¿Qué Es La Agricultura De Aguas Residuales?

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La agricultura de aguas residuales se utiliza en países donde la purificación del agua no está disponible o no es rentable. Aprender sobre la agricultura de aguas residuales.

-En áreas donde el agua potable limpia es escasa, las enfermedades bacterianas como el cólera pueden afectar a un gran número de personas. Más de 2 millones de personas mueren anualmente de cólera y otras enfermedades relacionadas con la diarrea, la mayoría de las cuales viven en zonas extremadamente pobres de países en desarrollo [fuente: Eichenseher].

Es difícil imaginar este tipo de problemas de calidad del agua que cruzan las fronteras hacia el mundo desarrollado. La mayoría de los países desarrollados tienen estrictos estándares de calidad del agua y han implementado sofisticados sistemas de tratamiento para cumplirlos. Pero un estudio sobre las prácticas agrícolas globales ha demostrado que los problemas del agua que afectan a los muy pobres pueden llegar a afectar a todos.

-Tratar el agua sucia, ya sea que provenga de líneas de alcantarillado o de un lago contaminado químicamente, cuesta una fortuna relativa. Si un país pobre, y especialmente las aldeas pequeñas en ese país, no pueden producir agua potable limpia, ciertamente no pueden producir agua limpia para fines de riego. A veces, los agricultores utilizan el agua de los ríos contaminados con aguas residuales o escurrimientos de las explotaciones ganaderas, la industria y otras fuentes contaminadas para irrigar sus tierras de cultivo. Esto permite que las bacterias lleguen a los alimentos, y las personas y los animales que viven de este producto pueden enfermarse. Cuando este producto se exporta, el problema puede extenderse.

La irrigación de aguas residuales no es una ocurrencia rara, y tampoco es todo malo. En toda Asia, América Latina, India y África [fuente: IWMI], los agricultores pobres están cultivando cultivos de la única manera que pueden: utilizando agua contaminada. Las aguas residuales riegan aproximadamente 49 millones de acres de tierras de cultivo, y el 10 por ciento de la población mundial moriría de hambre si no tuvieran acceso a los alimentos cultivados de esa manera [fuente: Eichenseher]. Esto hace que el cultivo de aguas residuales sea un tema controvertido. No es saludable comer alimentos que han sido regados y fertilizados con desechos humanos. No es saludable comer nada en absoluto.

¿Cómo, entonces, nos acercamos a este riesgo para la salud? ¿Qué tan peligrosa es esta comida? ¿Está incluso remotamente OK para que la gente lo coma? ¿Y lo estás comiendo? En este artículo, descubriremos qué tipo de riesgos plantea la agricultura de aguas residuales y si los beneficios para las poblaciones pobres e indígenas superan los peligros.

-Empecemos con los beneficios del cultivo de aguas residuales, que son sorprendentemente numerosos.

Beneficios de la Agricultura de Aguas Residuales

El granjero Arye Shrayber revisa sus limoneros en Kibbutz Nirim, Israel. El país está haciendo frente a una escasez de agua mediante el uso de aguas residuales recicladas para el riego.

El granjero Arye Shrayber revisa sus limoneros en Kibbutz Nirim, Israel. El país está haciendo frente a una escasez de agua mediante el uso de aguas residuales recicladas para el riego.

- Imagine el final de una línea de alcantarillado que se abre a acres de cultivos de hortalizas que alimentarán a cientos o miles de personas. Y ahora, imagina que esto es algo bueno.

El hecho es que, en muchas partes del mundo afectadas por la pobreza, sin agua de riego, el hambre sería un problema mucho mayor de lo que ya es. El cultivo de aguas residuales resuelve varios problemas que enfrentan estas comunidades agrícolas, principalmente la incapacidad de tratar el agua sucia, los fertilizantes químicos prohibitivos y las condiciones de sequía.

El mundo se enfrenta a la mayor escasez de agua en la historia y la escasez de alimentos más grave en tres décadas [fuente: TD]. En las ciudades donde tratar el agua según los estándares de consumo típicos simplemente no es una opción, cultivar alimentos con agua sucia es una práctica aceptable considerando la alternativa. De hecho, se está volviendo más que aceptable, de hecho: el precio del fertilizante químico aumentó un 50 por ciento en algunas partes del mundo solo en 2008 [fuente: Eichenseher]. Los nutrientes naturales en el agua de alcantarillado actúan como un reemplazo muy efectivo y muy barato. Las verduras responden especialmente bien al potasio, nitrógeno y fósforo en las aguas residuales, los mismos ingredientes en los fertilizantes químicos. Las aguas residuales pueden ser bombeadas a las tierras de cultivo de lagos contaminados, o las aguas residuales sin tratar pueden ser transportadas en camiones desde las instalaciones de vertido para utilizarlas como fertilizante. En las zonas especialmente desesperadas, los agricultores pueden abrir las líneas de alcantarillado y dejar que las aguas residuales inunden directamente las tierras de cultivo.

