¿Qué Pasa Si Erradicamos Todas Las Enfermedades Infecciosas?

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Podría haber consecuencias imprevistas de un mundo libre de enfermedades.

En esta serie semanal, Life's Little Mysteries brinda respuestas de expertos a preguntas desafiantes.

Imagine un mundo sin VIH, sin malaria, sin tuberculosis, sin gripe y así sucesivamente hasta la ausencia del resfriado común. Con científicos que persiguen tratamientos anti-virus de cura total y una vacuna universal contra la gripe en laboratorios de todo el mundo, la erradicación de enfermedades infecciosas parece ser el objetivo final (aunque remoto) de la investigación médica. Pero, ¿y si realmente llegamos allí?

Como dijo el epidemiólogo matemático de Princeton, Nim Arinaminpathy: "Si tuviéramos una píldora mágica que eliminara todas las enfermedades infecciosas, ¿realmente lo usaríamos?" El no esta seguro Con toda probabilidad, purgar a la humanidad de enfermedades infecciosas no sería una eventualidad universalmente positiva, pero no desencadenaría la caída inmediata de Homo sapiens, ya sea.

La supervivencia de los más aptos.

En primer lugar, consideremos a qué nos estaríamos rindiendo. "Nuestra historia evolutiva ha sido una carrera de armamentos continua contra los patógenos que nos aquejan", dijo Vincent Racaniello, profesor de microbiología e inmunología en la Universidad de Columbia. Durante eones, esta batalla ha eliminado a los débiles y, en un entorno menos combativo, las normas para la supervivencia humana se relajarán.

Sin embargo, esto no es tan problemático como podría parecer. En gran parte de Occidente, "la gente ya es una especie de animales artificiales", dijo Racaniello a los pequeños misterios de la vida. "Tenemos todas estas formas de intervenir cuando las personas se enferman, cuando de lo contrario hubieran muerto y veríamos una selección natural para las personas con sistemas inmunitarios más robustos". Pero mientras los médicos sigan teniendo una forma de analizar las enfermedades que solían matarnos, la inmunidad natural no es esencial, dijo.

Y, de hecho, muchas enfermedades podrían erradicarse en todo el mundo sin ninguna pérdida de solidez evolutiva. "Con la influenza, no hay ninguna indicación de que esto juegue un papel en la evolución humana", dijo Arinaminpathy, quien estudia los efectos evolutivos de las vacunas contra la gripe. Un patógeno solo puede afectar al ADN humano si tiende a matar a las personas antes de que tengan descendencia. De lo contrario, sus víctimas ya han transmitido sus genes a la siguiente generación, independientemente de si esos genes los hicieron susceptibles al patógeno o no. La gripe es más fatal para los ancianos, que normalmente ya han transmitido sus genes. [¿Cuántas mutaciones genéticas tengo?]

Mientras tanto, la malaria se dirige a los jóvenes y, por lo tanto, moldea la evolución de las personas en muchos países tropicales matando a niños con débiles defensas inmunitarias (dejando atrás a aquellos con genes resistentes a la malaria). Pero esta situación de "supervivencia del más apto" no es deseable; La malaria ha sido ampliamente erradicada en los Estados Unidos sin desventajas obvias. Si sucediera lo mismo en África y otras regiones afectadas, "el impacto de reducir o eliminar la malaria iría más allá de la salud pública", dijo Arinaminpathy.

Una poblacion sana

El parásito de la malaria está tan extendido en África que muchos niños se ven afectados una y otra vez en un ciclo casi continuo. "No puedes pensar con claridad, te sientes terrible y eso te impide poder ir a la escuela o tener una vida productiva", dijo Racaniello. Mientras tanto, el VIH se está volviendo loco en África subsahariana, lo que también frena el desarrollo y la productividad. ['Superdrug' podría combatir tanto el VIH como la malaria]

En resumen, la enfermedad marca el comienzo de la pobreza. "Si te deshaces de las enfermedades infecciosas mediante la vacunación", dijo Racaniello, "puedes hacer una gran contribución para que las personas salgan de la pobreza y puedan tener vidas productivas".

Y aunque eliminar la malaria, la tuberculosis, la enfermedad del sueño, el VIH y las otras plagas tropicales significaría un crecimiento significativo de la población solo en las áreas que ya están experimentando tasas de natalidad y crisis alimentarias descontroladas, estos problemas socioeconómicos serían mucho más fáciles de tratar en una situación sin enfermedades. sociedad. "Si una buena parte de estas personas tienen carreras productivas, pueden encontrar soluciones", dijo.

Todas estas consideraciones sugieren que erradicar las enfermedades infecciosas beneficiaría a la humanidad, en general. Pero queda una pregunta gigante.

Buenos resfriados?

¿Nos ayuda más tarde el resfriado o la gripe cuando somos jóvenes? Estos virus podrían ayudar de alguna manera al crecimiento y desarrollo de nuestro metabolismo, o incluso de nuestros órganos. Los científicos no están seguros, porque no han tenido la oportunidad de estudiar una población humana libre de virus, como lo han hecho con las poblaciones que carecen de bacterias y parásitos en Occidente.

"Estamos aprendiendo que la consecuencia de los antibióticos es que cuando nos deshacemos de las bacterias buenas en nuestras entrañas, podemos desarrollar enfermedades autoinmunes [como alergias]. No somos tan avanzados en nuestra comprensión de los virus. ¿Los virus hacen por nosotros? Dijo Racaniello.

Alergias con las que podemos vivir, pero algunos de los virus benignos que se transportan en nuestros cuerpos podrían estar desempeñando un papel mucho más profundo, dijo Arinaminpathy, al igual que algunos de los levemente virulentos con quienes nuestra relación es "un poco confusa". ¿Un mundo en el que los bebés fueran inoculados permanentemente contra el resfriado, la gripe, el VPH y todo lo demás sería mejor?

Como siempre, deberíamos tener cuidado con lo que deseamos. Eliminar el mundo de las enfermedades sería "principalmente algo bueno", dijo Arinaminpathy, "pero existen estas preguntas interesantes cuando se rasca la superficie de estas enfermedades".

Esta historia fue proporcionada por pequeños misterios de la vida, un sitio hermano de WordsSideKick.com. Sigue a Natalie Wolchover en Twitter @nattyover. Siga los pequeños misterios de la vida en Twitter @llmysteries. También estamos en Facebook y Google+.


Suplemento De Vídeo: El sarampión, una de las enfermedades infecciosas que no se han logrado erradicar.




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