¿Qué Es Un Planeta?

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Los astrónomos definen un planeta como un objeto que orbita el sol (pero no otro objeto), es redondo (o casi) y ha despejado el área alrededor de su órbita.

Si bien muchas personas pueden señalar una imagen de Júpiter o Saturno y llamarlo "planeta", la definición de esta palabra es mucho más sutil y ha cambiado con el tiempo. Muchos astrónomos optaron por una nueva definición en 2006 después del descubrimiento de varios mundos en los márgenes del sistema solar, una decisión que sigue siendo controvertida.

La Unión Astronómica Internacional definió un planeta como un objeto que:

  • orbita el sol
  • Tiene masa suficiente para ser redondo, o casi redondo.
  • no es un satélite (luna) de otro objeto
  • ha eliminado escombros y objetos pequeños del área alrededor de su órbita

La IAU también creó una clasificación más nueva, "planeta enano", que es un objeto que cumple con los criterios planetarios, excepto que tiene no Limpiar los escombros de su barrio orbital. Esta definición significa que Plutón, considerado un planeta en ese momento, fue degradado y reclasificado como un planeta enano.

Pero no todos los científicos están de acuerdo con esta clasificación, particularmente después de que la nave espacial New Horizons voló en Plutón en 2015. La nave espacial reveló un mundo complejo lleno de cambios geológicos. Esto incluía montañas que alcanzan los 11,000 pies (3,500 metros), una región en forma de corazón apodada Tombaugh Regio que contiene hielo de metano y otras sustancias, y un terreno extraño con surcos de hielo que se parece a la piel de serpiente, entre muchas otras características. El equipo de New Horizons ha realizado presentaciones científicas argumentando que Plutón es de hecho un planeta. Los nuevos descubrimientos científicos continúan sorprendiendo al público, dijo Alan Stern en 2018.

"Creo que mis dos mayores sorpresas fueron las primeras, lo increíble que resultó ser Plutón, cuántos tipos diferentes de características aparecieron en la superficie e incluso en la atmósfera", dijo Stern en una entrevista de podcast de la NASA. "Hubo algo para todos. Y el segundo hallazgo sorprendente fue cuántos miembros del público realmente querían participar y ser parte de esta exploración. Esperábamos que fuera una gran respuesta, pero fue mucho más grande que nosotros". pensamiento."

Historia planetaria

El término "planeta" originalmente proviene de la palabra griega para "vagabundo". Muchas culturas antiguas observaron estas "estrellas en movimiento", pero no fue hasta la llegada del telescopio en el siglo XVII que los astrónomos pudieron observarlas con más detalle. Los pequeños telescopios revelaron lunas que rodeaban Júpiter, una gran sorpresa para Galileo Galilei (el probable descubridor) y sus oponentes en la Iglesia Católica, así como anillos alrededor de Saturno y una capa de hielo en Marte.

Los telescopios también revelaron la existencia de objetos desconocidos por los antiguos, porque están demasiado lejos y son pequeños para ser vistos a simple vista. Urano fue encontrado el 13 de marzo de 1781 por el prolífico astrónomo William Herschel. Ceres fue descubierto entre Marte y Júpiter en 1801. Originalmente se clasificó como un planeta, pero luego se dio cuenta de que Ceres fue el primero de una clase de objetos eventualmente llamados asteroides. Neptuno fue descubierto en 1846. [Relacionado: Planetas del Sistema Solar: Orden de los 8 (o 9) Planetas]

Los astrónomos continuaron recorriendo los alcances externos del sistema solar en busca de un gran "Planeta X" que se creía que perturbaba las órbitas de Urano y Neptuno. Si bien estas irregularidades se descartaron posteriormente con otras observaciones, Clyde Tombaugh detectó un objeto más pequeño en 1930 más allá de la órbita de Neptuno. Llamado Plutón, el objeto (entonces llamado planeta) era relativamente pequeño y tenía una órbita muy excéntrica que a veces incluso lo acercaba más al Sol que Neptuno.