Sin embargo, si hay tiempo, el agua podría tratarse utilizando métodos indígenas simples. En algunas zonas de Vietnam, Indonesia y Nepal, por ejemplo, los agricultores crean estanques de aguas residuales y dejan que se asienten hasta que parte de los contaminantes (principalmente heces y huevos de lombrices) se hunden en el fondo, y luego aplican el agua a los cultivos. Esta agua es mucho más saludable que las materias primas. Otro método barato de tratamiento de agua consiste en ejecutarlo a través de sitios de compostaje. El calor del compostaje mata muchas bacterias (consulte Cómo funciona el compostaje para obtener más información).

-Incluso con estos tratamientos mínimos, sin embargo, el agua todavía contiene una gran cantidad de bacterias e incluso algunos metales pesados ​​peligrosos. Las consecuencias de la irrigación generalizada de aguas residuales, incluso mientras salvan a ciudades enteras del hambre, pueden ser terribles.

¿Puede la agricultura de aguas residuales matarte?

Leirad Carrasco, estudiante de la Universidad de Texas en El Paso, analiza una muestra de escurrimiento de aguas residuales tomada de Ciudad Juárez, México. El agua se utiliza para riego tanto en México como en Estados Unidos.

Leirad Carrasco, estudiante de la Universidad de Texas en El Paso, analiza una muestra de escurrimiento de aguas residuales tomada de Ciudad Juárez, México. El agua se utiliza para riego tanto en México como en Estados Unidos.

-La agricultura de aguas residuales causa problemas de salud a todos los involucrados en el proceso. No solo las personas que comen los alimentos están expuestos a agua contaminada. Los agricultores que lo utilizan para irrigar sus tierras están aún más en riesgo que los consumidores finales.

Si bien las bacterias son una grave amenaza para la salud, el mayor problema de salud asociado con la irrigación de las aguas residuales son los parásitos intestinales [fuente: Ensink].La Organización Mundial de la Salud (OMS) ha determinado que un óvulo de lombrices intestinales por litro de agua está bien para aplicaciones agrícolas [fuente: Ensink]. Los investigadores encontraron un promedio de 28 huevos por litro en aguas residuales mínimamente tratadas (utilizando el método de asentamiento de estanques, por ejemplo), responsables principalmente de la infección por lombrices intestinales. También pudieron identificar hasta 150 huevos por litro en agua no tratada, lo que llevó a una alta incidencia de lombrices intestinales, anquilostomas y látigos [fuente: Ensink]. En casos severos, estos parásitos pueden acabar matando a su huésped.

Otro gran problema asociado con el riego de aguas residuales es la contaminación de la tierra y el agua. Las bacterias en el suministro de alimentos y agua pueden convertirse en un problema permanente y generalizado cuando las aguas residuales vertidas sobre las tierras de cultivo contaminan el agua subterránea segura y el agua de superficie utilizada para beber.

A pesar de estos riesgos, tanto el Instituto Internacional de Gestión del Agua como la OMS creen que los beneficios del cultivo de aguas residuales superan con creces los inconvenientes [fuente: Eichenseher]. Sin ella, más agricultores en los países en desarrollo no tendrían ingresos, y más personas no tendrían alimentos. Pero estas organizaciones mundiales tienen recomendaciones para hacer la práctica más segura de lo que es ahora.

Primero, ayudaría si más agricultores locales adoptaran métodos de tratamiento de agua autóctonos, como el asentamiento de estanques y el compostaje. Otra práctica más saludable sería limitar la irrigación de aguas residuales para su uso en cultivos que finalmente serán cocinados por el consumidor, como el arroz y otros granos. Mucho de esto depende de la educación, que es, en última instancia, la forma en que se deben abordar los problemas de salud de las aguas residuales, ya que en la mayoría de los casos, tratar el agua por completo no es una opción. Si bien la mayoría de los agricultores que tienen que usar aguas residuales saben que no es saludable, es posible que no conozcan las formas de limitar el riesgo de manera asequible. Los esfuerzos generalizados para educar a las poblaciones indígenas sobre métodos de tratamiento simples y opciones de cultivos más seguros pueden ayudar a disminuir los peligros que enfrenta el 10 por ciento del mundo que depende de cultivos de aguas residuales para su sustento.

¿Y qué pasa con el otro 90 por ciento del mundo?

Debido a que muchos productos se mueven en todo el mundo, siempre existe la posibilidad de estar expuesto a producir agua de riego con aguas residuales, incluso si vive en un país desarrollado con altos estándares de agua. En los Estados Unidos, por ejemplo, muchas verduras se importan de México y muchas áreas en México no tratan las aguas residuales antes de que se desborden en los ríos, ríos que se utilizarán para regar los cultivos [fuente: Bowen].

La mejor manera, entonces, de evitar los peligros asociados con la agricultura de aguas residuales es también una de las mejores formas de reducir los costos de energía asociados con la producción de alimentos: comer localmente. Podría terminar ahorrando mucho más que dinero.

Para obtener más información sobre la agricultura de aguas residuales y temas relacionados, eche un vistazo a los enlaces en la página siguiente.

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Suplemento De Vídeo: Purificación de Aguas Residuales para usos en la Agricultura - TvAgro por Juan Gonzalo Angel.




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