCHA]. La exposición puede causar la muerte, problemas reproductivos y una capacidad reducida para nadar y luchar contra los depredadores. Además de los peces muertos, el plancton también se eliminó por completo. Sin embargo, debido a la corta vida útil del cianuro, se recuperaron relativamente poco después.

Aunque el cianuro no permanece en el ambiente por mucho tiempo, los otros metales pesados ​​liberados por la represa sí lo hacen. El zinc, el cobre, el plomo y otros metales se acumulan en los organismos a lo largo del tiempo y aumentan su toxicidad, lo que representa una amenaza a largo plazo. Por ejemplo, los niveles de cobre después del accidente fueron al menos 1,000 veces más altos en cuatro ubicaciones diferentes probadas y los niveles de plomo dos veces a treinta veces más altos. Cada uno de estos metales es tóxico para las plantas [fuente: PNUMA / OCHA].

Los derrames discutidos en este artículo son solo la punta del iceberg. Innumerables otros desastres ambientales, como guerras, incendios forestales y tsunamis, han ocurrido y continúan ocurriendo que no cumplen con nuestro criterio limitado. Para obtener más información sobre cómo estos desastres afectan al mundo, consulte los enlaces en la página siguiente.


Suplemento De Vídeo: Secuelas del peor desastre ambiental en la historia de México.




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