Descubrimiento de mas mundos

No se encontró nada parecido al tamaño de Plutón en el sistema solar durante más de dos generaciones. Eso cambió en la década de 2000, cuando Mike Brown, un joven astrónomo del Instituto de Tecnología de California, estaba en busca de un proyecto de investigación definitorio y decidió buscar objetos en el sistema solar exterior.

En una rápida sucesión, Brown y su equipo descubrieron varios "objetos trans-neptunianos" grandes o cuerpos helados más allá de la órbita de Neptuno. Al descubrir objetos helados que no eran inesperados, la supuesta nube de Oort, el lugar de nacimiento de los cometas, debería tener trillones de estas cosas, fue el tamaño lo que hizo que otros astrónomos prestaran atención.

Algunos de los notables descubrimientos de Brown incluyen Quaoar; Sedna Haumea; Erisand su luna, Dysnomia; y Makemake. Todos fueron encontrados en un período de tiempo relativamente corto, entre 2001 y 2005. Eris (originalmente apodada "Xena" después de un popular programa de televisión de la época) era lo suficientemente grande como para que algunos de los medios lo llamaran el décimo planeta.

Votación e implicaciones

Con esta serie de descubrimientos enfrentándolos, la Unión Astronómica Internacional pasó dos años examinando la evidencia y convocó una reunión general en 2006 para votar sobre cuál sería la definición de lo que sería un planeta. Los delegados presentes votaron una definición que excluía a Plutón, Eris y cualquier otro objeto que estuviera cerca del mismo tamaño.

La designación más reciente "planeta enano" se considera un objeto que orbita alrededor del Sol que es redondo, o aproximadamente redondo, pero es más pequeño que Mercurio. El objeto también puede estar en un área con varios otros objetos orbitando con él, como dentro del cinturón de asteroides. La IAU solo ha aceptado cinco objetos como planeta enano hasta ahora: Ceres, Plutón, Eris, Makemake y Haumea.Pero hay muchos otros mundos que algún día podrían clasificarse como planetas enanos según sus características, como Quaoar, Sedna, Orcus o Salacia. Se necesitan más observaciones para reafirmar el tamaño de muchos presuntos planetas enanos, por ejemplo, lo cual es difícil de lograr ya que están tan lejos en el sistema solar y tan pequeños.

Podría haber hasta 200 planetas enanos en el sistema solar y el Cinturón de Kuiper, según algunos astrónomos. La lista oficial de plantas enanas de la IAU muestra una compleja variedad de mundos, con la mayoría de ellos que incluyen lunas y composiciones distintivas de superficies entre sí.

Años después de la votación, sin embargo, todavía hay científicos que se refieren a Plutón como un planeta. Por ejemplo, la NASA publicó un video a principios de 2014 de varios oradores en la Conferencia de Ciencias de Plutón en julio de 2013 que se refirió repetidamente al mundo como un "planeta". Además, personas como Alan Stern de la NASA presentan regularmente sus argumentos sobre por qué Plutón aún debe considerarse un planeta, citando problemas con la definición de la IAU, como que los planetas nunca despejan completamente la zona que los rodea.

La misión de New Horizons a Plutón agregó más combustible al fuego, ya que sus complejas características geológicas tenían muchos científicos que argumentaban que el "planeta" era el estado más adecuado para el mundo. Los datos de New Horizons aún se están analizando, y el jurado está deliberando sobre si la definición de "planeta" será revisada. La misión Dawn de la NASA también visitó el planeta enano Ceres a partir de 2015, y reveló características como una montaña de 4 millas de altura (6,5 kilómetros de altura) y varios puntos brillantes en su superficie.

Las búsquedas de mundos continúan en el sistema solar exterior, con el ejemplo más prominente de la búsqueda del "Planeta Nueve". Este es un planeta teórico que podría estar influyendo en las órbitas de los objetos en el Cinturón de Kuiper. Si existiera, sería más bien una "super-Tierra", con cuatro veces el diámetro de nuestro planeta y 10 veces más masivo.

¿Debería Plutón ser clasificado como un planeta enano o un mundo de pleno derecho?

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