¿Qué Es El Agua Subterránea?

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El agua subterránea es cualquier agua dulce que se encuentra debajo de la superficie de la tierra.

Pocos recursos naturales son tan importantes, o tan invisibles, como el agua subterránea. A pesar de que existe en casi todo el mundo, pocas personas comprenden qué es el agua subterránea o qué tan críticos son estas vastas reservas de agua subterránea para la vida moderna.

"El agua subterránea es cualquier agua que se encuentra en acuíferos debajo de la superficie de la tierra", dijo Steven Phillips, hidrólogo del Servicio Geológico de los Estados Unidos en Sacramento, California. Mientras que parte del agua que cae a medida que la precipitación se canaliza hacia arroyos o lagos, y otra parte es utilizada por las plantas o se evapora hacia la atmósfera, la mayor parte se filtra bajo tierra.

Los océanos contienen aproximadamente el 97 por ciento del agua de la Tierra, pero eso, por supuesto, no es potable. Aproximadamente el 2 por ciento se congela en los polos o en los glaciares. Del 1 por ciento restante, casi todo, alrededor del 96 por ciento, es agua subterránea, según la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA). El resto de nuestra agua dulce se encuentra en la superficie en arroyos, lagos, ríos y humedales.

El agua subterránea puede estar cerca de la superficie de la Tierra o a una profundidad de 30,000 pies, según el Servicio Geológico de los Estados Unidos (USGS). El "nivel freático" de un área es el nivel debajo de la superficie donde se encuentra el suelo y la roca saturados de agua; sobre el nivel del nivel freático, el suelo es insaturado, aunque el suelo está húmedo, también contiene aire.

Cómo se mueve el agua subterránea

Debido a que es imposible de ver y difícil de medir, existen varios mitos asociados con el agua subterránea. Se cree, por ejemplo, que el agua subterránea fluye como un río subterráneo: aunque hay un puñado de lugares con grandes brechas subterráneas donde el agua puede fluir rápidamente, estos son muy raros.

Sin embargo, el agua subterránea se mueve, y por lo general fluye hacia abajo a través de la fuerza de la gravedad porque la reposición más natural tiene lugar en las montañas, dijo Phillips. Según Environment Canada, según la densidad de la roca y el suelo a través de los cuales se mueve el agua subterránea, puede arrastrarse tan lentamente como unos pocos centímetros en un siglo. En otras áreas, donde la roca y el suelo son más sueltos y más permeables, el agua subterránea puede moverse varios pies en un día.

La roca más porosa, como la piedra caliza, la arenisca y la grava, tiene innumerables espacios pequeños que pueden contener agua. Algunos de los acuíferos más grandes del mundo, vastas reservas subterráneas de aguas subterráneas, se encuentran en regiones con estos lechos de roca porosos.

El agua subterránea también se puede encontrar en regiones donde el lecho rocoso está hecho de material más denso, como el granito o el basalto, si ese lecho rocoso se ha roto o roto. El material denso e impermeable como la arcilla o el esquisto puede actuar como un "aquitard", es decir, una capa de roca u otro material que es casi impenetrable para el agua, dijo Phillips. A través del agua podría moverse a través de dicho material, lo hará muy lentamente (si es que lo hace).

Cuando un acuífero está confinado debajo de una capa de aquitard, la presión sobre el agua subterránea puede ser suficiente para expulsar el agua de cualquier pozo que se haya perforado en ese acuífero. Tales pozos son conocidos como pozos artesianos.

El agua subterránea puede quedar atrapada debajo de la superficie de la Tierra durante millones de años. Las pruebas en el antiguo agua subterránea que gotea de las fracturas en una mina profunda revelaron que el líquido tenía entre 1.100 y 2.700 millones de años.

Calidad del agua subterránea

Si bien la calidad del agua superficial varía debido a la erosión, el escurrimiento, la contaminación, la materia vegetal, los desechos animales y otros posibles contaminantes, la calidad del agua subterránea es generalmente más estable. Y debido a que generalmente se mueve lentamente a través de la roca, el agua subterránea se filtra de muchos contaminantes, incluidas algunas bacterias y virus. Estos factores hacen que el agua subterránea sea un importante recurso de agua potable.

