¿Qué Es La Ricina?

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La ricina, un veneno en polvo derivado de las habas de ricino, tiene un pasado nefasto y presente.

Un sobre enviado al senador estadounidense Roger Wicker, de Mississippi, e interceptado por una instalación de correo del gobierno el martes 16 de abril, dio positivo a la presencia de ricina, un veneno blanco en polvo.

Y hoy, los informes preliminares indican que una carta enviada al presidente Barack Obama también dio positivo por ricina. ¿Qué es esta sustancia mortal?

La ricina se deriva de una planta común, la semilla de ricino (Ricinus communis), nativa del Mediterráneo y Medio Oriente y cultivada en otros lugares como planta ornamental. También es la fuente de aceite de ricino, que tiene muchos usos en medicina, alimentos e industria. [Las 10 plantas comunes más venenosas]

Pero la planta también está vinculada a tramas diabólicas y asesinas dignas de un thriller de espías: la ricina es una toxina muy potente que puede matar a una persona en cantidades tan pequeñas como unos pocos granos de arena.

De acuerdo con los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC, por sus siglas en inglés), solo masticar y tragar habichuelas puede causar lesiones graves. La ricina se deriva fácilmente de los residuos producidos por el procesamiento de las semillas de ricino

En 1969, cuando Bulgaria todavía formaba parte del Bloque soviético, un disidente político llamado Georgi Markov desertó de Bulgaria y finalmente se estableció en Londres, donde hizo una campaña vigorosa contra la opresión soviética.

Mientras esperaba un autobús en una calle de Londres en 1978, Markov fue golpeado en la pierna por la punta del paraguas de alguien. Resulta que el paraguas picó a Markov con una pequeña cantidad de ricina. Murió poco después, y su asesino (sospechoso de ser un agente soviético) nunca fue encontrado.

La ricina mata al inhibir la síntesis de proteínas en las células, de acuerdo con los CDC. Los síntomas de la intoxicación por ricina, que pueden tardar varias horas en aparecer, varían dependiendo de si la toxina fue inhalada, ingerida o, como en el caso de Markov, inyectada.

Los síntomas pueden incluir fiebre, dificultad para respirar, líquido en los pulmones, vómitos, diarrea, deshidratación y sangre en la orina. La muerte puede resultar en 72 horas; incluso los sobrevivientes pueden tener insuficiencia orgánica a largo plazo y otros problemas de salud.

No hay antídoto conocido para la intoxicación por ricina.

A pesar de su naturaleza mortal, o por su causa, la ricina se ha investigado para usos medicinales, incluido el tratamiento del cáncer, según la Red Nacional de Respuesta a la Alerta del Terror. La ricina puede tener el potencial de atacar y matar las células cancerosas.

Como un arma de bioterrorismo, la ricina es una preocupación limitada para los expertos en seguridad, ya que se adapta mejor a los ataques a pequeña escala contra individuos que a los grandes grupos, informa The Associated Press. En comparación con otras armas terroristas, "es una de las menos significativas; es un veneno", dijo a la AP el experto en bioterrorismo de la Universidad de Maryland, Milt Leitenberg.

No obstante, el New York Times informó en 2011 que un grupo de al-Qaida en Yemen estaba tratando de adquirir grandes cantidades de habas de ricino para producir bombas de ricina.

En 2004, se encontró ricina en una carta en una sala de correo del Capitolio de los EE. UU. Que sirvió al entonces líder de la mayoría, Bill Frist, informa CNN.com. Dieciséis empleados de la sala de correo pasaron por procedimientos de descontaminación; ninguno reportó efectos adversos

Otros agentes de bioterrorismo como el ántrax son de mayor preocupación para los expertos en seguridad. En 2001, se enviaron cartas con ántrax a dos miembros del Congreso y varias organizaciones de noticias. En esos ataques, cinco personas murieron y 17 enfermaron.

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Suplemento De Vídeo: ¿Qué es la ricina y cuáles son sus efectos?.




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