Sin embargo, esto no significa que el agua subterránea no se pueda contaminar: hay muchos casos en el mundo donde los recursos hídricos importantes (y los suministros de agua potable) se han arruinado por la intrusión de agua salada (un problema particular en las zonas costeras), contaminantes biológicos como el estiércol. o descarga de fosas sépticas, y productos químicos industriales tales como pesticidas o productos derivados del petróleo. Y una vez que el agua subterránea está contaminada, es notoriamente difícil de remediar.

Además de las preocupaciones sobre la calidad del agua subterránea, el volumen total de agua subterránea en los acuíferos también es un problema ambiental grave. El agua subterránea es un recurso finito, e incluso los grandes acuíferos pueden ser drenados de gran parte de su agua, especialmente durante las sequías, cuando los acuíferos no se recargan con la precipitación.

En el sur del valle de San Joaquín, en California, los niveles de agua subterránea disminuyeron más de 150 pies (46 metros) durante la grave sequía de 1976-1977 del estado. Este escenario se ha repetido durante subsecuentes sequías.

"Estamos viendo una importante pérdida de almacenamiento en el acuífero del Valle Central en California", dijo Phillips. "Ha pasado de ser un lago en el sur del Valle de San Joaquín a un lugar donde el nivel freático está a 500 pies [152 m] debajo de la superficie".

Pérdidas de agua subterránea

El bombeo excesivo de agua subterránea puede resultar en un descenso del nivel freático; en casos severos, donde la demanda de bombeo es alta y la recarga del acuífero es lenta, el nivel freático puede caer tan bajo que está por debajo de la profundidad de un pozo. Cuando eso sucede, el pozo se "seca" y no se puede eliminar el agua hasta que se recargue el agua subterránea, lo que, en algunos casos, puede llevar cientos o miles de años. Bajar el nivel freático también disminuye el flujo de agua en lagos, ríos y arroyos.

"El agua subterránea es un importante recurso ecológico tanto para nosotros como para las criaturas, y ya hemos tenido serios problemas en muchas áreas donde las grandes fuentes de agua para la vida silvestre, en particular las aves acuáticas, se han secado", dijo Phillips.

La importancia de preservar los recursos de agua subterránea se destaca por la cantidad de lugares que dependen del agua subterránea para el agua potable, usos industriales y otras necesidades. Texas obtiene casi el 60 por ciento de su agua del agua subterránea; en Florida, el agua subterránea suministra más del 90 por ciento del agua dulce del estado. El Valle Central, que se centra en la agricultura de California, representa el 20 por ciento de todas las extracciones de agua subterránea de la nación, según el USGS.

Pero en estos estados y en muchos otros, los recursos de agua subterránea están amenazados por intereses en competencia, desde la agricultura y la minería hasta las residencias privadas con pozos de agua potable en la propiedad.

Por ejemplo, el acuífero de Ogallala, un vasto reservorio de agua subterránea de 174,000 millas cuadradas (450,000 kilómetros cuadrados), se encuentra debajo de las Grandes Llanuras, que se extiende desde Dakota del Sur hasta Texas. Ogallala suministra casi un tercio del agua subterránea agrícola de los Estados Unidos, pero para el año 2010, aproximadamente el 30 por ciento del agua subterránea del acuífero había sido aprovechada.

Las partes del acuífero de Ogallala ahora están secas, y el nivel freático ha disminuido más de 300 pies en otras áreas, según la Junta de Desarrollo del Agua de Texas. Estas pérdidas de agua subterránea no solo tienen serias implicaciones para la producción agrícola y la economía regional, sino que también pueden tener un efecto significativo e inmediato en los más de 1.8 millones de personas que dependen del Acuífero de Ogallala para su agua potable.

"Aunque todavía hay mucha agua subterránea en el fondo, se vuelve más y más salada a medida que se avanza", dijo Phillips.

Reporte adicional por Marc Lallanilla.

Recursos adicionales

  • El Servicio Geológico de los Estados Unidos rastrea el uso del agua subterránea en los Estados Unidos.
  • El Observatorio de Agua Subterránea del Servicio Geológico de los EE. UU. Proporciona información de aproximadamente 850,000 pozos de agua subterránea recolectados durante los últimos 100 años.
  • El US Water Monitor es un informe diario de "salud del agua" que resume la información federal sobre el agua.

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Suplemento De Vídeo: ¿Qué es el agua subterránea?.




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